(本文經合作夥伴 品玩 Pingwest 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈芯片遊俠再出山:本科學歷卻成蘋果特斯拉芯片之父,61歲入夥神秘初創公司〉。)

【為什麼我們挑選這篇文章】Intel 在 2020 年歷經巨大的人事變動,除了首席工程師因推不動 7 奈米工程而離職,傳奇晶片之父 Jim Keller 也在去年離開 Intel,過去他曾在 AMD、特斯拉立下許多大功,許多人都相當期待這位大將會落腳何處。根據近日傳聞,Jim Keller 將加入加拿大的一間 AI 晶片新創公司,在晶片產業的發展上他看見哪些趨勢?(責任編輯:何泰霖)

在晶片的江湖中,始終流傳著 Jim Keller 的傳說。

他是蘋果 A 系列晶片的設計師,是 AMD 的「 Zen 之父」,也是特斯拉自動駕駛晶片的締造者。從業 30 年,他的足跡遍布矽谷各大科技公司,領導了數代不同處理器的設計和研發,被業界稱為「 CPU 遊俠」。

俠之大者,率性而為。有「遊俠」之稱的 Jim Keller ,在職業選擇上自然也是縱情恣意,從不按常理出牌。他常常在做出一個驚豔的產品之後就急流勇退,身影在名不見經傳的新創公司和科技巨頭間來回穿梭。

最近,這位傳奇的晶片大神完成了去年 6 月辭去英特爾矽工程( Silicon Engineer ) 高級副總裁的交接任務,轉戰去了加拿大,加入了另一家鮮為人知的晶片新創公司。

只有大學畢業,卻在蘋果、特斯拉和 AMD 立下大功!

對於技術密集型的晶片行業來說,現年 61 歲的 Jim Keller 一直是一個特別的存在。

他只憑著一張美國賓夕法尼亞大學的電氣工程學士學位文憑,便在碩士、博士堆中力戰群雄、脫穎而出。而與很多工程師動輒就在一個公司或研究室裡待十年八年,才可能研發出一款重量級晶片產品不同,近 20 年來, Jim Keller 在眾多晶片公司裡肆意遊走,但出自他手的明星級產品卻層出不窮。

圖片來源:semiwiki.com

Jim Keller 的職業生涯開始於 DEC 。在上世紀 6、70 年代, DEC 是世界上最成功的電腦廠商之一,在當時, DEC 使用 RISC 設計的 Alpha21264 微處理器是世界上速度最快的處理器。初出茅廬的 Jim Keller 深度參與了 Alpha 系列的研發,而這也為他日後輝煌的晶片之路打下了堅實的基礎。

80 年代中後期,在 IBM 崛起的衝擊和晶片開發的巨額投入下, DEC 逐漸走向衰敗。 1997 年 DEC 將半導體部門賣給了對手英特爾,並於 1998 年被「PC 新貴」康柏收購, Jim Keller 也於同年離開了 DEC ,加入了當時求賢若渴的 AMD 。

在 AMD 短短一年多的時間裡, Jim Keller 參與了 AMD 第七代處理器 K7 的設計,並很快成為了 K8 的主架構師。而正是這兩代處理器,讓 AMD 打出了漂亮的「翻身仗」,讓其一改「 Intel 代工廠」的形象,開始向晶片巨頭邁進

而當眾人都以為 Jim Keller 將在 AMD 大展宏圖的時候,他卻毫無徵兆地跳槽去了晶片新創公司 Sibyte ,負責 MIPS 晶片的研發。一年後, Sibyte 被晶片巨頭廠商博通收購, Jim Keller 一躍成為了博通的首席架構師。

但 Jim Keller 延續了他不走尋常路的風格。在博通幹了幾年後, 2004 年他又跳槽去了另一家新創公司——PA-Semi。而對於新創公司來說, Jim Keller 似乎就是天將大禮。

這家從事低功耗行動處理器開發的公司在當時並不引人注目,直到如今可能也沒有多少人知道它。然而,千千萬萬的普通人都曾被 PA-Semi 的產品所影響過,因為, PA-Semi 在 2008 年被蘋果收購,並為蘋果開發出了 A 系列處理器

A4 、 A5 晶片被廣泛的應用於蘋果 iPhone4 、 iPhone5 和 iPad 產品上,成為了蘋果登上晶片巔峰最重要的推動力量。而 A 系列晶片背後的設計者,就是 Jim Keller 。

對於很多工程師來說,這樣的成就已經足以名留青史。但對於 Jim Keller ,這還只是他輝煌事業的序曲。

2012 年,他重新回到 AMD ,負責領導下一代高端 CPU 的開發。眾所周知, AMD 的 Ryzen 晶片系列近年來風頭十足,在性能上碾壓競爭對手,長期處於供不應求的狀態。而基於 Zen 架構開發的 Ryzen 系列,就是由 Jim Keller 一手打造, Jim Keller 也因此被稱為「Zen之父」

Zen 架構大幅提升 AMD 的晶片效能,圖片來源:AMD

然而,當 Zen 架構產品即將推向市場之時, Jim Keller 又做出了讓業界意想不到的決定。是的,他又走了,這次,他去了當時還正深陷泥沼的特斯拉。

他從 2016 年 1 月開始正式擔任特斯拉自動駕駛硬體工程副總裁,負責為特斯拉開發專用的車載 AI 晶片。沒錯,就是那個曾被馬斯克稱為「地表最強」、秒殺同行的晶片。

正是該晶片的誕生,賦予了特斯拉 Autopilot 的客製化能力,建立起軟硬體一體化生態,而這也成為了日後特斯拉在業界的核心優勢,造就今日的繁榮。而該晶片背後的「頭號人物」Jim Keller 卻又在特斯拉大放異彩前離開了。

2018 年 4 月,他加入了英特爾,負責領導 SoC 的集成和開發。而 2020 年 6 月,Jim Keller 再次宣布因個人原因離職英特爾。在他此後 6 個月的交接期中,業界一直在猜想這位「大俠」的下一站會是哪。甚至有中國網友喊話華為、小米趕緊去挖人,說不定這位不按常理出牌的大神還真就去了。

而最近, Jim Keller 的去向終於塵埃落定。這次依舊延續了他讓人捉摸不透的風格——北上加拿大,加入一家成立不到 5 年的晶片新創公司。

晶片新創 Tenstorrent 為何能吸引大神 Jim Keller 駐足?

圖片來源:Tenstorrent

在科技公司製造晶片的熱潮下,以 Jim Keller 如今的地位,絕對是各大科技巨頭爭搶的對象。

而年過 60 的 Jim Keller 卻將「龐克精神」堅持到底,不僅不理會大公司,還收拾好行囊離開了打拼多年的矽谷,轉戰多倫多一家名為 Tenstorrent 的年輕公司擔任 CTO 和總裁。

Tenstorrent 在過去有多默默無聞呢?當你 Google 它時,僅會出現一行它成立於 2016 年的訊息。而據 Crunchbase 的資料顯示,該公司目前只有不超過 50 名員工,至今 5輪融資總額僅為 3400 多萬美元,在 CB Rank 的同業排行榜上排名第 1449 位。

那麼,為何 Jim Keller 會突然決定加入 Tenstorrent 呢?

Tenstorrent 的創辦人 Ljubisa Bajic 曾在 AMD 帶領過電源架構設計,也曾任 Nvidia Tegra 系統的架構師。在 AMD 時他曾與 Jim Keller 共事,而正是 Jim Keller 鼓勵那時的 Bajic 去做自己感興趣的事情,並為他開出了一張支票,成為他創立公司的第一筆資金。

因此, Jim Keller 實際上是 Tenstorrent 實質意義上的天使投資人。

而除了 Bajic 之外,在 Tenstorrent 這個不算大的團隊中,還有著 Jim Keller 不少的老同事。他們之中有過去曾在 AMD 和 Altera 工作了 16 年的系統軟體負責人,有英特爾前神經網路加速器的設計專家和編譯器團隊的負責人,有來自 AMD 的 GPU 系統工程師,有 ARM CPU 的驗證負責人以及 AMD 的前安全性和網路開發負責人等。

因此對於 Jim Keller 來說,跟熟悉的人共事,也讓他能在加入後就能很快融入並能夠很好地領導團隊。

而在產品上 Tenstorrent 也展現出很大的發展潛力。 Tenstorrent 目前專注於 AI 晶片設計領域,致力於研發下一代運算硬體。截至目前共發布了兩款晶片,而在 2020 年 4 月 7 日發布一款名為 Grayskull 的高性能 AI 處理器引起了廣泛關注。

圖片來源:Tenstorrent

Grayskull 晶片旨在用於加速「推理」,使受過訓練的神經網路可以根據新數據進行預測。根據測試, Grayskull 具有出色的 AI 推理性能,該晶片在僅消耗 75 瓦功率的前提下可以執行每秒 368 萬億次的操作,而 Nvidia 的晶片平均需要 300 瓦功率。同時 Grayskull 還是業界首個可動態消除不必要計算條件的執行架構。

Grayskull 在去年年底開始量產,目前正在向客戶發貨,除了當初發佈時的相關訊息,其他的表現情況目前還仍神秘感十足。

但 Tenstorrent 這兩年也明顯會加快產品推出的步伐,已經在官網上預告了下一代晶片 Wormhole ,該晶片更注重訓練而不是加速,捆綁在 16x100G 以太網端口交換機中。

那麼 Jim Keller 加入後,將主要負責什麼呢?

據 Tenstorrent 發布的公告顯示, Jim Keller 將帶領 Tenstorrent 解決軟體 2.0 所需要的硬體解決方案,使用機器學習的方法來解決以前由傳統軟體解決的問題。

實際上, 除了 Jim Keller 之外,近年來很晶片大老也投入到了 AI 晶片的研發中。當軟體以機器學習為中心轉變,計算能力也需要相應發生變化,因此 AI 晶片也是一些晶片老將們想要攻克的新領域。

而隨著加拿大多倫多人工智慧產業生態的日漸成熟,無論是投資環境還是人才供給都可以為 Tenstorrent 提供充足的彈藥,如今有了 Jim Keller 的加持,也賦予了過去名不見經傳的 Tenstorrent 未來更多的可能性。

而 Jim Keller 也表示,他認為 Tenstorrent 將是那個有望跟 Nvidia 一較高下,成為下一代運算巨頭的潛力股。

縱觀 Jim Keller 的職業生涯,他彷彿真的像一名身懷絕技的大俠,從未安扎於一處,也不曾停止追尋的腳步。

每次在創造出一個新產品後,不等正式推出,他就會又背起行囊重新上路,在江湖中找尋下一個有挑戰性的、有意思的事。而奇就奇在,無論他去到哪,都總能給人們交出一份驚豔的作品。

「銀鞍照白馬,颯沓如流星..事了拂衣去,深藏功與名。」在這波雲浩蕩的晶片江湖中,我們也對 Jim Keller 這位快意俠客的北上之行充滿期待。

(本文經合作夥伴 品玩 Pingwest 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈芯片遊俠再出山:本科學歷卻成蘋果特斯拉芯片之父,61歲入夥神秘初創公司〉。首圖來源:wccftech

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