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「最偉大的科技是讓人們『看不見』科技在哪裡!」隨網路、人工智慧發展,科技型態千變萬化,近年另一個迅速搏得各界眼球的技術是「環境運算」(ambient computing)。

究竟什麼是環境運算?環境運算最早可回溯至 1980 年代,時任全錄帕羅奧圖研究中心首席科學家的 Mark Weiser 首次提出了普及運算(ubiquitous computing)的概念,期待所有電腦與數位設備有朝一日能「消失」。此後,陸續有科學家就此開展環境運算的理念,嘗試將科技融入日常生活裡。

越重大的科技突破,越是讓人「看不見」

Mark Weiser 指出,電腦每年都以驚人的速度在成長,人們卻始終得使用類似的設備進行操作,「運算這件事情和設備被綑綁在一起了!」然而,某些技術要成功,應該是以「能見度」作為指標 — 越看不見的,越是成功。

「最好的科技是自然融入環境裡,融進每一寸材料中,讓人們感受不到它的存在!」 Mark Weiser 指出。

而 Mark Weiser 的員工,也是藝術家兼科學家的 Natalie Jeremijenko ,接續 Mark Weiser 提出的普及運算理念,在 1990 年代研發名為「Livewire」的建築網速感測機器人,開展出「環境運算」的概念。有八隻腳的 Livewire 會隨網路通順度有不同的轉速,若網路越不通順,Livewire 就會轉得越快,也因此被視為環境運算的雛形。

根據《Fast Company》報導, Natalie Jeremijenko 認為人們會希望透過「看得見」的裝置確認抽象的概念,例如網路速度,所以才打造了 Livewire。不過,除了 Livewire,環境運算其實早已透過其他裝置落實。在我們生活裡大大小小的智慧型裝置中,已能悄悄見到環境運算的蹤跡。

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以智慧溫度控制器為例,不少人家中的控制器能以遠近不同的感應器進行運算,自動隨空間、人員多寡調節溫度高低。

另一常見的環境運算應用,則是普及率極高的 AirPods。AirPods 會偵測使用者的環境,並自動調整為降噪模式或是通透模式。許多人配戴的 Apple Watch 也有自動偵測技術,且能應用在醫療領域,例如當裝置探測到年長者生理狀況出問題,就會自動發出醫療警報,或是自動打電話給使用者的緊急聯絡人與親友。

事實上,科技巨頭 Google 也於 2019 年就宣布他們對環境運算的願景,以手機、平板等裝置出發,期待能延伸裝置運算能力,讓使用者能漸漸擺脫各式螢幕。例如智慧手錶 Pixel Watch、藍牙耳機 Pixel Buds Pro 等,2023 年將現身的 Google 平板電腦也將以 Google 自研晶片升級運算能力。

被稱為「台灣 Google 第一人」的簡立峰在接受《科技報橘》專訪時也曾指出,環境就是你的周圍,「你周圍所有的運算器都是一起的!」

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使用者資安焦慮?限制功能、停留在本地端運作

不過,不少人也對環境運算的應用感到質疑,因過往使用者就難以確定企業會如何搜集資料、又會如何運用這些資料。當這些新科技「融入」家中和日常生活裡,人們若無法用肉眼確認一切是怎麼發生的,自然對環境運算感到更加焦慮。

科技產業 KOL Evan Kirstel 指出,其中一個解決方法是在使用環境運算前,完全取得使用者的同意,從麥克風、相機快門到雲端處理,只要限制這些功能,就能降低各式設備進行環境運算的可能。

另一解決方式,則是讓這些設備能獨立演算,不必將蒐集到的資料回傳至企業內部。不過,資料不與企業端連結有其缺點,因本地端技術會與核心演算法離得較遠,且即便所有的運算都能夠同步協作與更新,多數企業還是會希望能回收資訊進行進一步的分析。

當環境運算成為各界關注的趨勢,其未來走向也為眾所期待。有分析指出,目前環境運算還停留在品牌間協作的階段,因此往全球市場開展蔚為趨勢。屆時,勢必會更多產業加入環境運算的行列,也會有新的技術連結方式能開創潛在商機。

不過,各界對於環境運算的期待,是有朝一日使用者根本不需要發出指令,所有設備就能夠自動運轉,讓科技無所不在又無影無蹤。

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(本文開放合作夥伴轉載,資料來源:LinekedinTech Monitor、Fast Company)