【被誤解的統計數字】讀的大學愈頂尖,畢業後的薪水就愈高?

哈佛大學圖書館

【我們為什麼挑選這本書】不少父母會跟孩子說,沒考上建中、台大,你未來的成就就輸人一截。真相是這樣嗎?

成功竟然有公式》的作者巴拉巴西研究了美國學生的成績表現,考上的學校與未來的薪水,發現的確是「學校愈頂尖,畢業生的薪水中位數就愈高」。但不要誤解統計數字,因為學校和薪水之間呈現的是「相關」,不是「因果」;也就是說,學校不是決定薪水的真正要素。那真正的原因是?(責任編輯:郭家宏)

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在我看來,網球領域和羅馬尼亞的入校制度再相似不過了,都是只要看一次比賽(測驗)的成績,就能判斷出可靠的結果。然而,等到各大學的通知函紛紛寄來,就知道現實並非如此。不論是我兒子丹尼爾的首選史丹佛大學,或是哈佛大學,都拒絕了他入學。而後續的未錄取通知還包括布朗大學、芝加哥大學、賓州大學,在在證明情況絕對和羅馬尼亞不一樣。過去我相信,只要學業表現好就行,但這已經證明是個有問題、而且令人心碎的策略。後來,就算再有新通知寄到,我連問都不敢問兒子結果怎樣。

千幸萬幸,還是有些好消息。丹尼爾收到了聖母大學的錄取通知,而那正是他最初夢想的大學。我自己曾在聖母大學任教十年,深知聖母大學能提供絕佳的教育。而在那之後,每次信箱裡又寄來其他學校的拒絕通知,我們就會互相提醒,再怎樣也有一所很好的學校可以念了。

接下來,我們又接到其他令人振奮的通知,但這開始形成兩難。我目前任教的東北大學,也寄來錄取通知函。

讀的學校排名愈頂尖,畢業後的薪資就愈高?

丹尼爾現在有了兩間學校可選,但這可不是很容易的選擇。聖母大學的學費十分高昂;至於東北大學,則有優渥的獎學金配套,只要教職員工的子女符合學業要求,學費就能全免。究竟聖母大學有什麼是東北大學沒有的,才會造成這種差異?

確實,有資料可以說明。首先,相較於排名較低的大學,精英大學的畢業生與同儕相比,確實是有優勢:常春藤聯盟的畢業生,年薪中位數超過 7 萬美元(約新台幣 213.5 萬元);至於其他學校的畢業生,年薪中位數只有 3 萬 4000 美元(約新台幣 104 萬元),一半不到。而且到了收入光譜的高端,差異還會拉大。常春藤聯盟畢業生的前 10%,在畢業十年後的平均年薪,會來到 20 萬美元(約新台幣 610 萬元)以上;但其他學校畢業生的最高收入者,平均年薪還不到 7 萬美元(約新台幣 213.5 萬元)。

丹尼爾申請大學是 2012 年的事,當然也希望以後辛苦工作能得到相應的報酬。當時,聖母大學在美國的排名是第 19 名,至於東北大學則只有第 69 名。

聖母大學聲譽卓著,已經幾乎算得上是常春藤聯盟等級;但東北大學學費全免。

面對最後的選擇,許多家長和學生都會大傷腦筋:我們該去貸款,提供孩子最好的教育嗎?這種決定似乎很憑感覺,但等到我發現,有資料可以幫助我們下決定之後,想法就完全改變了。事實證明,雖然統計數據看來鐵證如山,但選擇東北大學、而非聖母大學,對丹尼爾未來的收入絕對沒有影響。就連去史丹佛大學或哈佛大學,也不會造成任何不同。

相反的,孩子未來究竟能否成功,要看的是 他的「表現」和「抱負」如何攜手合作。

重點不是學校,而是學生自己的素質

波士頓拉丁學校(Boston Latin School)是美國史上第一所公立中學,至今仍是波士頓學校系統王冠上的寶石,位居全美排名前 20 名。雖然是公立學校,但對學生的篩選極為嚴格,一如我在羅馬尼亞的情形,學生必須測驗成績優異,才有入學可能。而如果學生成績只差一點,就會錄取到波士頓拉丁學院(Boston Latin Academy),名稱相似,但就是第二等的學校。如果又差了一點,則會錄取到歐布萊恩數學暨科學中學(O’Bryant High School of Math and Science)。在這之後,則是必須去讀「免試入學」的其他公立中學。

學生(和他們的父母)之所以心心念念想錄取波士頓拉丁學校,是有道理的:該校畢業生平均 SAT 分數是全麻州第四高,幾乎等於拿到精英大學的門票。拉丁學院的成績其實也很優秀,在麻州的百分等級(percentile rank, PR)是 80,亦即高於麻州大約 80% 的中學生。至於歐布萊恩中學,大概只位於麻州百分等級的 40,但比起波士頓其他免試中學慘不忍睹的百分等級,還是高出一截。所以,如果您住在波士頓,肯定會盡一切可能,讓孩子順利進到這幾所考試入學的中學。而如果在這一關失敗,表面上看來,未來就是一片黑暗了。

但實情真是這樣嗎?幾年前,有三位經濟學家就問了這個問題,仔細比較了那些吊車尾進入波士頓拉丁學校的學生、以及那些稍微差了一點而沒上的學生。通常,這裡的成績就只是在小數點後面差了一點點,也就是說,剛好位於精英中學的入學標準之上或之下。這兩批學生在升學後,一開始的學業成就和智識水準其實幾乎沒有差別。但確實有一項關鍵的不同:有些人很幸運,接下來幾年都能待在一所名校,但又有些人,雖然根本就一樣聰明,卻得待在別的地方。

當然,我們會假設那些上了名校的學生,既然碰上優秀的老師教導、也有優秀的同儕激勵,畢業時的成績自然會比他校同學好上一截。只不過……事實就是沒有比較好,一點都沒有!不管看的是 SAT、PSAT(Preliminary SAT)、或是各種進階先修課程測試的成績,那些因為毫釐之差而剛好擠進波士頓拉丁學校、或只能進到波士頓拉丁學院的學生,最後畢業的成績幾乎沒有任何不同。至於那些剛好進不了拉丁學院而進到歐布萊恩中學的學生也是如此;雖然歐布萊恩中學的排名要低了許多,但這些學生畢業後的測驗成績,仍然與那些勉強擠進拉丁學院的人完全相同。還有一些人,雖然考了試,但沒考上歐布萊恩中學,只能進到免試中學,他們的表現又如何?到了畢業時,他們的成績也和那些勉強擠進歐布萊恩中學的學生一樣好。

花點時間,想想這是什麼意思。我自己就好好想了一會。

我們都很清楚知道,就整體而言,波士頓拉丁學校的學生考起試來,就是比拉丁學院的學生更優秀,拿到的 SAT 成績就是更高。這點絕無疑議。但是這份資料卻告訴我們,雖然家長都這麼想、老師都這麼說、校長也都這麼講,事實上,學生考得好,並不是因為學校讓他們更上一層樓了。說穿了, 無論學校提供怎樣的教育,優秀的人就是會繼續保持優秀。

波士頓拉丁學校的畢業生之所以 SAT 成績亮眼,是因為入學考試的時候,就把最優秀的學生都選進了學校,這些學生只是帶著他們原本的能力,度過了中學生涯。換言之, 並不是因為有了波士頓拉丁學校,才讓你的子女變得更優秀;反而是因為有了你的子女,才讓波士頓拉丁學校變成一所精英中學。

這裡的重點很清楚。到頭來, 重要的不是學校、而是學生 。而我並不是要批評波士頓學校系統,因為只要是有資料可查的任何高中系統,結論都是如此。從紐約市到羅馬尼亞,再到匈牙利(我的孩子曾在那裡上學 5 年),研究發現的結果都相同。這些結果暗示:不管我們要把丹尼爾送到東北大學或聖母大學,都並不重要。 等到他畢業之後,決定他是否成功的,仍然會是他自己的能力,而不是他上了哪所大學。

除了素質,「抱負」也是決定成就的關鍵

然而,這些研究是關於中學,我真的能用來判斷兒子對大學的選擇嗎?

這點倒不用我來傷腦筋,因為兩位普林斯頓大學的經濟學家已經做了研究,找出有哪些因素會影響大學畢業生長久之後,是否成功。他們找出那些申請了精英大學、但最後因為各種理由而只能進入次級大學的學生,看看他們畢業後的情況如何。要提醒一下,這裡的數據非常清楚:畢業十年後,常春藤聯盟畢業生的年收入中位數大約是 7 萬美元,是其他學校畢業生的兩倍。但令學者意外的是,那些就差一點點而進不了常春藤聯盟的畢業生,收入與常春藤聯盟的校友一樣多。換句話說,如果你能讀普林斯頓大學、最後卻決定讀東北大學,你畢業後的賺錢能力仍然是普林斯頓大學畢業的等級。波士頓拉丁學校給我們的教訓重新上演了:不管上哪所大學,都不會讓你變得更好;一切都只是因為你本來就是這麼優秀!

烏切索的網球研究在此值得再提一次:優異的表現就能帶來成功。以要進大學的學生而言,能夠量化測量的表現就是 SAT 成績、申請時的班排名,而這些也能用來判斷他未來的收入。

然而,兩位普林斯頓經濟學家的研究,也觀察了那些未得到常春藤聯盟大學錄取的學生,卻發現了一項可說最出人意料的結論。 考量學生所有表現指標(例如 SAT 成績、高中班排名)之後,決定大學畢業十年後收入的關鍵因素,並非就讀哪所大學。唯一的一項決定長期能否成功的因素,在於「申請的最佳大學為何」,就算沒上也沒關係。 也就是說,如果學生申請哈佛、遭到拒絕、最後上了東北大學,畢業後的成就會與那些有相等 SAT 和高中班排名的哈佛畢業生相當。換言之, 真正決定學生成功與否的,是他的表現、加上抱負(也就是他認為自己屬於哪裡)。

這裡有一點,我需要補充一下。如果看了上一段的說法,就想逼孩子一定要申請哈佛、覺得這是未來收入的保證,顯然是本末倒置。畢竟,抱負是內生的,父母無法強求。雖然研究結果很明確,都知道信心和自信對成功有重要作用,但還是需要有相對應的實際表現才行。

此外,我也絕非在否認精英大學能帶來的巨大好處。資料顯示,如果是非裔美國人、拉丁裔、其他少數族群、或是移民第一代的大學生,進到精英大學就能大大獲益。

然而,就算你沒能得到精英大學的錄取(就像丹尼爾,父母雖然都是受過良好教育的中產階級,卻太過天真),還是有很多希望。雖然你無法運用各種現成建制的力量,但你還是有關鍵的抱負和競爭能力,能與人一爭成功。

(本文書摘內容出自《成功竟然有公式》,由 天下文化 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題。首圖來源:Flickr CC Licensed)

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