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疫情推升科技產品需求,全球晶片大短缺,衝擊電子、汽車等各項產業。然而,半導體領域正進入一個創新時代,許多半導體產業外的科技巨頭與新創公司投入晶片研發,並且得到創投資金。

創投對晶片領域的投資增加,晶片產業營收預期穩步成長

在過去,創投很少投資晶片領域,因為成立半導體公司的成本太高。但根據 CB Insight 的數據,在 2020 年,他們對 407 家晶片相關公司投資了大約 120 億美元,是 2019 年的兩倍,2016 年的 8 倍。

曾待過蘋果、特斯拉與英特爾,現在在人工智慧晶片新創 Tenstorrent 擔任資深晶片設計師的 Jim Keller 表示,「這是個奇蹟!10 年前,根本不可能做硬體創業。」

但汽車、手機等產品晶片數量不斷增加,對於現在市場的高晶片需求,恩智浦半導體公司(NXP Semiconductors)的執行長 Kurt Sievers 表示,這會是持久的成長週期,而不是短暫的高峰期。恩智浦今年第一季營收成長了 27%。

顧問公司 International Business Strategies 的負責人 Handel Jones 認為,晶片產業營收將從今年的 5000 億美元穩步上升到 2030 年的 1.2 兆美元。

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得益於晶片設計軟體的進步,愈來愈多企業投入晶片研發

晶片產業正發生根本性的變化。愈來愈多企業認為,在標準英特爾式微處理器上運作的軟體並不是所有問題的最佳解決方案,因此 Cisco(思科)、惠普等企業一直為網路設備等產品設計專用晶片。

近年,蘋果、Amazon 與 Google 也加入自研晶片的行列。Google 旗下 YouTube 表示,內部研發了一款能加快影音處理的晶片;Volkswagen 也表示,將研發自己的處理器來管理自動駕駛。

因此,晶片設計團隊也不再僅為傳統的晶片公司工作。而風險投資家 Pierre Lamond 表示,這一切都得益於 Synopsys(新思科技)與 Cadence Design Systems 在晶片設計軟體上的進步。他們是全球晶片設計軟體的重要供應商。

晶片設計軟體從上世紀 80 年代開始在產業應用,以簡化工程師的工作。Synopsys 的董事長暨聯合執行長 Aart de Geus 表示,晶片設計軟體一直在進步,而近年晶片設計軟體產業的新成長動能,來自於摩爾定律的放緩,讓一些公司使用晶片設計軟體工具,來設計整個系統與類似單個處理器的小型晶片。

而人工智慧的強化,讓晶片設計工具的效能提升。de Geus 表示,一個由單一工程師管理的系統,工作速度比一個設計團隊快 2 到 5 倍,而且耗能減少 13%。

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設計軟體是晶片新創的大開支,孵化器透過提供軟體等方式協助

對晶片新創來說,晶片設計軟體是創業初期的最大開支之一。因此 Rick Lazansky 在 2014 年成立孵化器 Silicon Catalyst,透過提供設計軟體與服務的方式協助晶片新創,以換取股權。Silicon Catalyst 已投資 38 家新創,其中一個是聲學技術新創 Sonical,它正在研發一種為耳機提供動力的晶片,用 AI 將環境聲音與設備的聲音融合。

縱使取得初步的成功,但 Sonical 的執行長 Gary Spittle 表示,創投仍然比較喜歡軟體業務,因此很難爭取他們的投資。而德國隱形眼鏡 AR 晶片新創 Semron 的執行長 Aron Kirschen 也面臨相似的處境。

晶片產業正在變化,愈來愈多企業崛起,為特定領域的應用設計專用晶片;而晶片大缺貨與未來成長前景,也讓許多人對晶片產業有美好想像。理想很豐滿,但現實卻很骨感,晶片公司的成本相對高,有晶片設計軟體等高額開銷,投資回收沒有軟體新創快,因此較得不到創投的青睞,企業生存格外辛苦。

參考資料

The New York Times》、《Synopsys

(本文提供合作夥伴轉載。首圖來源:Pixabay CC Licensed

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