Honda(本田汽車)近日宣布,即將跨入小型衛星發射領域,將內燃機和其它汽車技術應用於全新太空領域,與 SpaceX 等對手展開競爭。

「衛星發射」是近年來最熱門的新興商機,包括特斯拉 CEO 馬斯克的 SpaceX 等新創公司,以及貝佐斯的 Blue Origin 都在競爭這個全新市場。

Honda 玩真的!開發火箭搶衛星發射商機

Honda 指出,將透過可重複使用的火箭將小型衛星的發射成本減半,目標是讓火箭發射後,部分部件可以回到地球上的發射台以供再利用,透過 Honda 的自動駕駛技術,使其火箭比同行(如 SpaceX)可以更便宜地重複使用,該公司還計畫開發一種能攜帶重量不到 1 噸的衛星的小型火箭。

該火箭將攜帶用於通訊和地面觀測的小型衛星,進入 500 公里至 2000 公里高度的軌道,而這些小型衛星將能測量溫室氣體濃度,並位地面上的自動駕駛車輛收集位置數據。

根據印度 Markets and Markets 的研究,到了 2025 年,小型衛星發射業務的價值將達到 71 億美元,這個數字在去年僅是 28 億美元。《Nikkei Asia》引述一位企業高管的指出,Honda 決定加入這個戰場,將能緩減火箭短缺問題,並滿足衛星發射的需求。

目前,全球有 100 多家公司正在研究小型火箭,最大的玩家就是馬斯克領導的 SpaceX,它的中型獵鷹 9 號運載火箭可一次發射多顆小型衛星。

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而 Honda 在內燃機方面的經驗也將在開發液體燃料火箭上派上用場。

事實上,Honda 自 2019 年底以來就一直在研究運載火箭,並在不到 2 年的時間內研製出原型發動機,而該公司在減輕汽車重量方面的專業知識,更有助於降低火箭的成本。

就如 Honda CEO 三部敏宏所說,「火箭燃燒、控制以及降低成本的技術已經掌握在車廠手中,我們只會改變應用這些技術的領域。」

亂點技能樹的日企再+1?Honda 除了會做車還做機器人

Honda 除了會做車、現在打算進入衛星產業之外,還點了其他的技能樹,例如機器人、飛機等,並且透過延伸至不同製造領域持續改進其造車技術。

事實上,這家汽車製造商將在未來 6 年內將研發經費提高的破紀錄的 450 億美元,因為 Honda 正打算將火箭業務轉變成與電動車業務相當的重要支柱。

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Honda 在 2000 年就推出可以用兩條腿走路的人形機器人 Asimo,並且在 2015 年生產 HondaJet 小型商務飛機。

現在,Honda 還計畫持續開發具有直升機和無人機等功能的 eVTOL(電動垂直起降)車輛,也就是所謂的飛行車。

Honda 計畫在 2030 年於北美地區推出 eVTOL 車輛,並且陸續於日本以及其他亞洲國家推出,由於飛行汽車不需要跑道且噪音較小,Honda 盼能將這些車輛用在洲際交通上。

科技媒體《The Verge》指出,Honda 將機器人、火箭以及 eTVOL 飛機視為是其製造汽車業務的延伸。

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至於人形機器人,Honda 表示將持續推進「機器人手」技術,讓機器隻手可以撿起小物體,用途之廣可讓醫護人員遠端對病患進行急救治療,或者讓地球上的科學家控制遠在月球上的機器人,預計將於 2023 年開始示範實驗。

參考資料:NikkeiAsiaJapanTimesThe Verge