高海拔適應基因變藥物?生物科技公司融資 1600 萬研究遺傳密碼

在基因醫學研究上,一直有倫理、道德上的難題。藉由對於少數人的基因研究、實驗來尋找得以促進社會大眾福祉之事,看似是皆大歡喜;但歷史上,研究人員在蒐集樣本時,並沒有考量到這些研究行為可能會對他們的研究對象產生甚麼樣的影響。現在 Variant Bio 公司則試圖在研究基因科技的同時,取得兩者之間的平衡。

從特殊基因破解遺傳密碼

身為 Variant Bio 共同創始人的遺傳學家 Stephane Castel ,該公司在兩年前就開始關注遺傳差異。以夏爾巴人來說,其生理上具有很高的高原適應性,原因出自於他們在線粒體(mitochondrion)使用氧氣之效率比起低海拔地區的人更高。這讓生活在高海拔區的他們比起一般人消耗較少氧氣。

而 Variant 目前針對這些在先天生理條件不同的族群,已開始進行初步的研究計畫對他們進行 DNA 測序,試圖從中發現各種血統、基因的人的遺傳密碼,並嘗試根據這些數據開發藥物和療法。

事實上,基因治療背後的原理就是利用分子生物學將目的基因導入患者體內,使之達成目的基因產物進而治療疾病,屬於現代醫學和分子生物學相結合而誕生的新技術。

對於這項研究,風險投資公司 Lux Capital 的聯合創始人 Josh Wolfe 提供 Variant 1600 萬美元融資並表示:「有些人可以長時間在水下憋氣,或睡眠時間相比正常人的七小時,只需一、兩個小時。如果這些少數族群的基因可以幫助其他人受益,這不是再好不過了嗎?」

基因醫學難解之倫理難題

不過另一問題是,針對這些擁有特殊 DNA 的族群,這些研究是否會對他們產生任何道德或倫理上的問題?對此,Variant 的新任首席執行長 Andrew Farnum 也特別謹慎處理,找了許多人類學家與倫理學家共同討論溝通、補償方式,也積極與各方尋求合作。

為了避免基因治療研究淪為剝削式的資本主義,也有學者提出應該讓受試者可以免費或是其他補貼的方式來使用開發出來的任何藥物,甚至是從相關知識產權中獲得利潤的一部份。

這些道德、倫理方面的討論,顯示出大眾在對於基因醫學的認知還不普及的情況下衍生出來的不信任感,也說明科學界在基因醫療實務應用時的不確定性,目前仍無法完全了解。

如何處理好這些價值平衡與風險責任問題,成為基因科技發展之際,必須妥善處理的重要課題。

參考資料來源:
1.《Bloomberg》:〈Biotech Startup Aims to Make Use of Humanity’s Genetic Outliers

(本文提供合作夥伴轉載。首圖來源:Unsplash,CC Licensed。)

你可能感興趣

NVIDIA 用 GPU 算力抗疫,免費開放基因定序工具給研究人員使用
【基因編輯嬰兒案】賀建奎遭判非法行醫罪,面臨 3 年有期徒刑與千萬罰金
用 AI 畫成新冠病毒基因演化樹,圖策智能執行長揪出「病毒傳播路徑」


《TO》品牌活動「CONNECT」深度專題重磅更新! 

《TO》年度品牌活動 CONNECT 2020「5G 新經濟」新專題上線! 看台灣新創如何用 5G 翻轉各產業的傳統想像,打造意想不到的創新服務! 馬上報名 獲取最新深度報導。

點關鍵字看更多相關文章: