【時代跟不上我】不用打 Code 就能自動除錯,機器人製造商 Rethink Robotics 宣告倒閉

全球產業為了減低生產成本,展開了一場用機器人取代人類的旅程。也因為如此,機器人、AI、物聯網的身價水漲船高,無一產業不研究這些未來領域。其中,機器人創新在製造業中更眾所矚目。

據國際機器人聯合會(International Federation of Robotics,IFR)報導 ,2017 年全球工業用機器人銷售量突破過往紀錄,相較去年上升 31%,達到 387,000 件數。然而,機器人需求大幅度增加,其中卻有一家想法領先的機器人製造公司先然倒閉。他就是 Rethink Robotics。

這家製造商想法領先在哪?又為何在熱銷的當下應聲倒閉呢?

不寫 Code 改錯誤的機器人,這傢伙全靠「自己」學習

Rethink Robotics 創立於 2008 年。創辦人 Rodney Brooks 為了讓機器人更容易與產線接軌,設計了一款能 自我學習 、不以寫 Code 除錯的機器人。

Rethink Robotics 的機器人優秀在自我學習。據官方說明,只要將機器人擺置定位,模擬一次工作流程,智慧機器人能精準學習並自己找出更有效的工作方法。這相比以往的機器學習法有所不同,過去機器人出錯都需要工程師寫下一條條 Code 才有辦法解決;不僅耗時,又增加公司的技術成本。Rethink Robotics 的機器人自動除錯,更容易與產線接軌、更能簡單在製造廠運作。

除此之外,Rethink Robotics 的機器人不如以往工廠與工人分開作業;Rethink Robotics 的機器人能夠利用感測器,測出組裝機器應該施加的力量。如此一來,機器人就能屏除安全問題,讓人類跟機器近距離合作,使產線製造過程更順暢。

Rethink Robotics 在生產期間共推出兩台機器人型號,Sawyer 和 Baxter。

Sawyer 是獨臂型號,只具備一支機器手臂的特性打造了便宜、省空間的特性。相比 Sawyer,Baxter 則是為了追求高效、資金充足廠商製成;然而因為具備雙臂特性,因此使用空間較大、價格相也對昂貴。

據 MIT 報導 ,創辦人 Brooks 認為這個自我學習的技術將會大大改變工業用機器人的未來進程;再一次與 MIT 的訪問中他提到:

「我們改變了機器人在產業的未來與位置。我們不僅將機器人拉出機房,放在人類旁邊與之近距離工作,也縮短機器人修正行為的時間成本,以後不用再為了小錯誤整天寫 Code 了。」

機器人大賣的世界中,Rethink Robotics 為什麼應聲倒閉?

既然 Rethink Robotics 的技術領先該領域,那為什麼 Rethink Robotics 最後會淪落於「倒閉」的慘況?

其一理由不外乎是金錢壓力。雖然工業用機器人的需求急速上升,但是顯然 Rethink Robotics 的機器人並不受各產業親睞。Rethink Robotics 的銷售額趨平緩甚至降低,這都導致公司於 2018 年苦撐不下而走向倒閉之路。

其二理由就與技術層面相關。要讓機器人在人類員工中正常工作看似簡單,但簡單的事實卻要求相對大量的技術水平。拿最簡單的兩個動作,拿東西跟放東西來說。機器人放東西需要最先進的機器視覺辨識系統,以免一直抓空氣;拿東西要求的就是高度精準的機器平衡系統,以免造成產品受損率不降反升。然現下科技技術是無法滿足 Rethink Robotics 對機器人的所有需求;所以導致腦子想很快但身體卻跟不上的狀況。

Rethink Robotics 黯然收場不代表機器人技術將逐漸退步;這只代表機器人創新還未發展成熟。AI、機器人、物聯網都還是未來的重點項目,Rethink Robotics 不過提醒我們,機器人領域創新有多困難罷了。

參考資料來源:

  1. 《MIT Technology Review》:〈The demise of Rethink Robotics shows how hard it is to make machines truly smart
  2. 《Rethink Robotics》:〈Industries for Collaborative Robots
  3. 《Wired》:〈A LONG GOODBYE TO BAXTER, A GENTLE GIANT AMONG ROBOTS

(本文提供合作夥伴轉載,首圖來源:Rethink Robotics。)

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