腦機

今年七月新創 Synchorn 搶先馬斯克的 Neuralink,在一名美國患者體內植入他們腦機介面裝置。而馬斯克的腦機公司 Neuralink ,則尚未獲得美國 FDA 認證。根據外媒報導指出,馬斯克正與這家新創洽談入股合作。

Synchorn 領先 Elon Musk 創立的 Neuralink 取得 FDA 核准

腦機介面(或稱人機介面,brain-computer interface)是建立在人腦與外部裝置之間的連接通路,用於單向或雙向交換資訊。這類技術的研究已行之有年,目前最常應用的在恢復受損神經的神經義肢(neuroprosthetics)與調節不正常活動訊息的深層腦部刺激手術(deep brain stimulation)。

近年來,另一種腦機介面的研究,是將大腦意念轉化為電腦指令,協助因病無法移動與說話的病患操控電腦。

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在運用腦機介面轉譯大腦活動的領域中,最著名的公司是 Elon Musk 創辦的 Neuralink,他們主打用植入晶片的方式將個人的大腦資料以數位形式儲存紀錄,甚至還能將思想轉譯為操作指令,藉此操控電腦裝置以執行如輸入文字等特定功能。

儘管目前已在動物實驗上獲得成果,但尚未取得美國食品藥品監督管理局(FDA)進行人體實驗的核准,原本 Elon Musk 預期在 2021 年達成。反倒是新創公司 Synchron 率先於 2021 年取得美國 FDA 核准,將可進行於人體植入永久性腦機介面裝置的臨床試驗。

這家公司在 2012 年成立,總部位於紐約,並在澳洲有據點,成立宗旨為開發出無須透過開顱手術即可植入人體的微型腦機介面裝置。雖然是規模較小的新創公司,但他們憑藉侵入性較低的設計脫穎而出,並獲得創投公司與美國、澳洲政府的資助。

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大腦的藍牙 Stentrode,讓無法溝通的病患操控電腦

Synchron 發明的裝置 Stentrode 是僅 8mm 寬的導管,因此不像需要進行開顱手術才能植入,該裝置可透過微創手術經由頸部靜脈在大腦皮質植入。植入後,裝置可將大腦活動轉譯為指令,以便無法移動或溝通的病患透過意念操控電腦,傳送訊息、傳送電子郵件、網路購物。他們在澳洲的首位實驗對象,成功透過此裝置做到這點。

獲得美國 FDA 核准後,將開始於美國展開人體臨床試驗。若裝置順利成功,預估將有許多病患可以受惠。

腦機介面的技術經過科學家的努力研發已不再只是存在於科幻作品中的想像,未來可能有越來越多病患能因為這項技術獲得協助,改善日常生活的不便。然而意念控制是否會侵害隱私等醫療倫理議題亦引起許多人的擔憂,因此在發展技術協助病患的同時又能保障病患人權,應是未來科學家要考慮的問題。

目前 Neuralink 不僅腦機介面人體試驗進度遠遠落後於 Synchron,也面臨創始團隊幾乎全數離開的困境,目前除了馬斯克本人外,只剩下植入工程師 Dongjin Seo 一名創始成員還留在 Neuralink。

 

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