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不久前剛落幕的美國科技峰會「Six Five Summit」上,來自全球的產業領導人士齊聚一堂,其中一項引起熱烈討論的議題就是:AI/ML(人工智慧/機器學習)科技對全球氣候變遷的影響。

有派說法相信,這些耗費龐大運算能力的先進科技,正毫不留情地摧毀地球;可另一方面,也有人認為 AI/ML 技術若應用得宜,將能成為全球暖化得以力挽狂瀾的關鍵所在

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強大運算能力的背後,碳排量不容小覷

過去幾年來,創新科技飛速推進,尤其需要高運算效能的 AI/ML 技術,在各產業之應用場景中日益普遍;儘管這些工作負載量(workloads)與碳足跡的關聯性尚不明朗,但極高的能源消耗量,難免引起環境倡議者的憂慮──尤其 AI/ML 這兩項技術,如今已占據超過半數的整體能源使用量

而在今年三月初,由 MIT 氣候與可持續發展聯盟(Climate and Sustainability Consortium, MCSC)為共同主持的一場關於電腦運算、傳播科技,以及氣候衝擊的工作坊(Climate Implications of Computing and Communications workshop)活動中,也有多位講者表示,支撐現代資訊科技傳播的高效能源需求,可能正一點一滴使全球暖化現象加劇

一位在 MIT 講授核子科學與工程、材料科學與工程專業的學者 Bilge Yildiz 進一步指出:「倘若人類社會維持目前的運算耗能不變,在 2040 年之前,我們就會達到全球能源產能上限、一步步邁向供不應求,因為能源生產的效率提升,目前根本無法追上能源需求增加的速度。

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AI/ML 技術如何推進永續目標?

談到機器學習技術演進,我們很容易聯想到 Google 自研的 Tensor 處理器,以及後期推陳出新的輝達、AI 晶片新創 Graphcore 和 Cerebras。然而若要從根本上解決高耗能問題,研究者認為我們不能單從硬體開發著手,改進目標對象也要放在演算法與軟體研發上,合力創造出能源效益更高的技術選項

上述 MIT 的工作坊活動中,參與者就探索了一系列優化能源效益的可能切入點,包含機器學習專用晶片設計、資料中心基礎建設、演算法改版、硬體修正更新與自定義,甚至討論到改變消費者行為可能帶來的助益。

活動期間,晶片大廠 AMD(Advanced Micro Device)、電信商愛立信(Ericsson)、Google、IBM、NVIDIA、德州儀器等科技業界領導者,分別規劃出自家企業的節能計畫,與此同時,來自 MIT 的菁英學者也在一旁提供最即時的研究洞察。

另一方面,台灣微軟近日也宣布「微軟永續雲」要正式在台上線,集結微軟合作夥伴生態系提供高擴充的 ESG 功能服務。

研發部資深副主任 Darío Gil 表示:「我認為若要使電腦運算世界變得更加永續,優化使用率高、AI/ML 用的基礎設施,將會是業界不可或缺的一步。」同時他也強調,最好的解決方案應該要越簡潔越好。

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高效能需求興起,資訊科技成為減碳新戰場

儘管與會的學術界、產業界人士們顯得樂觀,不可否認的是除了 AI/ML 領域,電競遊戲與區塊鏈產業也正面臨不斷增長的電腦運算效能需求。

如同研討會主持人,也是 MIT 電機系副教授 Vivienne Sze 所言:「終有一天,電腦運算效能與傳播科技能突破我們目前的技術瓶頸,但當某項科技變得更高效、更好用,伴隨而來的很可能是消費者更頻繁的使用,反倒導致相較於當前更多的碳足跡。」

究竟 AI/ML 科技發展即將推進,或者拖慢全球的永續減碳腳步?這點似乎還仍待觀察。

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本文開放合作夥伴轉載,參考資料:The RegisterMIT News,首圖來源:Pixabay