還記得鹿鼎記中韋小寶手上那讓人聞風喪膽的化屍粉嗎?只要少許粉末,就能讓有傷口的人化為一灘水,簡直是殺人於無形、可說是天下第一奇毒。

根據鹿鼎記書中的描述,科學家們認為現存中最有可能有相同效果的化學物質,應為水楊酸鈉  (C7H5NaO3) 。水楊酸鈉為弱酸,經常在醫學上被使用,不僅對人類有危害、甚至也不好取得。

一般人雖然沒辦法輕易得到水楊酸鈉,但近期有生物科學家研發出了一種特殊的酵素,可以將人們身邊又愛又恨的敵人幻化成一攤水,而這敵人,就是於自然界中萬年不消散的「塑膠」。

現代人的共通敵人 – 塑膠

在現代人的廢棄物當中,塑膠是最為棘手的。其他廢棄物,例如紙類、食物殘渣等,若被埋在土裡,都能被土壤中的微生物慢慢分解掉。然而,若是將塑膠袋埋在土裡,千年後的子孫將其挖出,還是能得到一個保存完善的千年塑膠袋古董。

偏偏塑膠製品在生活中又是極其好用,製造塑膠製品的技術也是年年增長,實在是很難讓人放下它。如今,每年約有 4.6 億噸的塑膠製品被製造出來,如何才能讓塑膠廢棄物被妥善處理,一直是科學家們研究的重要主題之一。

目前人們處理塑膠廢棄物的方式,就是將它們丟進火焰中、灰飛煙滅,然而,燃燒後產生的二氧化碳及飄散到空氣中的塑膠微粒,卻是不可被忽視的,而製造一次性塑膠製品也是對於化石碳原料的浪費。

微生物分解不了塑膠,那就讓酵素來代勞!

總部位於英國倫敦的生物科技的新創公司 Epoch Biodesign 為此籌集了 1100 萬美元的資金,打算將這筆資金用於擴展生物學規模並實現工業化。Epoch Biodesign 正在推進一種可調節的酶生物循環,將塑料廢物轉化為化學製品。

Epoch Biodesign 由 21 歲的 Jacob Nathan 及 69 歲的 Douglas Kell 共同創辦。起因是 Jacob 在大學期間發現有一種酵素其實有分解塑膠的潛力,因此找上了他的生物學教授 Douglas,要一起解決塑膠廢棄物的問題。

而這個酵素就如同韋小寶的化屍粉一樣神奇,它能將塑膠分解成液體,而這液體也同樣能被回收,就如同化屍粉一樣,只要製造過一次,並且將敵人化為黃水之後,就能將這黃水曬乾,製成更多的化屍粉。

如此神奇的酵素簡直是環境的救星,Epoch Biodesign 目前的目標便是大量量產酵素,就如同釀酒商用微生物製造酵母一樣。且一旦這個方法可行,就能在每戶家庭中配置一個內含分解酵素的塑膠專屬回收桶,只要人們將塑膠丟進去,過一小段時間就會被分解成液體,這液體便能被收集並回收。

等到這個塑膠分解酵素的技術成熟並大量生產,人們在家就能自己當韋小寶,雖然沒辦法分解敵人,但能讓廢棄物直接化為一攤水,也一樣很不可思議。

參考資料:siftedBusiness Wire;首圖來源:Flickr