【專訪經緯航太創辦人羅正方】棄 NASA 高薪回台貢獻!他如何用聰明的無人機,讓世界看見台灣?

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從「物聯網(IoT)」一詞出現至今已超過 20 年,隨著 5G 技術的不斷發展,「萬物聯網」時代即將來臨,在任何事物都能連上網的未來,世界運轉的方式即將被徹底改變。

經緯航太,一家從 NASA 回台創業的航太博士所創立的無人機公司,認為下一個機會就在「邊緣運算」(edge computing)。當這些在空中飛行的無人機加上了邊緣運算技術,可以變得多聰明、能運用在哪?對我們的生活,又會帶來怎樣的改變?

《TechOrange 科技報橘》(下稱《TO》)年度品牌活動 CONNECT 2020「邊緣運算」專題,與讀者共同探討:隨著 5G 技術實現,加上 AI 機器學習科技的不斷演化,從上雲到下邊緣,邊緣運算的佈局策略思考可以如何發展?以下為《TO》專訪經緯航太董事長暨創辦人羅正方的內容。

天上飛的無人機,下地來種田

經緯航太科技,是在 2004 年由羅正方博士在原成功大學衛星資訊中心基礎上創辦,以衛星定位技術、遙測技術、地理空間資訊的 3S 科技為核心,從事衛星資訊分析與相關的圖資處理服務。

2008 年,經緯航太開始進入發展無人飛機研發與製造領域,後在 2016 年掛牌上市,目前擁有超過 200 名員工,今年積極南向,目標是將台灣無人機產品與應用服務國際化、行銷全球。

在無人機應用上, 他們從解決台灣少子化、人口老化而面臨人力吃緊的「農業工作」出發, 經過 3 年的研發與測試,現在透過無人機技術,經緯航太團隊已能做到大面積對作物「精準噴藥」。

今年 3 月,經緯航太在接受媒體採訪時,表示經緯的下一個目標,就在導入「機載邊緣運算」。 羅正方指出,在未來萬物聯網的時代,如果任何的數據都要先上傳到雲端的中央系統,再由中央系統下指令到末梢端點,就會產生遲滯問題,這並不適合無人機、機器人、自駕車等需要隨時感知、即時反應的應用,因此善用「邊緣運算技術」,讓一切在機器端上完成,就變得相當重要。

邊緣運算技術對於無人機應用的重要性,可以從「精準噴藥」這點看出。經緯航太與 NVIDIA 合作,在無人機上裝上 NVIDIA 的 AI 電腦 Jetson TX 2,利用高速處理器的運算、AI 深度學習等技術,就可自高空快速判別作物有無生病,一發現病徵就立即進行噴藥,並在飛到健康植株時,自動關閉噴嘴。

去年,經緯航太就成功利用無人機抑制了稻熱病,更抓出大舉入侵的「秋行軍蟲」,讓病蟲害疫情即時獲得控制。

除此之外,將無人機應用在農務上,還可協助農民建立農田的生長履歷,紀錄耕地已投放多少農藥、肥料,確保不超標、提升作物品質。

靈活的白色機身搭載農藥噴灑器系統,飛越廣大農田進行灑藥,這個看似簡單的一幕,卻倚靠極其複雜的系統達成精準施作,可以成功偵測出染病農作物,先一步防堵病蟲害疫情擴大。圖片來源: 總統府  ,CC Licensed。

累積台灣練兵經驗,瞄準馬、印 1600 億美龐大棕梠樹商機

在台灣持續練兵三年,已證實了透過無人機的空拍影像技術,可以針對田裡作物的健康情形進行分類。 經緯航太團隊現在的目標,是將這套智慧農業技術「新南向」到東南亞國家,如應用在馬來西亞、印尼的棕梠樹以及泰國、越南的稻米田上,搶食龐大經濟價值。

「我們的生活中有超過 1000 種以上的物品與棕梠樹有關,包含化粧品、巧克力、泡麵原料,甚至工業上也會使用棕梠油。」

羅正方說,馬來西亞的油棕梠樹全球種植面積佔該國全國土地面積的 17%,至少有 570 萬公頃,這個數字是台灣土地面積的 1.5 倍以上,總產值達到 700 億美元,而在印尼,油棕梠樹種植面積更達到至少 1,680 萬公頃,總產值達到 900 億美元,光是這兩國,棕梠油的年產量合計加起來超過 7,000 萬噸,佔全球年產量的八成以上。

「1 公頃的面積大概可以種植 144 顆棕梠樹,你想想,這麼龐大、幾十億棵的數量要如何照顧?就必須要有無人機,而且要是『更聰明』的無人機!」而利用無人機的多光譜儀,能夠找出葉綠素高、葉綠素低,也就是不同健康情形的棕梠樹進行區分。

「例如只要有紅色、黑色的點就能知道其染病情形嚴重,而綠色、黃色的點就是 OK 的。」羅正方說,過去「偵測植株有無生病」以及「進行後續噴藥動作」拆成了兩部分:先讓一台無人機對植株進行健康度偵測,回來之後再派出另一台無人機,對這些生病的植物進行噴藥。

有了邊緣運算技術、搭載了 AI 電腦之後,這兩件事就能合而為一,提升噴藥與施肥效率 ,不造成農業資源與時間資源的浪費,我們稱之為『即拍、即判、即噴』。」

羅正方也說,除了運用無人機進行噴藥作業之外,目前機器人也已可「自動跟隨農夫」,減輕農民的負擔。

這是因為在以前,農夫在採收過程中經常會因為滿手都是東西而空不出手,或者得扛著籃子到很遠的地方,才能將東西放在卡車上,非常耗費體力與時間。現在運用機器人與邊緣運算技術,就能在農民採收時扮演得力助手的角色。

「只要在農夫身上裝上感測器,機器就會自動跟隨,並且因為有『邊緣運算』技術,擁有絕佳的反射神經,讓機器的運算可以更迅速、反應更即時,因此才不會『撞到人』。」

泰越稻米、菲律賓香蕉都是經緯「新南向」目標

經緯航太除了要搶食棕梠樹的龐大商機之外,稻米與香蕉也是經緯航太的「新南向目標」。

「泰國與越南兩國的稻米總面積加起來是台灣的一百倍之多!我們在台灣練兵完了以後,懂了水道的噴灑、辨識作物、疾病控制這些之後,就準備到全世界最大的稻米中心輸出國去做驗證。

羅正方說,目前經緯航太正攜手農科院、香蕉中心,未來從香蕉的育種育苗,到成長照顧,以及最後的物流遞送,要將台灣的全部技術包裹在一起,輸出到菲律賓,「我們的目標,就是要把台灣的技術輸出到這些國家,做大規模的市場應用!」

從無人機切入智慧農業,經緯航太的未來更看好「智慧物流」。請先想像一個這樣的未來:

消費者用手機自電商網站下單了要給家人的生日禮物,電商收到訂單後,由人員包裝好貨物,接著把這些貨物給「放上無人機」,消費者只要在家等著打開窗戶,迎接無人機、取下物品就好,無人機還會自動飛回電商的倉庫!

這樣的未來並不遠,經緯航太如何利用無人機,結合邊緣運算技術,布局智慧物流領域?請看下篇報導:【專訪經緯航太創辦人羅正方】「叩叩叩!請打開窗戶取貨!」台灣智慧物流怎麼做到和亞馬遜一較高下?

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