史蒂芬·威爾海特(Stephen Wilhite)於本月稍早 74 歲時因為感染新冠肺炎病毒離世,身邊的人除了感念他溫柔謙遜的性格,更讓人印象深刻的是他於 1987 年作為 CompuServe 員工時開發的 GIF(Graphics Interchange Format)影像檔案形式,當時這位認真的員工對於公司及整個電子影像產業產生的巨大影響,是他自己都無法想像的。

GIF 格式一問世,黑白圖片格式再見!

在 1980 年代,當時的電腦傳輸速度非常慢,當年甚至還有一篇雜誌 《Online Today》 報導說過:「恐怖電影中電腦智慧成為人類威脅的情節或許非常滑稽,但現實是:人們常因電腦在傳輸影像時的不合作態度而頭痛不已」。

為了解決傳輸問題,史蒂芬先生利用自己於壓縮電子檔案的興趣創造出了 GIF 影像形式,並且成功為公司解決了想要顯示彩色天氣地圖的問題。

雖然相較於能顯示多達百萬種顏色的 JPEG 圖片檔案, GIF 只能顯示 256 種顏色,但正是因為這種特色,開闢出了 GIF 的獨特性。作為第一款能順利在網頁上顯示出的有色圖片,當 GIF 圖片格式一問世,當時蔚為流行的黑白圖片格式馬上被踢下神壇。

GIF 檔案的大小限制使他可以輕易地傳輸,同時加入了減少損失(Lossless)的壓縮形式,使得 GIF 檔案即使經過壓縮,也不像 JPEG 或其他影像格式會因為壓縮而造成圖片品質損失。

這些優勢讓 GIF 檔案格式很快的成為網路寵兒。自從史蒂芬先生創造的第一張 GIF 圖片「飛機」以來, GIF 已成為一種藝術的表現形式。

永不枯竭的可能性,藝術實驗中的 GIF

奧莉雅·莉莉娜(Oila Lialina)是一位於德國發展的藝術家,她於 1990 年代開始接觸 GIF 圖片格式之後,利用 GIF 創作了一系列藝術實驗,其中她的作品《從戰場上回來的男朋友(My boyfriend came back from war)》時至今日仍是電子藝術的經典之作。

除了自己創作的作品,奧莉雅小姐最喜歡的作品為查克·波因特(Chuck Poynter)創造的《跳舞女孩(Dancing Girl)》系列。

經過多年的 GIF 藝術創作經驗,奧莉雅小姐將 GIF 的發展應用歷程分成三類:

  1. 1990 年代,由於 GIF 的背景可透明性,經常被使用於圖片上的加註
  2. 從 21 世紀開始,GIF 多被創作成大型背景圖片,用於裝飾隨時代成長的個人網頁、部落格
  3. 現今的 GIF 較常用於小型的創作,例如新聞中的故事解說、文章內容,而並不影響網頁整體呈現格式

GIF 到底怎麼唸?發明者超堅持

不可否認的,以現在的角度來看,電腦科技以發展至不再容易因傳輸速度使人頭痛,因此 GIF 格式的減少顏色顯示技術或許可以被視為缺點。再加上由於 GIF 支援多圖片的組合(也就是現今常使用的動圖),以至於 GIF 跟其他格式比起來很難被還原或者修改。

即使如此,GIF 檔案帶給世界的發展可能性仍不可被忽略。如今大多數的網路媒體都支援 GIF ,使得 GIF 格式不僅僅是藝術表現,甚至已成為人們生活談話中的一部分,就像在 Discord 和朋友們聊天時,GIF 迷因(meme)已經是對話時少不了的醍醐味。史蒂芬先生於 2012 年時以 GIF 創作之父的頭銜獲得韋比終身成就獎(Webby Lifetime Achievement Award)正是感念他對世界的貢獻。

在眾多的 GIF 創作之中,史蒂芬先生最喜歡的作品是「跳舞寶寶迷因(Dancing Baby Meme)」,這個作品其實是在迷因這個詞蔚為風潮之前就存在的。

於頒獎典禮上的得獎感言時間,史蒂芬先生甚至利用動畫(下方影片)解說了自從 GIF 格式被創造以來一直困惑著人們的問題:GIF 的讀音。雖然在牛津字典裡,”GIF” 及 “JIF” 的讀法都被認可,但對於史蒂芬先生而言, GIF 的讀音只能是 “JIF” 。

參考資料:The VergeDailyDotAdobeBitsThe Influencers,文內圖片來源:Flickr,首圖來源:GIPHY