【為什麼我們要挑選這篇文章】還記得嗎?美國曾有位消費者因為太常遇到麥當勞冰淇淋機器壞掉而吃不到麥當勞的冰炫風,一怒之下自行靠 Python 開發出冰淇淋地圖,這「冰炫風鐵粉的勵志故事」當時引發了不少討論。

現在,麥當勞冰淇淋機時常故障的都市傳說迎來「新的線索」:背後其實牽扯到反壟斷問題!

目前,這起案件已經引來美國政府的關注與介入,甚至演變成一發不可收拾的大亂鬥……請準備好你的冰炫風,我們邊嗑冰淇淋,一起看下去。(責任編輯:藍立晴)

麥當勞的冰淇淋機 McFlurry 又壞了。

但其實,不少麥當勞的忠實粉絲都已經見怪不怪了。這幾年,McFlurry 的故障已經造就了無數話題,有人在推特上為此吵個不停,甚至有人為了避免踩空做了一個線上檢測器,方便確認哪家店的 McFlurry 運作良好。

還有一位亞特蘭大的顧客曾在推特上表示,「我開始懷疑這家麥當勞是否有冰淇淋機了,它已經『壞』太久了,我甚至開始有點陰謀論了」。

根據研究公司 Technomic 的一項消費者調查,麥當勞 McFlurry 做出的冰淇淋占了麥當勞在美國銷售的甜點的 60%。而故障事件頻繁發生,顧客們起草了請願書,希望公司能重視這個問題。

然後,在麥當勞還沒有足夠重視的時候,美國聯邦貿易委員會(Federal Trade Commission)卻開始重視起來了,甚至表示,McFlurry「可能違反了反托拉斯法」。

這是怎麼回事?

4 小時的清洗是冰淇淋機故障主因

這一切還得圍繞這個機器展開。

其實,一些麥當勞分店的店長長期以來一直抱怨 McFlurry 的操作過於複雜,而且一旦故障就難以修復。

為了消滅細菌,McFlurry 需要每晚自動進行熱清洗迴圈(heat-cleaning cycle),時間長達 4 小時。但是,恰恰是這個熱清潔迴圈過程,導致了 McFlurry 的故障。

熱清洗迴圈過程並不是一次簡單的清洗,它有可能會失敗。如果失敗,McFlurry 就無法再度使用,需要專業的維修技術人員到場才行。

麥當勞表示,有一個團隊專門解決這個問題。同時,公司正在推出各種解決方案,比如對工作人員的培訓和定期維護檢查。去年,麥當勞還在推特上發了一個冷笑話,試圖緩解緊張的氣氛。

但全國分店長協會並不覺得這很有趣,「我們已經厭倦了成為深夜笑話的對象,顧客和工作人員也是如此。」

一場「騙局」衍生出兩家公司的對抗

這就引出了該機器的製造商 Taylor。

由於急於解決問題,一些特許經營的店長選擇花錢培訓員工來修理這些機器,更多人則直接聯繫 Taylor 或授權維修公司。

Taylor 一位代表說:「很多報導的內容都是因為對機器不瞭解,以及不清楚它們是如何運作的。在處理乳製品時,必須確保機器得到適當的清潔。機器是由相互關聯的零組件組成的,它們必須在複雜的環境和方式下運行。」

但究其根本,問題還是出在 Taylor 身上。根據多家媒體指出,Taylor 向企業出售可能發生故障的棘手機器,讓店長們弄不清楚故障的成因和位置,然後從維修費中獲得額外的紅利。

這其實是一場廣為人知的騙局,但這場騙局卻促使了一家名叫 Kytch 的公司的成立。

兩年前,兩名冷凍優酪乳機發明人共同創辦了 Kytch,公司的主要業務就是生產一種能安裝在冰淇淋機上的診斷工具,專門用於幫助麥當勞的店長們修理他們的冰淇淋機。

該公司表示,設備會即時發出訊息和電子郵件警報,防止機器受損。

兩家公司吵不停,麥當勞決定自己開發冰淇淋智慧設備

據瞭解,Kytch 產品的一個賣點是,警告是用清晰的英語發出的。同時據 Kytch 稱,Taylor 的使用者資訊順序是這樣的:「ERROR: XSndhUIF LHPR>45F 1HR LPROD too VISC.」。

對此,Taylor 表示,錯誤代碼的解釋在機器手冊中,「我們沒有理由故意把設備設計得令人困惑或難以維修,甚至來麻煩操作人員」。

Kytch 表示,在高峰期,30 個州的麥當勞分店都使用了 Kytch 的故障檢測器。麥當勞去年年底告訴加盟商,這些設備沒有得到認可,並說它們有可能造成安全隱患,Kytch 對此予以否認。

麥當勞表示,它正在為冰淇淋機開發自己的智慧型設備。

「對我們來說,沒有什麼比食品品質和安全的高標準更重要。這就是為什麼我們要和經過充分審查的合作夥伴合作,他們能夠可靠地提供大規模的安全解決方案。」

紛爭未止,冰淇淋永遠在路上

Kytch 和 Taylor 之間的糾紛還沒有完全停止。

5 月,Kytch 對 Taylor 發起了反擊,起訴 Taylor、一家被授權在 Taylor 機器上工作的維修公司和一家麥當勞特許經銷商,指控他們合謀剽竊 Kytch 的技術。

這份正在審理中的起訴書中寫到,加盟商將安裝了 Kytch 設備的機器帶到維修公司後,Taylor 獲得了 Kytch 設備的使用權。

Kytch 的律師在阿拉米達郡加州高級法院的起訴書中寫道:「這是一個關於企業間諜活動的案件,一個製造商採取了極端措施來掩蓋和保護一個價值數百萬美元的盜竊案。」

同時,Kytch 還表示,Taylor 在機器中採用了古怪的軟體和「有缺陷的代碼,導致機器發生故障」。

但 Taylor 否認了這項指控,並在在一份法庭文件中說,「這是一個駭客指控被駭的的案件」。

根據訴狀,Taylor 告訴麥當勞及其加盟商停止使用 Kytch 機器,因為這些機器很危險,同時它們已經著手開發自己版本的 Kytch 系統。

訴訟中提到的加盟商、位於田納西州洪堡的 Jonathan Tyler Gamble 說,他是 Kytch 的粉絲,「我支持 Kytch,並希望它獲得麥當勞批准」。

據加盟商稱,聯邦貿易委員會的信件是在今年夏天初發出的。當時拜登政府正在審查一系列產品,從電話到拖拉機,審查製造商是否阻礙業主自行修理產品。

到 7 月,聯邦貿易委員會說它將調查設備維修限制。

據一位熟悉聯邦貿易委員會與加盟商談話的人士稱,聯邦貿易委員會希望瞭解麥當勞如何審查供應商和設備,包括冰淇淋機,以及店長在維修機器的頻率。

在最近的一場法律判決中,法官對 Taylor 頒發了臨時限制令。根據判決,Taylor 要在 24 小時內交出所有的 Kytch 解決方案設備。

「被告不得以任何方式使用、複製、披露或以其他方式提供資訊,包括他們任何人獲得的公式、圖案、彙編、程式、設備、方法、技術或工藝」。

在相關事件發生的同時,麥當勞的顧客仍然還在等待他們的冰淇淋。

一切可能正如紐約一家麥當勞餐廳的退休老闆 Jim Lewis 所說,「冰淇淋機設計得太過了、太傻了,有時簡單點會更好」。

(本文經 大數據文摘 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈麥當勞的冰淇淋機又壞了,這次聯邦調查局介入,發現背後可能涉及“反壟斷”問題〉)