這家你一定聽過的公司,卻有不為人知的「神奇調味料」:能檢測癌症、還產出電腦零件!

味之素社長西井孝明。

【我們為什麼挑選這篇文章】沒喝 VONO 泡的玉米濃湯,沒用過烹大師炒菜,應該都有看過傳遞溫暖和樂融融的廣告。這家日本食品大廠「味之素」你不陌生,不過他們家不只有做食品。從海帶中萃取的穀氨酸,不但攻佔亞洲人的胃口,還悄悄成為電腦 CPU 之一的關鍵零件?這家調味料起家的公司,怎麼用小小的調味料包圍你我的生活?(責任編輯:鄧天心)

一間做調味料起家的公司,竟然能 從廚房裡的柴米油鹽醬醋茶,一路延伸到高級營養劑,甚至切入醫療抗癌領域,還能生產出電腦 CPU 中的關鍵零件

這家聽起來超神奇的公司叫做「味之素」,另一家日本的百年企業。1908 年東京帝國大學博士池田菊苗發現海帶的鮮味來源是穀氨酸,接著由創辦人鈴木三郎助以工業化方式大量生產調味料,這就是味之素創立的起源。

百年來,味之素生產的調味料,不只滿足了日本人的味蕾,也征服了整個亞洲。該公司不管營業額、獲利或是市值,都長居日本食品界龍頭。但它的厲害之處,不在於超市架上的長銷商品,而是從調味料衍生出來的一系列創新之物。

位於東京都與神奈川縣交界,味之素集團的川崎事業所內,有一個被稱為「微生物殿堂」的秘密研究所,當中保存了 1.3 萬株以上的微生物。這些微生物是經歷了多次淘汰之後所存留下來的菁英菌種,能夠合成各式各樣的胺基酸,創造出各種不同口味的調味料。

就連世界第一大食品集團雀巢,也沒有這樣的技術!」味之素研發總監木村毅在接受日本媒體採訪時自信地說。

5 毫升血液可以測出罹癌風險?這次可能是真的

胺基酸素有生命泉源之稱。透過對微生物與胺基酸的研究,味之素發展出一項名為「胺基酸指數」的技術, 只要 5 毫升的血液就可測出胺基酸濃度,進而分析出罹癌風險

在醫學臨床上,過去在影像上很容易被忽略的微小癌細胞,透過這種技術就能更容易被發現。而日本媒體指出,「胺基酸指數」對於難以早期發現的胰臟癌預防特別有效。蘋果創辦人喬布斯,正是死於胰臟癌。

不只用於癌症檢查,胺基酸技術也能 應用於代謝症候群的預防,以及銀髮族的營養調理等方面,甚至能製造出奧運等級的營養補充劑

amino VITAL 是味之素獨家配方的多種胺基酸粉末,在體能訓練後服用,能快速修復受損肌肉。當年倫敦奧運之時,味之素就為日本奧運選手提供了特別配方的 amino VITAL,稱為「倫敦特別版」,有多位日本選手服用,被認為是幫助他們表現更出色的幕後推手。這個倫敦特別版在奧運結束後,順勢商品化,成為「amino VITAL GOLD」,上市初期一度供不應求。

除了口服還可以做成 CPU?

在預防癌症與奧運保健品之外,最讓人跌破眼鏡的應用,是電腦關鍵零件。在全世界年出貨量高達 2.8 億台的個人電腦市場中,其 CPU(中央處理器)大部分都採用了胺基酸技術所開發出來的絕緣薄膜 。薄膜的薄度與穩定性,決定了 CPU 晶片的進化程度。而這正是味之素所擅長的技術之一。

做到雀巢集團做不到的研究,卻賺不到十分之一

不過雖然能從微生物到胺基酸,變化出這麼多種令人意想不到的產品,但相較於世界級的食品大廠,味之素的經營狀況並不特別令人滿意。整體營業額只有雀巢集團的 10 分之 1,可以說是瞠乎其後。在獲利方面,歐美公司營業淨利率大多是二位數起跳,味之素卻還徘徊在個位數,穩定度也不夠。

如何把創新事業發展到與食品本業一樣精彩,同時還要讓食品本業站上國際舞台與世界大廠一較高下,將會是這間百年企業最大的挑戰。

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(本文經媒體 CUP 媒體 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈能檢測癌症,還產出電腦零件的神奇調味料公司 〉 圖片來源:Masashi Hara/Getty Images。)

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