seaweed along the coast

當培根不再是豬肉加工製品,搖身一變成為以紅藻為食材的超級食物(super food),你是否願意嚐一口?環保永續、全素、高蛋白,同時保留豬肉培根的香脆、飽嘴、油脂豐美,在煎鍋上照樣能滋滋作響,怎麼會有家新創企業,想到結合海藻、鷹嘴豆、椰子、向日葵,最後點綴以海鹽與天然紅色素(如紅椒粉、小蘿蔔汁液),做成幾可亂真的海藻培根?

Umaro 投身農糧科技創新

Umaro Foods 誕生於美國加州,是執行長兼共同創辦人 Beth Zotter 於 2010 年啟動的創業投資(Venture Capital)計畫,創立目的則是為了角逐總獎金高達一億美元,由 Elon Musk 和他的基金會所資助的 XPRIZE 除碳計畫(Carbon Removal XPrize),而最終 Zotter 也如願抱回 500 萬美元獎金。

不過起初她的創業目標並不是海藻培根,而是藻類生質燃料(biofuel),之所以會更換創業標的,是受限於創投募資、變現的壓力──曾經有人這麼比喻,如果銀行貸款是「借十間,只要一間收不回來就虧錢」,那麼創投就是「投十間,只要中一間就會賺」。顯然對所有投資人來說,都期待盡快證明自己挹注資金的對象,屬於那會賺錢的十分之一。

有了這層認識再回頭看藻類生質燃料,就會發現它就像近年來致力於為氣候變遷、環境保護做出正面改變的眾多新創企業,儘管立意良善、前景看好,技術發展亦相當具有說服力,卻鮮少能在短期內開始盈利,難免使得投資人卻步

Zotter 在與新聞網站 TechCrunch 的訪談中提到:「我認知到短期內,生質燃料之商業發展還達不到有利可圖的程度,因此決心轉移目標,開始尋找海藻能帶來的其他商業契機。」

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環保永續、獲利能力間取得雙贏

Zotter 也在專訪中聊到:「與此同時,我觀察到替代蛋白的新興市場趨勢正熱,而儘管海藻蛋白擁有龐大的創新應用、商業化潛力,它在農業科技領域卻幾乎完全遭到漠視。」

經過一番研究調查後,Zotter 發現海藻除了能作為生質燃料,有助於碳截存(carbon sequestration)與環境永續,它同時也是優質蛋白的全植來源。有鑑於集約畜牧業對環境的負面影響,藻類作為肉類以外的替代蛋白質,同樣能搭上可持續性(sustainability)浪潮。整體看起來,這番投資標的轉換對 Umaro Foods、對環境永續而言可謂雙贏。

Umaro Foods 並不是替代蛋白市場上的唯一選項,卻是最新加入競爭的一家,還打算挑戰推出改良到滿分的全植培根,Zotter 和後來加入的共同創辦人 Amanda Stiles 博士指出,培根是植物性飲食界長久以來一直想要優化的品項,而 Umaro Foods 的革新性食譜,將能做出有別於市面的海藻培根商品

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抱回 XPrize 後營運資金何處尋?

Umaro 近期又在農業食品科技募資媒體 AgFunder 的領投支持下,籌措到 300 萬美元的種子輪投資(seed round),同場角逐的還有清科數據(Alexandria Venture Investments), Impact Science Ventures、Ponderosa Ventures 等生技或農糧科技領域的創投。

種子輪資金將會運用於加速 Umaro 的市場進入策略:團隊預計在第二季挑選幾間合作餐廳,嘗試供應海藻培根商品,觀察消費者反應。

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本文開放夥伴轉載,資料參考:TechCrunchGreenQueen,首圖來源:Pixabay