【我們為什麼挑選這篇文章】創業的契機,或是靈感,經常來自於創辦人想解決曾親身遭遇的痛點。今天介紹的美國新創 Opus12 ,創辦人小時候經歷了工業汙染的陰影,到史丹佛大學攻讀電化學之後,和朋友的一次閒聊,讓她跳脫思維,意外激盪出一個大膽的創業想法,這項創業後來讓  Opus12 成功進入美國知名加速器 Techstars,團隊甚至被 NASA 相中,加入了火星資源研究計畫! 這個精采故事,是怎麼開展的?(責任編輯:徐宇儂)

本文經 創新拿鐵 授權轉載
作者:Howie Su

環境保護,是我們越來越在乎的議題。很多新創公司也因此在這上面著墨,尤其是製造業更積極的使用更環保,甚至可以循環利用的原料。

美國公司 Opus12 也正朝著這個方向前進,而它使用的「原料」竟然是由工廠排放出的廢氣!而它們的技術,未來還可能讓人類能利用火星上的資源。

創新點:將排放的廢氣轉成能源,應用在日常生活中的食衣住行。

本文 3 大重點:
1. 石化工業汙染家鄉,引發創辦人 Etosha 對環境健康的重視。
2. 收購二氧化碳,電解成再生能源賣出。
3. 一步一腳印,實現綠色消毒。

1. 石化工業汙染家鄉,埋下日後創業種子

Opus12 創辦人 Etosha Cave 生長於發展石化工業的德州休士頓,自小認為那些冒著黑煙的工廠造就了城市,提供了許多人養家糊口的工作機會。

原本她因此對這些工廠帶著感恩的心,不過,念中學期間一件大事徹底改變了她的價值觀:鄰近她家的廢棄石油廠在十幾年間默默地汙染了水源。居民長期飲用受污染的水,引發多種罕見疾病及癌症,終於引爆了劇烈的抗議

Etosha 一家因為住在上游僥倖未直接受到影響,卻還是在 Etosha 心中種下了恐懼的種子,對嚴重汙染環境的石化產業產生深深的抗拒。

Etosha 後來來到明媚的加州史丹佛大學就讀,她驚豔於舊金山涼爽的微風與優良的空氣品質,在攻讀研究電化學的同時,Etosha 思索著若身在休士頓的家人也能擁有這樣的生活環境,那該有多好。

她因此加入了著名的迴旋加速器研究(史丹佛大學和勞倫斯伯克利國家實驗室合作項目),在那裡,她遇見了專攻全球氣候及能源的 Kendra Kuh,兩人雖然專業相差甚遠,聊起天卻很有共鳴。

在一次閒談之中,Etosha 隨意提到正在研究電解二氧化碳利用溫室氣體產生的能源若代替石化工業,可以直接減緩重金屬水汙染及土壤污染,甚至減緩溫室效應。

Kendra 靈機一動想到,現在許多工廠因排放二氧化碳被政府徵收大量稅收,何不與這些企業合作,將二氧化碳廢氣轉化成能源使用呢?

她們興奮地開始了創業計畫,將公司取名為 Opus12,也邀請了商學院校友 Nicholas Flanders 加入,為創業做市場分析、前瞻布局。

2. 收購二氧化碳,電解成再生能源賣出

創業初期雖然衝勁滿滿,Etosha 在加州舉目無親且肩負學貸,龐大的經濟壓力讓她面臨財務困難,一度租不起房子只能睡在車上。「那時我只有 14 件黑色 T-shirt 跟牛仔褲,每天穿一樣去上班。我跟夥伴將公司人力縮減到最簡,逼迫自己只想著怎麼把最重要的事情做好,不敢去多去想生活該怎麼辦。」

Etosha 在接受訪問時這樣形容。但極端的壓力迫使她轉換心態,在那段時間裡除了思考怎樣將電解產出的能源最大化(再生燃料,如甲烷),另外也思考如何將分解出來的其他物質(聚碳酸酯聚合物、一氧化碳)有效利用。

編按:Opus 12 的核心服務,在於能有效回收工業碳排放物,以創新技術來生產日常消費性產品的材料,以取代製造業傳統上使用化石燃料的生產方式。這家新創鎖定任何現有的工業碳排放源,僅使用水和電作為輸入,就可以將排放轉化為一些相當關鍵的化學產品,例如合成氣和乙烯。Opus 12 團隊目前由電化學專家、材料科學家和工程師組成,專注於開發 CO2 電催化和電化學反應器設計領域最前沿的科技應用。

經過數年穩扎穩打的技術累積,現在的 Opus12 總計已可成熟生產十六種產品,如供飛機商業用途的再生噴氣燃料、製作現在大多數太陽眼鏡鏡片的聚碳酸酯聚合物、還有手機充電器的外殼素材也能經由獨家技術轉化製成。

眾多合作品牌中,Opus12 也開展與賓士汽車合作的計畫,在 2020 年 2 月共同發表由二氧化碳製成的車柱蓋,目前 Opus12 也持續與賓士合作,開發其他相關車用零件。

除了地球上能源的永續發展,這位德州女孩與她的夥伴已跨出更大的腳步,得到 NASA 的投資

NASA 的火星資源研究(火星大氣成分有 95% 是二氧化碳),預計利用火星當地的二氧化碳轉化為物資。主要的應用有,將電解後產生的甲烷作為火箭燃料、藥品的原料;乙烯,也就是當今塑膠主要的成份,可用於製造用於工具、容器和 3D 列印。Opus12 正一步步努力,在不久的將來實現不可能的任務。

3. 將實現的綠色技術帶回家鄉,是她的理想

「汙染不過是我們沒有善用的資源」,Etosha 演講時,微笑著引用美國發明家巴克敏斯特.富勒(Buckminster Fuller)的名言。

這家前途不可限量的新創公司正以火箭噴發的速度發展,難能可貴是創辦人 Etosha 實現目標一貫務實的態度。

Opus12 短期願景是在加州廣為部署產品,在工業和農業排放到空氣之前回收。建立完整的商業模式後,希望能推展到全美,包含她心繫的故鄉-德州。

Etosha 相信,當再生能源與現有的基礎設施循環產生電力,這些產品的生命週期及能源損耗,將大大低於傳統石化產業作法。我們將擁有更潔淨永續的生活環境及健康的身體,並為下一代提供美好的未來。

參考資料:Opus 12、《Techstars》、《Yale Climate Connections》、《TED Talks》、《Fortune

(本文經合作夥伴 創新拿鐵 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈「污染」只是沒有被善用的資源!這家廢氣回收公司用創新技術,將溫室效應的元兇變成我們常見的商品 〉)

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