【TechOrange 編輯部導讀】

Google X 是 Alphabet 旗下的一間實驗室,向來以挑戰極限、開創性的項目聞名,例如太空電梯、漂浮滑板等等。不過,近來因現實層面的考量,X 實驗室必須放下天馬行空的想法,轉往以營利為目的、有實用性的研究項目前進,這背後又意味著什麼呢?

說起 Google,這應該是一間大家都不陌生的企業。Google 於 1998 年成立之後快速成長,並於 2015 年將公司這些年來擴張的業務,分割出 13 個子公司,隸屬於新成立的 Alphabet 集團,而大家所熟知的 Google 也降階成了其中一間子公司。

Alphabet 底下的子公司包括了自駕車 Waymo、打敗世界棋王的 DeepMind,以及一直以來都相當神秘的「X」。不過,X 的成立究竟是為了什麼?登月工廠(Moonshot Factory)又是什麼?

神秘實驗室 X 的成立

這個神祕的部門成立於 2010 年,當時叫 Google X。1962 年,美國總統甘迺迪向全世界公開宣布了將人送上月球的夢想。對當時的人來說,這是一個看似不可能的任務,但現在我們都知道,人類不僅做到了,也大大改變了我們的歷史。縱觀歷史發展,當人們下定決心去完成那些遠大的目標時,看似不可能的事情也會變得可能。而這樣的觀點也成為了 X 的核心,去追求那些看似無法做到的事情,如果做到了,便可以改變人類的發展

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創始人 Sergey Brin 和 Larry Page 找來 AI 科學家 Astro Teller 來負責 Google X 這個項目,並以「登月船長」(Moonshot Captain)的稱號取代「執行長」。

在 X 部門中,可以暫時擺脫公司營利、 Google 核心搜索、廣告業務的問題,讓員工大膽實現天馬行空的創新,例如太空電梯、漂浮滑板甚至隱形傳態等遙遠的想法。只要不是技術上不可行、社會成本太高、浪費能源,或是違反物理原理的提案,都有機會成為「發展中專案」,若是幾年後「順利畢業」,還有機會加入 Alphabet 集團,成為子公司的一員。

在第一個十年中,X 確實孕育許多具有創新價值的部門,例如  Loon 高空網路氣球、Waymo 自動駕駛汽車和 Google 智慧眼鏡等讓世人眼睛一亮的技術。不過現實壓力卻迫使 Alphabet 必須重新正視這樣的做法。

例如讓農村地區的人們也能上網的高空氣球網路 Google Loon 已於 2021 年 1 月關閉;無人機項目 Wing 雖然仍在進行中,但發展進度仍相當緩慢;Alphabet 的自動駕駛汽車計劃 Waymo 雖然已經開始產生收入,但盈利的商業模式可能還需要幾十年的時間。 

夢想不敵現實,X 面臨重要轉捩點

現實開始與 X 的初心背道而馳,為了幫助各個項目加快商業化的步伐,越來越多的風險資本家和管理顧問加入,這些變化也導致 X 無法再像過去一樣隨心所欲。

越來越多更加以業務為導向的角色出現,雖然他們沒有影響組織營運方向,但他們現在有越來越大的發言權。雖然 X 過去是工程師和博士生的天堂,但內部人士也表示,近年來業務分析師、項目經理和董事的數量也有所增加。

而最大的轉折點,大概就是創始人 Sergey Brin 從 Alphabet 退出。 X 許多異想天開的想法最初都來自 Brin 和 Page。據外媒《Insider》訪問風箏發電項目 Makani 的員工指出,Brin 會保護這些看似不可能的項目,包括外型看似滑翔翼飛機的「發電風箏」 Makani。即使這個項目未能達到設定的里程碑,Brin 仍繼續資助該項目。但在 Brin 退出 Alphabet 後,X 在 2020 年關閉了 Makani。

另一名 X 的前員工更表示,這裡已不再是 Sergey Brin 的遊戲天堂,而是一個為賺錢而存在的組織,且它正利用 Google 的競爭優勢來賺錢。

放下夢想擁抱商業化, X 的未來將會如何?

這樣聚焦在商業化的想法,可能會讓一些最大項目陷入危險。根據《Insider》報導指出,內部人士表示,硬體項目現在越來越少受到關注,而致力於增強人類聽力的設備 Wolverine 也在去年離開了 X 和 Alphabet,作為一家新創公司努力發展。

隨著近年全球經濟和科技業的不景氣, Alphabet 的領導層可能將會做出更務實的選擇。未來,Google 的 X 部門可能不會再「為了登月」而戰,許多員工也在猜測 X 是否還可以作為一個獨立的部門,並已隨時為裁員做好準備。

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*本文開放夥伴轉載,參考資料:X, the moonshot factorybusinessinsiderbusinessinsider,圖片來源:unsplash

(責任編輯:游絨絨)