chip manufacturing

2021 爆發晶片缺貨潮,美國政經界對半導體美國製造的呼聲升高;然而美國企業大多無能力製造先進製程晶片,目前該類晶片大多由台積電與三星製造,因此美國必須邀台積電赴美設廠。

但在 2000 年以前,美國的半導體製造能力在世界處於頂尖地位。多數產業界人士認為,由於亞洲製造成本較低,美國將半導體製造外包給亞洲,讓台積電、三星深化先進製程技術,導致美國製造失去競爭力。然而根據外媒 The Hill 的報導,美國資深法界人士表示,美國的半導體製造能力衰退,「專利權保護」也是重要的因素。

美國專利保護的可靠性下降,讓業界不願投資半導體製造

相較於十多年前,風險投資在美國晶片製造的比例已大幅下滑,隨著投資減少,導致美國在晶片製造的進展愈來愈少。投資減少的重要原因之一,就是美國專利保護的可靠性下降。

半導體製造是資本密集的領域,一個先進製程半導體廠,建造成本高達 100 億美元,需要投入大量資本。因此對晶片廠與晶片製造技術的投資,都須要在一定程度上保證投資的回報。早年,美國可靠的專利保護提供廠商投資的誘因;但由於最高法院的裁決與國會的改革,專利的保護可靠度下降,投資人不再信任專利保護。另外,專利的維護與實施成本也提高。

少了可靠的專利保護,新技術可以被對手複製,然後以更低價出售產品,因為自己不需負擔研究與開發成本。半導體廠不願投資新技術,外部投資人也不願投資半導體製造,而是將資金投入於娛樂等低風險且不依賴專利的產業。

另外,美國專利局頒發的專利,很常在幾年後被法院判決無效,因為法律會被最高法院的新決定顛覆。這些決定會造成不確定性,阻礙產業界與投資人對晶片技術的投資。

台積電興起,來自於飛利浦的專利保護

因此,美國許多專家要求國會修改專利法,以確保專利保護,鼓勵產業界投資創新技術。專利制度的改善,是解決美國晶片短缺問題的方案。

把焦點拉回台灣,台積電的興起也與專利脫不了關係。根據《上報》報導,台積電創立初期也面對專利侵權的挑戰,但當時台積電讓飛利浦持有超過 27% 的股份,讓飛利浦保護台積電免於受到其他半導體公司的專利提告。之後飛利浦出售持股,股權低於 27%,台積電還發行特別股給飛利浦,以維持他的專利保護。直到 2004 年,台積電自家的專利技術夠強,才解除股權限制。若沒有飛利浦穩定的專利保護,也就不會有現在的台積電。

半導體是技術密集、資本密集的產業,必須依賴穩定的專利權法規,才能讓企業、外部投資人願意投入大筆資金,展望數年後的投資報酬。美國專利保護的可靠性不夠,讓產業界不願投資本土晶片製造商,最後先進製程被台積電、三星等掌握,可作為半導體產業的發展借鏡。

參考資料:The Hill上報

延伸閱讀

• 深化 IC 設計領域,鴻海半導體大夢從碳化矽 IDM 開始實現!
• 特斯拉帶動第三代半導體碳化矽需求,但台廠自主供應鏈可能出現斷層!
• 鴻海斥資 25.2 億收購旺宏晶圓廠!解析鴻海的碳化矽車用半導體布局

(本文提供合作夥伴轉載。首圖來源:Shutterstock)