南美洲發現新恐龍化石,原來恐龍脖子很長還能散熱?

為甚麼有些恐龍的脖子那麼長?

根據近日發布的英國《皇家學會報告》(Proceedings of the Royal Society)研究指出,蜥腳類動物之所以會有長脖子這項共同特徵,可能是來自 1.8 億年前侏儸紀早期氣候變化帶來的影響。

回想那些描寫侏儸紀、恐龍的電影畫面,長頸龍絕對不會缺席。像是梁龍、腕龍、雷龍等都屬於蜥腳類恐龍,其特徵包含小型頭部、長頸部、長尾及粗壯四肢。根據紀載,牠們是目前已知陸地上出現過的最巨大動物,當然其中也有體型輕巧,大小不超過一隻山羊的蜥腳類恐龍。蜥腳類恐龍首次出現於三疊紀晚期(約為 2 亦 1000 萬年前),雖然牠們分布廣泛,歷史上卻鮮少發現完整的蜥腳類化石。

南半球大量火山爆發,僅存一種陸地植物

現在,來自南美巴塔哥尼亞的化石揭開了蜥腳類長脖子的秘密。

一群生物考古學家團隊發現了最早的大型蜥腳類動物化石,而在這些恐龍化石周圍的岩石層中一併找到了植物化石,進一步協助科學家證實恐龍物種所居住的氣候和生態系統。他們說,當時南半球大量火山爆發,向大氣釋放大量二氧化碳及甲烷,地面岩漿四溢,幾乎所有陸地植物都遭滅絕。

「熔岩流遍超過一百萬平方英里,這比我們在人類時代所見過的任何東西都大上許多。大量的二氧化碳和甲烷進入大氣,對全球氣候變遷帶來劇烈影響。」阿根廷古生物博物館研究員 Diego Pol 透過信件向 CNN 說明。

唯有一種高大的針葉樹在這場災難中存活,這種樹木的針狀樹葉富含營養,但生長高處且質地堅硬,不易取得。這也表示,在這樣被迫物競天擇的過程中,只有體型高大,脖子長的蜥腳類恐龍得以存活。

最早的蜥腳類恐龍化石出土

科學家們將新發現的化石恐龍命名為 Bagualia alba,Bagualia 係指化石的出土位置, alba 則代表西班牙語「黎明」、「日出」的意思,象徵牠是南美洲發現最為古老的蜥腳類。Bagualia alba 體重大約是 10 噸,大概是兩隻非洲象大小,後來蜥腳類動物的體長甚至可達 40 公尺,體重達 70 噸。

關於長長的脖子,Diego Pol 再補充道:「長脖子幫助牠們更容易伸向高大的針葉樹,而不需移動巨大的身體。牠們的巨大身軀通常也意味著需要大量食物來滿足所需的體力,若牠們身體巨大但脖子不夠長,就得為了進食消耗更多體力。」

同時,巨型動物還會產生相比一般體型動物更大量的體熱,其他研究表示長脖子亦有助於消散體熱,如同現在大象耳朵的作用。

參考資料

CNN

(本文提供合作夥伴轉載;首圖來源:Unsplash,CC Licensed。)

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