T-Mobile CEO Mike Sievert 和 Elon Musk。圖片來源:T-Mobile。

馬斯克的太空探索科技公司(SpaceX)日前宣布,將與電信公司 T-Mobile 手機直接連線,使用 T-Mobile 手機的消費者,將可享受「通訊零死角」的衛星網路。

手機連上衛星網路,不再有網路盲區

♦  可以挽救人命的服務

馬斯克在德州 SpaceX「星際基地」(Starbase)發表會上形容,未來消費者的手機在世界各處都不會再有通訊死角,並說這項服務可以「挽救人命」。

「我們再也不會看到因為迷路而釀成的悲劇,只要他們能打電話求救,就不會有事。」馬斯克如此形容現在登山客發生迷路事故時無法打電話求救的情況,將如何被衛星網路改變。

♦  為什麼市場上需要這項服務?

T-Mobile 還指出,美國雖已有強大的 LTE、5G 無線網路,但仍有超過 50 萬平方公里無法觸及行動訊號,由於地理限制或是如國家公園土地使用限制等等,存在著所謂行動網路的盲區(Dead Zone),消費者可能就得忍受通訊不良的體驗,或者使用特別的衛星電話,且此類衛星手機還按每條簡訊、通話時間收費,價格高昂。

和使用 Starlink 星鏈服務有何不同?

由於俄烏戰事,讓「Starlink」、「衛星網路」等詞彙廣為人知。衛星網路已存在多年,不過使用者需要特殊的硬體裝置才能享用這項服務。

♦  初期只能傳文字、圖片

馬斯克解釋,和 T-Mobile 合作的服務提供的頻寬與 Starlink 的終端設備服並不同,但可以收發簡訊、圖片。預計每一個衛星一次能提供 2Mb 到 4Mb 的總頻寬。

按照馬斯克的說法,「如果通訊區域內沒有太多人,是有機會看個影片的。」未來該服務還計畫提供聲音、數據通訊服務。

值得注意的是,使用這項通訊服務的使用者,不必增添額外的設備。

使用 Sarlink 2.0,還得等到 Starship 火箭開始商轉?

在技術上,要讓地面上的小手機與外太空的衛星連線,需要克服一些技術難關,此次使用的就會是 SpaceX 所開發的新 Starlink  2.0 衛星,預計長度達到 7 公尺長。

搭載的相位陣列天線則是折疊式的,展開後的大小達到 5m x 5m(25 平方公尺),不過這樣的大小塞不進現在的 Falcon 9 火箭整流罩,所以 Starlink  2.0 要等到更大的 Starship 正式上線商轉,這代表還需要一段時間。

若屆時 Starship 的開發遇上瓶頸,有可能會使用可以配合 Falcon 9 火箭整流罩大小的 Starlink V2 Mini 作為替代品,但預計這樣的效果會遜於原本計畫中的新 Starlink  2.0 衛星。

Starlink  2.0 預計將在明年發射,《華爾街日報》(The Wall Street Journal)也指出,該服務還必須經過美國 FCC(聯邦通訊委員會)核准,包括 SpaceX 是否能使用 T-Mobile 的頻譜。

這項服務會變得普及嗎?

T-Mobile 與 SpaceX 服務得驗收測試僅在美國地區展開,預計會在年底之前於夏威夷、阿拉斯加、波多黎各、美國領海或者其他不在 T-Mobile 網路覆蓋範圍的地區進行測試。

不過,T-Mobile CEO Mike Sievert 指出,未來打算透過互惠漫遊方案,把該服務拓展至海外市場,T-Mobile 與 SpaceX 正向全世界電信商發出邀請,盼能擴展該服務。

擁有衛星通訊功能的 iPhone 什麼時候來?

自 2021 年開始就傳出蘋果打算在 iPhone 上加入衛星通訊功能的傳言,不過這項功能最終並沒有出現在 iPhone 13 上。

近期蘋果發出 iPhone 14 邀請函,由於邀請函上以太空為主題,還寫上 Far Out 字樣,令「iPhone 14 將有衛星通訊功能」的傳言再次喧囂塵上。

美國通訊專家 Tim Farrar 指出,蘋果的衛星通訊服務初期將僅能用於「雙向短訊」,是利用現有的衛星頻譜,不需美國 FCC 更改任何規則。

至於 SpaceX、T-Mobile 選擇在蘋果發表會前公布相關消息,很可能是為搶先蘋果在 9/8 發表會之前宣布與另一名業者 Globalstar 合作的消息。

市場玩家還有哪些?

除了 SpaceX、Globalstar 之外,還有另外一個競爭對手 Lynk 。

Lynk 預計將在今年稍晚與另外一家通訊業者 AST Space Mobile 測試相同的手機連衛星服務,該公司目前在太空中已經擁有一顆正在運行的衛星,未來計畫發射更多衛星,以提供更廣泛的覆蓋範圍。

雖然目前市場上競爭者眾多,不過馬斯克也打趣地說道,「也許有一天 T-Mobile 會成為火星上第一家手機服務提供商,我們希望在火星上也能使用 T-Mobile。」

(本文提供合作夥伴轉載。)