闌尾是沒用的器官?真相:它是免疫系統的「後援部隊基地」

闌尾是盲腸末端的一個袋狀結構,它不具有消化功能,被視為是沒有用的器官,再加上容易發炎,因此外科醫生常會將發炎的闌尾直接切除。

然而,美國中西大學解剖學實驗室主任暨演化生物學家 Heather Smith 在 2017 年主導一項研究,分析了 533 種哺乳類動物,發現許多物種都有闌尾,暗示闌尾在生物體裡面是有用處的。既然闌尾不能消化食物,那麼它在人體裡的功用到底是什麼?

闌尾是保存腸道益菌的「基地」

Smith 注意到,闌尾和淋巴組織密切相關。早在 2007 年,杜克大學就發表論文,他們在人類闌尾中,發現一層對腸道有益的細菌在裡面生存。杜克大學的研究人員表示,闌尾是保存腸道益菌的「基地」,當腸道的菌落平衡被疾病破壞時,闌尾的益菌就可以補充腸道內的益菌群。

2011 年,研究發現沒有闌尾的人,感染艱難梭菌(Clostridium difficile)後復發的機率比有闌尾的人高了 4 倍,提供杜克大學的論點證據。艱難梭菌是腸道中的危險細菌。

扁桃腺是人類對抗病原體的「前鋒部隊」

除了闌尾、扁桃腺也是容易被外科醫師切除的組織。扁桃腺是喉嚨內的組織,有些兒童因為扁桃腺容易發炎而被醫師切除。但 2018 年有一項關於扁桃腺的研究;研究人員調查 120 萬名丹麥兒童,當中有 5% 的人切除扁桃腺或腺樣體,發現這些兒童感染上呼吸道疾病的機率,比一般人大了 2 到 3 倍;此外,過敏與哮喘的發病率也更高。雖然成年人的扁桃腺幾乎消失,但它對於兒童的免疫力有重要地位。

闌尾、扁桃腺看似無用,但在免疫上卻有重要的功能,如果闌尾是人類對抗病原體的「後援部隊基地」,那麼扁桃腺就是對抗病原體的「前鋒部隊」,他們默默的守護人類的健康。所以,如果下次外科醫師建議切除這些組織時,或許我們需要三思,請醫師提供更多的評估。

參考資料來源:
1.《環球科學》:〈 人体器官的终极一问:阑尾是不是多余的?
2.《維基百科》:〈 闌尾
3.《泛科學》:〈 歐! 我偉大的 Appendix!
(本文提供合作夥伴轉載。首圖來源:Flickr CC Licensed)

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