【誰殺了大象?】330 隻非洲大象集體死亡,科學家跟獸醫搭擋一起追查真相

【我們為什麼編譯這篇文章】全球暖化情勢加劇,熱帶地區的氣溫上升更是明顯,其中由於藻類好發於溫暖且富含磷、氮等營養物質的水中而大量繁殖,但這竟然是近期造成非洲大象集體死亡的原因,生態系發生了什麼事?(責任編輯:賴佩萱)

非洲波札那(Botswana)自 2020 年初出現大量的大象集體死亡案件,截至今年 9 月當地統計已有超過 330 頭大象死亡,引起外界各種懷疑,是否是盜獵者所為、還是可能因新冠肺炎傳染到大象身上?

藍綠藻劇毒!吞入、滲入皮膚恐造成死亡

最近波札那政府調查找出了造成大量死亡的真正原因——水坑中藍綠藻(cyanobacteria)產生的毒素。

這種藍綠藻容易生長在窪地或水坑中,根據維基百科,這是一種透過產氧光合作用獲取能量的細菌,主要分布在含有機質較多的淡水中。不同種類藍綠藻含有不同類型的毒素,當中包括神經毒素(Neurotoxin)、肝毒素(Hepatotoxicity)、細胞毒素(Cytotoxicity)及內毒素等,一旦遭到人類或動物吸入或是吞嚥、甚至滲入皮膚等,可能導致腸胃道問題,甚至嚴重到癱瘓、死亡的情形,而波札那的大象被認為正是因此集體喪命。

最初當地調查官員並沒有料想到會是因藻類造成大象死亡,因為其他非洲國家並沒有發生相似大量集體死亡事件,不過根據《衛報》報導,70% 的死亡事件都是發生在有大量藻類繁殖的水坑附近,加上大象大量死亡的曲線從六月開始減少,當地正好適逢乾季因而水坑減少,也間接證實了水藻毒素造成的影響。

背後原因:大象愛在水坑洗澡?

波札那野生動物和國家公園部首席獸醫 Mmadi Reuben 透露,雖然已找出是因為藍綠藻造成大量大象死亡,但是為何發生在大象身上以及為何是於該地區發生,還有待釐清。

有可能的原因之一,是大象比其他動物更喜歡在水坑裡洗澡及喝水,加上藻類的大量繁殖好發在溫暖且富含磷及氮的營養物質的水中,而這類營養物質可能來自於肥料的沖刷逕流。

南非暖化問題嚴重,藍綠藻繁衍恐再次發生

科學家擔憂,全球暖化問題恐會導致此種情況持續發生,加上南非的氣溫上升程度是全球平均的兩倍,下次雨季的來臨恐會導致藍綠藻再次大量繁衍,同時也意味者大象大量死亡的情況恐再度發生。

雖然波札那目前約有 13 萬隻大象,是非洲最大的大象群體地區,不過這個數字正在下降當中,且非洲象早已被國際自然保護聯盟(IUCN)列為即將瀕危的弱勢群體,當地國家公園救援(National Park Rescue)組織創辦人 Mark Hiley 表示,生態旅遊是波札那除了鑽石之外的第二大經濟來源,並呼籲政府必須密切注意藍綠藻的大量繁衍,以避免大象大量死亡情形持續發生。

參考資料

Business Insider》、《中央社

(本文提供合作夥伴轉載;首圖來源:National Park Rescue。)

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