一架 F35 上有高達 414 公斤的稀土元素,美軍的命脈掌握在中國手上?

美軍 F35 戰機。圖片來源:US Air Force

美軍是世界上規模最龐大,戰力最強的軍隊之一,擁有 F35 等多項尖端武器,但這些武器都需要「稀土」才可以運作。中美貿易戰持續熱化,中國提供全球超過 90% 的稀土,美國也仰賴中國的稀土,如果中國對美國「封鎖」稀土,美國軍隊會如何?

F35 上有高達 414 公斤的稀土

中美貿易戰讓 稀土的議題 浮出檯面。稀土有「工業維生素」之稱,智慧手機、電腦、電動車等科技產品都需要稀土才可以運作。但從波斯灣戰爭開始,科技大量導入軍事領域,除了網際網路、衛星等通訊設施,戰機、軍艦、坦克等控制儀器,飛彈的導引與射控系統都是科技設施,稀土也成為軍事發展的重要支柱。

F35 是美國最尖端的戰機;但根據 彭博社引述美國國會的報告 ,F35 裡面有高達 920 磅的稀土元素,也就是說一架戰機需要大約 414 公斤的稀土元素才可運作。這些稀土元素出現在在戰機的控制電腦,飛彈的射控和導引系統等等。

釔、铽等是雷射導引武器上的重要元素

科技化是波斯灣戰爭後的軍事趨勢,但雷射化或許是未來的軍武趨勢。從波斯灣戰爭到現在,科技提升了載具的性能和武器的精準度,但武器仍然是實體的子彈、砲彈和飛彈。實體武器具有成本高的缺點,因此美國極力研發雷射武器;近期美國 成功用雷射擊落導彈 ,未來雷射武器可能會大量裝備到戰機、戰艦,以及陸基設施上。

從現在的飛彈來看,例如釔、铽等稀土元素,是雷射導引武器上的重要原料。美國正大力研發非實體武器,對稀土的需求必然上升。

由於美國極度仰賴中國稀土,所以我們可以說,美國軍隊的命脈掌握在中國手上嗎?

中國若限制稀土,對美國軍事的影響不大

答案是未必。根據美國政府在 2016 年的報告,國防單位對稀土元素的需求,只占全美國的 1%,而美國從亞洲國家進口的稀土,占美國需求的 80%;也就是說,如果中國真的要停止對美國出口稀土,美國也可以從其他管道,填補軍事上的稀土需求。

此外,美國也意識到稀土依賴中國的問題,因此正在尋找其他 替代方案 ,但短期還是需要中國。雖然從國防來看,中國若限制對美出口稀土,美國可以從其他來源填補需求,至少軍事上問題不大,但民間企業仍會受到衝擊,進而影響科技、經濟等發展,這應該不是美國人所樂見的。

參考資料來源:
1.《Bloomberg》:〈U.S. Fighter Jets and Missiles Are in China’s Rare-Earth Firing Line
2.《科技報橘》:〈 美澳簽署「稀土」合作協定!在美直接建廠,中國稀土王牌要沒轍了?
3.《維基百科》:〈 波斯灣戰爭
(本文提供合作夥伴轉載。首圖來源:US Air Force CC Licensed)

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