衛星通訊產業正鎖定智慧型手機市場,全球高科技業者全新一輪的戰場也隨之悄悄展開。今年 9 月,蘋果在年度發表會上公布新增的「衛星緊急通報功能」,表示將加速為行通訊技術應用於手機等可攜帶裝置的研發,並搶先與美國衛星通訊公司 Globalstar 簽數協議,嘗試在衛星通訊奪得先機。

不過,根據《華爾街日報》報導,蘋果只是進攻衛星手機的其中一家企業。衛星營運商銥星(Iridium Communications)日前公開表示,他們正與匿名夥伴開發一款智慧型手機,並將採用衛星通訊網路;中國科技大廠華為也透露他們最新的頭戴裝置,可以從中國搜尋引擎百度傳輸單向訊息到全球定位系統。

究竟什麼是衛星手機?為什麼科技巨頭們爭相投入,讓這項技術滲透至大眾的日常生活?

衛星通訊能突破地理位置限制,但成本過高難擴展市場

手機最初在 1980 年代引起各界關注、備受歡迎,但當時不論是地面通訊或是衛星通訊服務都還未發展完整,所以外界難以認定要聚焦在哪一種通訊服務上。但可以知道的是,相較於地面通訊服務,衛星服務更為吸引人,因即便在荒郊野外、極地或是海洋中,都能透過衛星通訊接收到訊號,這是地面通訊網路所做不到的

另一方面,即便衛星手機仰賴訊號線直通天際才得以連線,但這並未削弱各界對衛星通訊的興趣。因此,在 1990 年代, Motorola 宣布將要打造首隻衛星手機,並制定 Iridium 計畫。隨後,越來越多企業加入研發衛星手機的行列,例如 Loral Corp.、高通旗下的 Globalstar ,以及微軟創辦人比爾蓋茲與無線通訊巨擘麥考共同投資的 Teledesic ,都同樣透過衛星通訊服務提供語音及數據連線的連線功能。

Iridium 計畫在 1998 年 11 月以 66 顆衛星開啟衛星通訊服務,當年啟動之盛大,連時任美國副總統高爾都親自主持典禮。

然而,衛星通訊並未在 1990 年代就成為主流,迄今甚至也還未成為通訊首選,因衛星通訊成本過高,從火箭起飛須取得跨國政府同意,到要建立符合服務需求的電訊頻譜,都讓衛星手機產業發展遲遲無法加速,以至於地面通訊領先了衛星網路好幾年

同時,由於衛星手機推出時,電池持久度不夠,且維護衛星網路的成本過高,也致使衛星手機無法變得普及。

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成本降低、裝置變輕巧,衛星通訊有望超越地面通訊服務嗎?

如今,隨衛星變得更輕巧、啟動成本也降低,企業紛紛重新燃起對衛星通訊的興趣,並嘗試將其與智慧型手機結合,例如特斯拉創辦人馬斯克就在近年創立了太空技術公司 SpaceX,藉由衛星連網服務 Starlink 在全球多處建立更有效率的通訊服務。

部分太空網路公司也將觸角伸向手機市場,嘗試讓行動裝置與太空網路連結,例如美國衛星行動通信新創公司 Lynk 就表示他們已經能讓手機連接到太空小衛星,讓手機將衛星視為行動訊號塔台,突破過往的限制。然而,這樣服務目前仍難以普及,因每個用戶能使用的頻寬有限,導致商業範圍難以拓廣。

當各界期待將衛星直接與地面通訊網路連結,以達到低成本、更有效率的通訊方式,衛星連網服務未來真的能夠完全取代地面通訊服務嗎?

有不少業界專家認為,衛星通訊與智慧型手機能達到相輔相成的效果,但還不是地面通訊服務的對手,只具備擴充訊號的功能

銥星執行長 Matt Desch 也表示,衛星手機所嘗試達到的無縫、高效通訊在近幾年內難以達成,更可行的目標會是以衛星傳輸簡訊,讓傳輸效率與現有的衛星電話速度相近。

當衛星通訊在智慧型行動裝置中的應用,逐漸來到高科技產業的鎂光燈焦點,究竟未來會如何發展,有待各界關注。

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(本文開放合作夥伴轉載,資料來源:WSJ,首圖來源:Unsplash)