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儘管原先時程稍有推遲,美國科技巨擘亞馬遜的「古柏計畫」(Project Kuiper)即將展開—預計在 2023 年第一季,這項衛星寬頻計畫的首兩顆衛星,將乘著聯合發射聯盟(ULA)的火箭,發射至低地球軌道;後續則會和 ABL Space Systems 合作,完成其餘衛星發射,期望最終能媲美 SpaceX「星鏈」或「OneWeb」衛星網的低軌衛星布局。

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為衛星連網服務鋪路

古柏計畫團隊認為,這兩顆衛星的實驗性發射,將能為集團發展的衛星網路技術,蒐集到寶貴的第一手太空數據,幫助「使商業用衛星系統的設計更加完善,並催生出部署與營運規劃」。

2020 年夏季,美國聯邦通訊委員會(FCC)核准規模達 100 億美元的古柏計畫,預計共發射 3,236 顆人造衛星,拓展全球高速寬頻服務的使用範圍。

當時亞馬遜向 FCC 承諾,會在 2026 年完成半數的衛星發射;古柏計畫負責人 Rajeev Badyal 相信團隊「處於實踐目標的正確軌道上」,即便截至目前為止,亞馬遜尚未成功發射任何一顆人造衛星。

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計畫延遲,轉用 ULA 重型火箭

亞馬遜原本計畫在 2022 年第四季進行古柏原型機的發射試驗,由 ABL 開發的火箭酬載,後來卻因開發延宕,而被迫更換合作夥伴,改採用 ULA 研發的「火神」(Vulcan Centaur)火箭;這款火箭使用的 BE-4 引擎,正是亞馬遜另一間公司「藍色起源」的產品。

而除了古柏計畫,火神火箭的首次飛航,也將乘載著月球著陸器飛往太空;美國太空軍也預計在 2023 年第四季,使用同一款火箭發射國安衛星

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起步比 SpaceX 晚五年,開發腳步必須加快

根據亞馬遜訂定的時程,2023 年初的發射迫在眉睫,對合作雙方而言,在成功發射前都還有許多待執行的項目。

首先,亞馬遜必須完成人造衛星的生產—據說會在今年年底前完工—接著得趕在 2026 年前完成 1,618 顆衛星發射,才能保留 FCC 執照,其中有 38 顆衛星會使用火神火箭,剩餘的發射數目則考慮和 ABL、藍色起源,或歐洲火箭運載公司「亞利安空間」(Arianespace) 合作執行。

火箭開發方面,ULA 於日前表示,火神預計會在 11 月完成組裝、12 月進行測試;更何況,火神還只是未經實戰檢驗的發射平台,首次試飛後,勢必得進行一連串調整。

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衛星寬頻服務商機龐大

儘管未來挑戰重重,亞馬遜承諾一旦成功將衛星送上軌道,「古柏計畫將在世界各地沒有網路服務或缺乏可靠網路連線的地方,提供數以千萬計客戶高速且負擔得起的寬頻服務,包含家庭、學校、醫院、企業、救難單位等。」並且已和跨國電信商 Verizon 達成合作協議,支援長期演進技術(LTE)與 5G 基地台的回程傳輸(backhaul)。

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