除了馬斯克的 SpaceX、貝佐斯的 Blue Orign(藍色起源),你還知道哪個專注在太空事業的公司?

Astra 這家成立不到五年,於 2016 年 10 月才成立的「太空新創」即將改寫太空歷史!

蘋果元老級員工離開 Apple,加入太空新創

Astra 是家位於加州的火箭運載公司,在短時間內迅速竄起,獲得外界關注,除了因為去年底首次將火箭成功發射至太空,另一個原因和 Apple 的老將 Benjamin Lyon 有關。

Benjamin Lyon 從 1999 年 5 月加入 Apple 以來,參與過許多產品研發的工作,多年來他也致力於 iPhone、iPad 和 Mac 的核心技術,擔任過觸控板的技術主管,後來成為傳感器的資深經理。

甚至是現在的熱門話題 Apple Car,Lyon 正是蘋果電動汽車自動駕駛 Titan 計劃,負責傳感器最資深的經理人。

不過,他在今年初,選擇結束他 21 年的的蘋果生涯,加入了太空新創 Astra,擔任首席工程師(Chief Engineer & EVP Engineering)。

經營太空事業和開發手機的概念一樣

專注於 3C 品硬體研發的 Lyon,怎麼會加入八竿子打不著的太空事業?

「當我研究蘋果下一步要做的事情時,答案總會和『我能為人類做的最有影響力的事情是什麼』有關」。就像開發 iPhone,對於 Lyon 而言,打造一個「靈活且對 App 能客製化界面」的行動裝置的概念,和 Astra 發展太空事業的努力方向不謀而合。

的確,Astra 在做的事,就是期望透過便宜、規模化、高效的火箭技術,來降低通往太空的限制和障礙。

Lyon 說:「就像手機被重新定義、變得『智慧』,我認為 Astra 就是以這種『重新定義』的野心出發,將火箭科學從太空中帶出來」(不再遙不可及)。他認為,要實現這個目標首先必須有一個紮實的團隊基礎,以及能夠出引人注目產品的核心技術基礎。

Astra 切入太空產業,原來受 Apple 啟發

不只 Lyon 認同「基礎」的含意,對於 Astra 的共同創辦人 Chris Kemp 而言,「基礎」也是很重要的關鍵。

Kemp 表示,「我們不需要任何有太空背景的人」,他解釋,由於 Astra 還沒找到規模化製造火箭的方法,以及營利的策略,因此他其實沒有從任何與太空產業有關的人身上獲得啟發。

Kemp 認為,SpaceX 和 Blue Origin 的人確實很擅長他們的工作,但這並不是他想要在 Astra 建立的文化。反而,他相當認同 Apple 的價值,甚至還參考其模式,來營運 Astra。

Kemp 認為蘋果具有與供應商緊密合作並內部進行基礎組件工程的強大能力,例如為 iPhone、Mac 等產品開發系統、設計硬體等,並協助供應商按照規格工作。

位於加州 Alameda 的火箭工廠(圖片來源:Astra)

Astra 切入的太空產業的方法和 Apple 有點類似,重點在於優化其位於阿拉米達( Alameda )火箭工廠的產量,加速產品開發並適應市場需求,同時盡力讓價格維持合理。

Astra 要走出與馬斯克 SpaceX 不一樣的路

Lyon 加入 Astra 後,主要會負責火箭研發工程的監督與執行。

「你不會在 iPhone 1 的階段,就看到 iPhone X,而是從 iPhone 1 開始,逐步發展到 iPhoneX,這也是你會在 Astra 預見的事,Astra 將會以科技公司的速度驚人成長。」

和 SpaceX 正在發展的大型星際船艦不同,Astra 研發的火箭很小,而這也是 Kemp 創業的切入點之一,他想設計一款可和應用程式(工程系統)相容的火箭,而不是要打敗其他火箭,證明他比較強。

不過,這也只是個開始。他表示,Astra 的下一步是將衛星與火箭運用的技術系統化,這個挑戰不僅僅是「發射」,而是如何將「管理前進太空的體驗」變成一個「設計」問題,而這樣的雄心壯志正和賈伯斯當初設計 iPhone 的心理很像。

Astra 的終極目標是希望能夠為有抱負的航空技術公司提供他們進行太空業務中所需的一切。這樣的想法是,業者可以將新模型和傳感技術帶到 Astra,剩下有關火箭的有效負載、發射等,都將由 Astra 的專家接手處理。Kemp 認為,這和蘋果 App Store 為軟體業解鎖、開創新局面是一樣的道理,或許也 Lyon 加入的原因之一。

「我們正在嘗試太空業前所未有的事!」Kemp 說,一起期待 Astra 的未來發展吧。

參考資料

Techcrunch》、《Wikipedia》、《Astra

(本文提供合作夥伴轉載;首圖來源:unspalsh。)

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