CIA、五角大廈都是它的客戶!矽谷最神秘獨角獸 Palantir 如何以「大數據分析」橫行美國政界?

(本文經 財訊 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈矽谷最神祕獨角獸 Palantir 上市估值 300 億美元!〉;首圖來源:Palantir Technologies。)

【我們為什麼挑選這篇文章】Palantir Technologies 是一家美國的軟體服務公司,以大數據分析著名,主要客戶為政府機構和金融機構,其最出名的案例是以大數據技術協助美國軍方成功定位和擊斃基地組織首腦賓拉登。Palantir 成立 17 年來從未獲利,卻在上月宣布上市,這家神秘的公司背後有什麼內幕?(責任編輯:賴佩萱)

作者:陳曉陽

預定今年秋天上市的大數據分析公司 Palantir,是矽谷最神祕的獨角獸,公司名稱源自於《魔戒》小說裡可以洞悉一切的真知晶球(palantiri),這與該公司業務十分貼切。

Palantir 的軟體可以分析大量不同數據組,從中找出相關性,被讚為又快又好,輕鬆打敗 IBM 與洛克希德.馬汀等對手。

受中情局扶植成立,這家神秘公司以「挑客戶」聞名

8 月 25 日,Palantir 宣布將在紐約證交所直接上市(不籌募新資金),令外界得以一窺這家神祕公司的部分內幕。《富比世》估計,其估值可達 300 億美元。

由中情局(CIA)旗下創投機構 In-Q-Tel 扶植,於 2003 年成立的這家公司,因為取得政府合約而出名。目前,公司有兩個軟體平台,一個供政府機構,一個供企業客戶。該公司自稱很挑客戶,通常不與立場或行動不符合「該公司支持西方自由民主及其戰略聯盟使命」的企業及政府合作。不過,該公司軟體使用於 36 種產業及 150 餘國,包括中國。

Palantir 成立 17 年來從未獲利。2019 年營收 7 億 4260 萬美元,淨損 5 億 7960 萬美元;但在今年上半年,營收已較去年同期攀升 49%,達 4 億 8100 萬美元,虧損則縮減為 1 億 6500 萬美元。

Palantir 超強大軟體,在政府部門間口耳相傳

談到創立初衷,身兼臉書董事的 Palantir 創辦人泰爾(Peter Thiel)表示,在後 911 恐攻時代,他打算利用也是由他設立的第 3 方支付平台 PayPal 的辨別詐欺軟體,來阻止恐怖攻擊。

一開始他就把公司的使命設定為「打擊恐怖主義,同時維護公民自由」。於是,他找來兩名史丹佛電腦科學畢業生朗斯戴(Joe Lonsdale)和柯恩(Stephen Cohen),以及 PayPal 工程師蓋汀斯(Nathan Gettings)編寫軟體。

卡普(Alex Karp)與泰爾是幾 10 年的老同學,一起讀史丹佛法學院,大一時還同住宿舍。雖然沒有科技背景,但卡普擅長快速理解複雜的問題,向非工程人員說明,所以被招攬為執行長。

擁有法學學位及社會理論博士學位的卡普認為,Palantir 將改寫隱私與安全的零和遊戲規則。在一次著名的公司內部演說,他說他也不想讓政府知道他吸大麻或者搞外遇,因此人們必須找到不受政府監視的地方,好讓自己保持獨特與有趣,「就我而言,我們想要變成怪人」。

卡普自認 Palantir 與其他矽谷科技公司不同。在上市公開信中,他表示他們的軟體「是用以鎖定恐怖分子及保護士兵安全」,而其他科技公司則是出售數據。因為自認與眾不同,該公司決定將總部由加州帕羅奧圖搬到科羅拉多州丹佛。泰爾、卡普與柯恩 3 人,在上市後將合計持有接近 5 成的投票權。

從 2005~2008 年,中情局是 Palantir 的唯一客戶。由於中情局讚不絕口,名聲逐漸傳開,國防部、國土安全部和國稅局等政府機構幾乎都是客戶。2010 年,紐約警政署把他們介紹給摩根大通銀行,後來成為該公司的第 1 家商業客戶。據摩根大通銀行前任員工透露,Palantir 的軟體數秒便可找出一個奈及利亞網址與美國境內伺服器的關聯,幫助銀行客戶破解網路詐欺。

民間團體憂 Palantir 恐成為政府「數據監控」工具

根據《彭博商週》2011 年的報導,Palantir 在示範其軟體功能時曾以一個虛構案例說明:1 名恐怖分子在佛羅里達州留下一些痕跡,包括單程機票、租屋、銀行提款、打電話到敘利亞和迪士尼世界的保全監視器影片。該公司軟體結合數千個資料庫,找出其中關聯性,幫助中情局破獲恐怖分子攻擊主題樂園的陰謀。

近年來 Palantir 遭受許多批評,該公司便把負面媒體報導列為風險因素之一。原因之一是創辦人泰爾與美國總統川普關係良好,除了在 4 年前大選幫他募款,該公司技術亦被用於美國移民和海關執法局及一些警政單位,而遭到抗議。

許多隱私權倡議者害怕,Palantir 將是大數據(Big Data)結合「老大哥」(Big Brother)的恐怖統治化身。非營利組織美國公民自由聯盟(ACLU)的分析師史丹利(Jay Stanley)表示,Palantir 的軟體可能使得「獨裁噩夢成真,無辜的美國人受到大規模的監視」。

(本文經 財訊 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈矽谷最神祕獨角獸 Palantir 上市估值 300 億美元!〉;首圖來源:Palantir Technologies。)

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