24日,正當全台都關注在華航罷工行動時,我們的蔡英文總統正搭著專機,前往地球的另一端──巴拿馬。過了幾天,原本取消行程,留在台灣支援罷工行動的黃國昌也突然現身巴拿馬機場。而除了蔡英文和黃國昌之外,多位民進黨委員也一同來到巴拿馬。到底是什麼外交大事件,讓幾位官員都搭上了前往巴拿馬的班機?

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蔡英文與巴拿馬總統會面。

原來這一趟出訪,是為了一同慶祝巴拿馬運河的河道拓寬工程完工。巴拿馬運河堪稱世界三大運河,這趟工程歷時九年才終於完工,預計拓寬後的運河可提升將近3倍的運量。蔡英文也在臉書上擺上自己和巴拿馬總統胡安卡洛斯.巴雷拉的合照,共同見證這項世紀工程的完竣。

提到巴拿馬,大家可能會想到今年轟動一時的巴拿馬文件案,以及賭神電影中周潤發那句「我和巴拿馬總統有點交情」,不過事實上,巴拿馬最著名就是這條長達82公里的運河。巴拿馬位於南美洲和北美洲之間的細長大陸,正好切斷了太平洋和大西洋的聯繫。在運河出現之前,往東邊的所有船隻都只能繞到南美洲的麥哲倫海岸,於是法國的外交官決定在1880年啟動運河開挖計畫,之後由美國接手,直到1914年才終於完工。

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巴拿馬運河的完工,等同改變了世界貿易的版圖,從此商人不必在大費周章繞過整個南美洲,直接從巴拿馬就能進入大西洋。然而,艱辛的建造過程中也有2.2萬名勞工不幸喪生,後續船閘接近百年的磨損以及船體的擴大,也讓巴拿馬運河面臨增建的必要。

於是2007年,巴拿馬政府就開始著手進行擴建計畫。當時的評估是若不增建,就會失去市占率。經過10年的努力、一共耗資53億美元(折台幣約 1,717億元),這趟擴建工程才終於完工,而且新航道運載量比過去增加三倍,能夠讓載有1.4萬個貨櫃的巨型船隻通過。

對於大多巴拿馬人,這是歡聲雷動的一天。預計擴增航道開通後,每年因航運帶來的收入可從目前10億美元增加到25億美元。巴拿馬總統瓦瑞拉也在全國62個代表團和15000位參加儀式的市民面前說到,「這是偉大的一日,這一天是巴拿馬日」。

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不過,成為第一艘通行擴建航道的船隻,卻是來自遠東的船。順著蔡英文的眼光望去,一艘中國大陸集裝箱輪「中遠海運巴拿馬號」(COSCO Shipping Panama)正緩緩駛入新擴建的船閘。

要取得首航權可不容易,根據民進黨立委林俊憲表示,中國預估花費超過300萬美元(約新台幣9800萬元),才拿到首航權。而這也反映了中國大陸的野心,雖然巴拿馬市少數捨棄中國和台灣建交的國家,但中國這幾年仍處心積慮的進行銀彈攻勢,設法在巴拿馬建立影響力。

事實上,從現今的局勢來看,台灣的確要為此擔憂。從去年1月到11月,中國和巴拿馬的貿易額達到80.5億美元,是台灣和巴拿馬該年貿易的80倍。在運河河道拓寬期間,中國國營企業「中國港灣工程責任有限公司」更特別融資了170億美元給巴拿馬政府。換句話說,中國取得首航權並不奇怪,因為他們正是主要的金主之一。

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雖然,台灣和巴拿馬建交將近百年,但巴國近年也積極結交中國,不僅兩國互設管處,中國駐巴人員甚至超過台灣駐巴人員。巴拿馬在北京、上海和香港設的辦事處,今年更更名為「代表處」。另一方面,中國一直都是巴拿馬運河的第二大用戶國,僅次於美國。

中國對台巴外交關係的影響,或許的確值得我們注意,另一方面,巴拿馬運河本身也受到來自中國的威脅。2014年,號稱本世紀最大的建築計畫在巴拿馬北方的尼加拉瓜開跑,一條新航道正在開挖之中,而建設公司正是來自中國。預計該航道總長將達到278公里,比現在巴拿馬運河更常也更寬,預計會在2019年完成。如果順利完工,這條連接加勒比海和太平洋的運河,將衝擊到巴拿馬運河的商業利益。

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不過,這項計畫受到許多環保團體、人權組織的批評,因為將有12萬人恐怕因為這項運河開發計畫,遭到迫遷和徵收土地。

(本文提供合作夥伴轉載。本文圖片來源:蔡英文臉書google Map

本文相關資料來源:


自由時報:我與巴拿馬邦交 近年暗潮起伏
地球圖輯隊:蔡英文總統參加啟用儀式 友邦巴拿馬運河重獲新生
BBC:中國貨輪率先通過巴拿馬運河新航道
巴拿馬新運河啟用:憧憬與現實並存
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