【Crew Dragon 回來啦!】SpaceX 幹掉勁敵波音成功試飛,馬斯克放話:2024 年送太空人上月球

【我們為什麼挑選這篇文章】SpaceX 的 Crew Dragon 在歷經兩個月的太空飛行後,終於成功且安全地返回地球,這是商業機構首次完成載人航天的任務,也為太空探索開啟新時代。SpaceX 是如何在激烈競標中拔得頭籌?而在這次成功試飛後,馬斯克放眼的未來目標又是什麼?令人期待。(責任編輯:賴佩萱)

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作者:量子位

今天凌晨,SpaceX 的龍飛船(Crew Dragon)落入了平靜的墨西哥灣。NASA 兩名太空人 Doug Hurley 和 Bob Behnken 在執行 64 天的任務後,從國際太空站安全返回地球,成為首個搭乘 Crew Dragon 往返天地的太空人。

SpaceX 成功開啟商業載人航空時代

自 2011 年 7 月以來,NASA 一直依賴俄羅斯聯盟號飛船運送太空人,此次飛行標記著美國 9 年來首次用自己的太空梭完成太空人往返國際太空站。

自美國太空梭退役後,美國失去了運送太空人到達太空站的能力。10 年前,NASA 決定不自行製造太空梭的替代品,而是將這項任務外包給商業公司,這一決定引起了極大爭議。

而當時很多人並不看好 SpaceX 這家初創公司能實現這一任務。如今,馬斯克做到了!

此次試飛成功後,NASA 將與 SpaceX 正式簽訂的商業載人合作項目。預計 9 月 Crew Dragon 將正式攜帶四名太空人飛赴國際太空站。

歷經兩個月,Crew Dragon 安全返回地球

5 月 30 日,兩名 NASA 太空人乘坐 SpaceX Crew Dragon 升空,之後與國際太空站成功對接。昨天,他們又搭載 Crew Dragon 離開太空站,經過 19 個小時的飛行,最終成功返回地球。

SpaceX 的太空梭在返回大氣層期間受到了巨大考驗,它的速度要從軌道速度 28000  km/h 下降到 560 km/h,然後打開降落傘,最後在落到海面時減速到 24  km/h。下降過程中,飛船表面最高溫度達 1900 ℃,太空人也承受最高要 4 g 到 5 g  的加速度。

(圖片來源:NASA)

落入海面後,Crew Dragon 被吊在 SpaceX 派出的救援船上,船上有 40 多名員工,包括醫生和護士。為了確保太空人不被新冠肺炎感染,參與人員都將被隔離兩個星期,並接受冠狀病毒測試。

兩名太空人很快被直升機趕往彭薩科拉海軍航空站。從那裡,他們將登上一架 NASA 飛機,將其運送到休斯敦的約翰遜太空中心。

Hurley 和 Behnken 搭乘的 Crew Dragon 還將被重複利用。經過 SpaceX 翻新後,Crew Dragon 將於 2021 年春季進行另一次載人飛行,把三名 NASA 太空人和一名日本太空人送入國際太空站。

SpaceX 超越波音,搶先完成首飛

2014 年,NASA 為了鼓勵太空飛行器商用計劃,分別給兩家公司授予了商業合約:波音獲得 42 億美元,負責製造 CST-100 Starliner 飛船;SpaceX 公司獲得 26 億美元,負責 Crew Dragon 和 Falcon 9(獵鷹 9 號)火箭運輸太空人。

編按:根據 維基百科 ,其實 NASA 的商業載人開發計畫(Commercial Crew Program)在 2011 年就悄悄展開,在隨後一系列的公開競爭中,有四家公司獲得競標,包含波音(Boeing)、藍色起源(Blue Origin)、內華達山脈(Sierra Nevada)和馬斯克的 SpaceX。

在第一輪競爭中,NASA 撥款 13 億美元,為商業公司載人航太技術的開發提供資金;第二輪競爭中,四家公司都提出了針對太空船的具體開發方案;再經過後續幾輪競爭後,2014 年 9 月 ,NASA 最終選中波音的 CST-100 和 SpaceX 的 Crew Dragon。

雖然兩者都曾在 2019 年的試飛過程遭遇失敗,但 SpaceX 透過航空超強度鋁鋰合金材料與增加擋熱板等技術,發展的「火箭回收技術」,獲得 NASA 青睞,可說是在拿到比波音還要少的經費前提下,還節省不少成本。

波音是 NASA 的長期合作夥伴,曾參與許多人類航空計劃,但是在去年 12 月未能按期完成相關實驗,NASA 最終採用了 SpaceX 的方案。

下一站:月球

領先波音一步的馬斯克把 SpaceX 的目標放得更遠。

下一步,SpaceX 是幫助 NASA 登月。星際飛船正在為 NASA 阿耳忒彌斯計劃打造人類著陸系統,該計劃預計到 2024 年將兩名太空人送上月球,並在 2028 年之前建立「月球門戶」太空站。

月球是火星的墊腳石,NASA 和馬斯克都把登錄火星作為目標。就在 Crew Dragon  準備返回地球的同時,SpaceX 建造火星飛船計劃也在同步進行中。

上週,SpaceX 星艦(Starship)原型機完成了靜態點火測試,馬斯克表示將很快進行 150 公尺低空實驗。按照馬斯克的設想,最終版的星艦將配備 6 台猛禽發動機,高約 50 公尺,與超級重型火箭組合,每次可搭載 100 人去往火星。

另外,Crew Dragon 首次載人任務的成功也會加速商業太空旅遊計劃。已經有其他公司預訂了 SpaceX 的飛船,預計 2021 年或 2022 年搭載 4 名乘客進行為期 5 天的太空旅遊。

對馬斯克而言,沒有什麼不可能

雖然上週 SpaceX 有一大堆事情要處理,馬斯克也不忘勤發 Twitter,一直執著於探索太空的他說「是外星人建造了金字塔」。這條 Twitter 已獲得了 54 萬點讚和近 100 萬轉發。

埃及國際合作部長 Rania Mashat 對馬斯克做出了回應:不是外星人建造的金字塔,歡迎您和 SpaceX 前來參觀考察。

不過忙碌的馬斯克並沒有接受她的邀請,反而是在 Twitter 上轉發了一篇介紹金字塔如何被人工建造的文章,並強調金字塔的歷史已有 3800 年。

這可能只是馬斯克拋出的一個小玩笑,難道是想說 SpaceX 也在創造像「金字塔」一樣的奇蹟嗎?

(本文經 AI 新媒體量子位 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈馬斯克成功把人從太空送回地球!歷時 64 天,SpaceX 首次載人任務圓滿收工 〉;首圖來源:NASA TV。)

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