人類體內有「殭屍基因」,在你死後它才活起來!

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科學家研究發現人死亡後,大腦還會繼續運作。圖片來源:Dr. Jeffrey Loeb/UIC

你以為人死後「就真的死透了嗎?」

過去的醫學研究大多認為,人的心臟一旦停止跳動,身體內所有機能應該都會停擺,就連大腦也是,但科學家們發現了驚人的事實。

美國伊利諾大學芝加哥分校(UIC)一項最新研究顯示,在人類死亡後,大腦還是會持續運作,甚至有部分細胞在人死後更為活躍,還長出芽狀手臂,讓科學家驚呼不已,這也證實「殭屍基因」是真的存在於人體。

人是真的會變殭屍? 大腦在你死後還在動

研究結果指出,大腦內許多腦細胞在人體死亡後還是會持續活動。研究人員從大腦組織切片中發現,人類死亡後大腦中有部分「神經膠質細胞」(glial cells)數量不僅增加,活動力還大增,甚至長出芽狀的手臂形附著物,研究人員將這種細胞稱為「殭屍基因」(zombie genes)。

根據《Scientific Reports》報導,這種殭屍基因屬於炎症細胞,它們的作用是負責修復,因此會在大腦缺氧、中風或是受到損傷時快速增生。

他們也發現這種神經細胞具有特異性,它們的基因活躍度會在人死後 12 小時內達到巔峰,其中更有 8 成能在 24 小時內穩定存活。

該研究的首席科學家,UIC 醫學院神經學博士勒布(Jeffrey Loeb),在《科學報告》雜誌中表示:「這類神經膠質細胞會在生物死亡後大量增生,其實不令人意外,因為這種細胞的出現就是為了修復大腦。」

勒布和他的團隊注意到,人死後的大腦組織的「基因表現」方式會因為時間長短而有所不同,同一個患者的大腦組織也因為死後時間長短,神經細胞活動也有差異,這一點引起他的好奇心,才開啟了殭屍基因的研究。

小知識:基因表現(Gene expression)是用基因中的資訊來合成基因產物的過程。 產物通常是蛋白質,但對於非蛋白質編碼基因,如 tRNA 和小核 RNA(snRNA),產物則是 RNA。 所有已知生物都通過「基因表現」來生成生命所需的高分子物質。來源取自:Wikipedia

 

「殭屍基因」可能是治療阿茲海默、自閉症的關鍵

此外,研究人員還在大腦切片組織中觀察到一組神經元,會高度影響記憶、思考、癲癇等行為,這組神經元會在死亡數小時後退化。

這一項科學發現可以幫助我們更快找到自閉症、精神分裂和阿茲海默症等疾病的原因。

勒布博士強調,通常這類精神疾病的樣本,只能透過患者死後的大腦組織採集,但是因為過去醫學人員在探討精神分裂、阿茲海默和自閉症的治療方法時,並沒有去考慮到死後大腦的基因表達或是細胞活性。

日後研究人員能夠更全面地剖析人類大腦,並量化這些異變,為阿茲海默、精神分裂和自閉症等疾病的療法,開啟了一扇窗。

更快抓到兇手?「殭屍基因」幫助法醫準確推估死亡時間

「殭屍基因」除了能應用在上述疾病中,還可以幫助法醫準確鑑定遺體死亡時間。

其實早在 2016 年,美國華盛頓大學(University of Washington)一位科學家就偶然發現,動物死亡數天後基因活動仍在持續進行,甚至還有一些基因在死後才「活過來」。

這位生物學家在監測老鼠和熱帶魚的死亡樣本中發現,牠們的基因在死亡後的 24 小時內仍有活性,不僅如此,研究顯示雖然大部分的基因在死後幾小時內活躍度下降,但仍有多數細胞在動物死亡後四天內活動力增加。

雖然許多生物、化學和物理特徵可以用來確定死亡時間,但多數謀殺案受害者的法醫驗屍報告並不是很準確。然而,在這項新研究中使用的基因活性測量方法,能夠運用到法醫鑑定,以準確預測受害者的死亡時間。

死亡只是回到原點:死後細胞條件和初生胚胎相似

甚至有些科學家觀察到類似「胚胎」的基因在動物死亡後出現,實在相當離奇,研究人員認為,這或許是因為,剛死亡的生物體細胞條件與早期胚胎環境相似所致。

無論如何,這項研究同時也讓科學家更了解大腦內基因和細胞的穩定性,並減少了死後的遺體時間差。

就像 UIC 醫學院的勒布博士說:「如今我們更了解人類大腦內有哪些基因和細胞類型是穩定的,哪些會在死後減少,那些會在死後增生,這能夠幫助我們更了解生命。」

雖然該研究尚未經過同業驗證,但不可否認的是,這項科學發現未來一定能為醫學界帶來更多貢獻,包括遺傳學、器官移植等研究,同時也會在法醫鑑定領域引起關注。

而這篇研究論文也留下懸而未解的問題,究竟死亡的生物體是如何有足夠的能量來增生神經元細胞呢?恐怕答案只能留給各位讀者去想像了。

參考資料

Scientific Reports》、《Popular Mechanics》、《Biomedical Odyssey

(本文提供合作夥伴轉載。首圖來源:Dr. Jeffrey Loeb/UIC CC Licensed)

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