馬斯克賺 50 億後創 SpaceX 追火星夢,但我更想知道他賺那些錢的方式

【我們為什麼挑選這本書】馬斯克從小就有火星夢,認為人類避免滅亡的唯一方式,就是前往其他星球,因此他以創造「多行星生活方式」為目標。在 2002 年,馬斯克的公司被收購,賺了 50 億後,創立 SpaceX ,開始執行馬斯克心中的「火星大夢」。

離開太陽系》的作者加來道雄是紐約市立大學理論物理學教授,它將夠過本書,帶我們一窺未來世界。下文將帶我們了解馬斯克創立 SpaceX 的故事,以及描繪人類第一次火星旅行的畫面。(責任編輯:郭家宏)

「我比較想死在火星上。只要不是墜毀火星就行了。」(伊隆.馬斯克)

伊隆.馬斯克是個懷抱宇宙大夢、有點特立獨行的企業家:他想打造火箭,帶人類去火星。齊奧爾科夫斯基、戈達德與馮布勞恩都夢想登陸火星,但或許馬斯克會是那個真正實現的人。在奔向火星的過程中,馬斯克打破既往所有遊戲規則。

馬斯克在南非長大,從小醉心構思太空計畫、甚至親手製作火箭,而他的工程師父親也鼓勵他做自己喜歡的事。 早年,馬斯克斷定只有一個辦法能避免人類滅絕危機──放眼外星。 為此他決定一生目標之一是創造「多行星生活方式」,而他的整個事業體也以這個概念為主軸。

馬斯克賺 50 億台幣,創立 SpaceX 實行火星大夢

除了火箭事業,他對電腦科技和商業也懷抱濃厚興趣。馬斯克年僅 10 歲就寫出一套遊戲程式《Blaster》,並且在 12 歲時以 500 美元(約 1.5 萬新台幣)賣掉這款遊戲。他汲汲營營,希望有一天能前往美國。 17 歲那年,他隻身移居加拿大,接著在取得賓州大學物理學士學位之後,內心天人交戰:一是繼續物理之路或成為工程師,設計火箭或其他高科技設備;二是應用電腦專長踏入商界,迅速累積大量財富,讓他有錢實踐自己的夢想。

1995 年,馬斯克進入史丹佛大學,開始他應用物理學的博士課程,但內心的衝突與兩難也來到最高臨界點 ── 他只念了兩天就毅然放棄學業,轉而投入網路新創世界。他貸款 2.8 萬美元(約 84 萬新台幣),成立軟體公司,為新聞出版業建置線上城市導覽。 4 年後,他以 3 億 4100 萬美元(約 102 億新台幣)的價格,把這家公司賣給康柏電腦(Compaq),然後立刻將賺得的 2200 萬美元(約 6.6 億新台幣)投入新公司「X.com」── 即 PayPal 前身 ── 設法翻倍獲利。 2002 年, eBay 花了 15 億美元(約 450 億新台幣)買下 PayPal ,這筆交易讓馬斯克賺進 1 億 6500 萬美元(約 50 億新台幣)。

現在他有錢了,他打算好好運用資金,實現夢想:於是他創立 SpaceX(太空探索技術公司)和 Tesla(特斯拉汽車)。馬斯克甚至一度將他財產淨值的 9 成投入這兩家公司。太空探索技術公司和其他航太公司不同,他們不循現有技術製作火箭,而是革新設計、首創「可重複使用」的火箭。馬斯克的目標是重複使用推進器,藉此降低太空旅行成本(推進器通常只能用一次,火箭升空後隨即脫離拋棄),而且打算一次少掉好幾個零。

馬斯克或許是當代太空計畫最具代表性的象徵: 傲慢、大膽、反傳統,十足創新且聰明絕頂 。他屬於另一種火箭科學家:「億萬富翁企業型」科學家。他經常被比喻成「鋼鐵人」的分身「東尼.史塔克」── 老練世故的實業家兼發明家,悠遊於「商業鉅子」與「工程師」兩種身分。事實上,電影《鋼鐵人》續集就有一部分在太空探索技術公司的洛杉磯總部拍攝,如今訪客駕車來抵該公司總部時,首先映入眼簾的就是真人大小、穿著「鋼鐵人服」的東尼.史塔克雕像。馬斯克的影響力甚至擴及紐約時裝周,男士服裝設計師尼克.葛拉漢(Nick Graham)就設計了「太空主題」系列。為此他表示,「『火星』是當前最新潮流 ── 如果要大夥兒說說什麼才堪稱雄心壯志,第一個冒出來的幾乎都是登陸火星。太不可思議了。這個系列要呈現的是 2025 年秋裝概念,靈感來自伊隆.馬斯克打算在那一年把人類送上火星。」

人類第一次火星任務,會先去月球的太空站「換車」

關於人類的首次火星任務,隨著相關細節逐漸揭露,現在我們終於可能可以推演抵達這顆紅星的必要步驟。且讓我們描繪 NASA 計畫在未來數十年將如何開展。

將來首批執行「邁向火星」歷史任務的人類,此刻說不定已經誕生,或許正在唸高中、修習天文學。他們將從有志參與第一次外星任務的數百名志願者中脫穎而出,再接受嚴格訓練,最後可能依個人專長及技能選出 4 位候選人 ── 大概會是經驗豐富的飛行員、工程師、科學家和醫師。

約莫到了 2033 年左右,在熬過一連串極盡折騰的媒體聯訪之後,幾名太空人終於踏進獵戶座太空船。儘管獵戶座比最初的阿波羅號太空艙寬敞一半以上,內部空間仍相當擁擠。不過沒關係,因為啟程到月球只需要 3 天而已。待太空船即將發射升空之際,他們會感受到 SLS 載運火箭燃料激烈燃燒所產生的震動。到目前為止,這趟旅程看起來跟阿波羅任務頗為相似,感受也差不多。

但兩者的相似之處到此為止。從這一步開始, NASA 規畫的旅程與以往完全不同:太空船進入月球軌道之後,世界首座環繞月球的太空站「深空閘道」旋即映入眼簾。這群太空人將停靠深空閘道,短暫休息。

NASA 的「深空閘道」將環繞月球運行,做為火星及遙遠太空任務的燃料暨裝備補給站。

接著,他們會被轉送到 深空傳輸系統 ── 這裡看起來跟史上其他太空飛行器沒什麼兩樣。這艘太空船與起居艙(crew’s quarters)看起來像長長的鉛筆,一端附有橡皮擦(太空人吃住、工作都在這裡),細長筆身則覆滿巨大、異常修長的太陽能板陣列。若隔著一段距離看,這根火箭長得挺像帆船。獵戶座太空船的重量約 25 噸,深空傳輸火箭則有 41 噸重。

未來兩年,深空傳輸系統就是這群太空人的家。深空傳輸的艙房比獵戶座大上許多,讓太空人有足夠的空間活動筋骨。這點其實非常重要。為了避免肌肉萎縮、骨質流失,他們天天都得做運動,否則恐怕一上火星就骨折瘸腿了。

一登上深空傳輸系統,太空人立刻啟動火箭引擎。只不過,火箭並不會猛烈震動、噴出巨大炫目的火焰、迸射而出。深空傳輸搭載的離子引擎傾向平穩增強推進力、逐漸提升速度。從艙內往外看,太空人只會看見引擎徐徐發光 ── 那是引擎穩定排出高熱離子所產生的光亮。

深空傳輸利用新型推進系統「太陽能電力推進系統」(Solar Electric Propulsion, SEP),載著太空人飛越太空。火箭上的巨型太陽能板可捕捉陽光、轉成電力,其原理是剝掉氣體(如「氙」)所帶的電子、產生離子,然後再透過電場將這些離子從火箭尾端射出,形成推進力。這種引擎和化學燃料引擎不同,後者只能引燃幾分鐘,但離子引擎卻能緩慢加速數個月、或甚至數年之久。

人類登陸火星,跨出「邁向多行星族類」的第一步

接下來就是飛往火星這段漫長、乏味的旅程了,大概得花上 9 個月時間。這段期間,太空人最主要面臨的難題是「無聊」,所以他們得持續運動、玩遊戲以保持機警,或是算算術、上網或和所愛之人講話閒聊等等。除了例行校正工作以外,整趟旅程其實沒啥要事可做。當然,太空人偶爾還是得出外漫步一下,執行小小的維修作業、或更換磨損零件。不過,隨著旅程推展,無線電通訊時間會逐漸延長,最後大概延遲到 24 分鐘左右。對於已經習慣即時通訊的太空人來說,這點可能真的蠻教人沮喪的。

凝視窗外,紅通通的火星越來越清晰、逐漸占據視野,於是太空船內迅速活絡起來 ── 太空人得開始準備了。這時,他們會再度啟動引擎、減緩飛行速度,如此才能平順地進入火星軌道。

從太空望去,眼前的火星全景和地球截然不同。他們看不見藍色海洋、覆滿綠樹的山巔與城市微光,只見貧瘠不毛的荒涼大地 ── 無垠的紅色沙漠,巍峨的山脈和遠超過地球峽谷規模的巨型深谷,然後還有颶風般的沙塵暴,有些甚至席捲整顆星球。

一進入軌道,太空人即轉進火星登陸艙。登陸艙將與火箭主體分離,後者繼續環繞火星飛行。登陸艙穿過火星大氣層,溫度劇烈升高,但好在有防熱罩吸收空氣摩擦產生的劇烈高熱。最後,防熱罩彈射卸除,登陸艙點燃噴射火箭、緩緩降落於火星表面。

離開登陸艙,踏上火星,這幾位太空先鋒為人類歷史翻開了新的篇章,為實現「邁向多行星族類」的目標跨出歷史性的一步。

太空人會在紅星停留數月,等待地球運行至適合回程的正確位置。這讓他們有時間偵查及探索這片大地,做做實驗(譬如尋找水和微生物蹤跡),架設太陽能板集儲電力。他們可能還會在永凍土上鑽洞尋冰,因為地底下的冰將來說不定會成為重要的飲用水源,還能用來製造呼吸用的氧氣與氫氣燃料。

待任務完成,太空人重回登陸艙、發射升空(由於火星重力微弱,他們只需要一點點燃料就能脫離地面),然後再與軌道上的火箭主體會合。接下來,太空人要再一次準備度過漫長的 9 個月,返回地球。

回到地球時,他們會落在大洋某處,並於上陸之際接受英雄式歡呼,慶賀他們為建立人類新支系跨出嶄新的一步。

誠如各位所見,在邁向火星的路上,人類將面臨諸多挑戰;但是,只要社會大眾熱切期盼、再加上 NASA 及私人企業積極投入,我們極有可能在未來 10 年到 20 年內達成載人火星任務。而這一步又將開啟下一項全新挑戰:把火星變成人類的新家。

(本文書摘內容出自《離開太陽系》,由 時報出版 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題。首圖來源:Wikimedia Commons

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