接收 17 位蘋果工程師、 80 位特斯拉精兵、才成立 4 年就估值超過 300 億台幣的自動駕駛新創 Zoox 到底是何方神聖?

Zoox 一向在自動駕駛界裡走低調神秘路線,面對前輩有 Waymo、特斯拉和 Uber 反顯初生之犢不畏虎。為了達到在「2020 年自動出租」的願望,從蘋果、特斯拉、通用 Cruise 那裡也搜刮了不少一等一的自動駕駛人才。

目前「只要」出資 1 億美元(相當於 31 億台幣)就能先睹為快 Zoox 雛形產品:弱化了車頭車尾的造型(有人說造型就像把兩台 Mini Cooper 頭尾相接),在每個輪胎上裝上馬達,所以車輛可以雙向行駛,停車更方便;接送乘客上下車還有貼心的問候語;沒有方向盤、剎車、油門、儀錶板,車內更加寬敞。

(左為 Zoox 第四代概念車型,右為第五代,翻攝自 YouTube

Zoox 已經從 VH1 做到目前的第六代,對許多無人車前輩想把自駕系統裝在老車上的想法不以為意,他們認為只有「全自造」才能稱作無人車。不僅如此,一台 Zoox 想讓電動、自駕、打車三個願望一次滿足:在電動車領域顛覆特斯拉、在自動駕駛技術上對抗 Waymo、在叫車方面挑戰 Uber。

(左為創辦人之一的 Tim Kentley-Klay ,右則為 Jesse Levinson,圖片來源:量子位

創辦人口氣很大,但來歷也不小

「我們是一家要單挑全世界大公司的新創公司」Zoox 創始人 Tim Kentley-Klay 和 Jesse Levinson 這樣向彭博社(Bloomberg News)的記者表示,順便暗諷蘋果想要改造「老車」根本使錯力。其中一位創辦人 Jesse Levinson,父親是 Arthur 不但是 Genentech 公司(基因泰克)的老闆還是蘋果董事會主席之一,Jesse 可以說生來就是「矽谷皇族」。

Jesse Levinson 曾經在一位 Google 無人車項目的掌門人 Sebastian Thrun 下學習,就在求學的階段中發明了傳感器的校正方法。

另外一位 Tim Kentley-Klay 則像是一位發言人,在解釋公司取名 Zoox 時順便置入了他們的理想:「我們希望變革我們的城市,改變人類在家庭、社會中生活、呼吸和工作的方式。」廣告背景的他在業界打滾多年,已是知名的動畫影片製作人,往來的客戶有麥當勞、本田、Visa,優異的銷售技能及對市場的遠見,早已在那時被磨煉得爐火純青。

在 2012 年時,他看到 Google 正在秘密進行的一項無人車計畫,「傳感器架在一台老車上」對這樣的設計嗤之以鼻,於是他開啟在無人車設計上的想像及人工智慧的研究,並用自己純熟的 3D 動畫完成理想的無人車模型;為了滿足好奇心,他拍攝無人車專題的紀錄片,拍攝的過程,不但了解整個產業的發展概況,更接觸了許多無人車領域的關鍵人。

聰明又努力的他很快就引起 Google 的興趣,甚至給他一份相當吸引人的 offer,不過 Tim Kentley-Klay 認為 Google 的計畫還是不夠大膽,之後因為友人的引薦下才認識了現在的合作夥伴 Jesse Levinson ,雙劍終於合一,決心要顛覆矽谷再顛覆整個世界。

兩位喜歡打破常規,一位是多年銷售經驗,富有創意及想像力,另一位是血液裡流著矽谷創業的基因加上天生對工程及技術上的敏銳。

當馬斯克堅持不為自己的無人車裝上光達時,他們卻說「我們不用跟特斯拉一樣降低成本,有了光達技術的支援,硬體方面就簡單多了,雖然還不能量產,但這項資源絕對是最關鍵的。」

但新創 Zoox 真的有機會可以跟無人車巨頭硬拼嗎?

Waymo,背後有 Alphabet 撐著;Uber, 也在市場上大開知名度成一方霸主;蘋果,正以穩健的步伐慢慢前進。

縱觀無人車市場潛力無窮,粗估有十兆美元,也許這時正是全力直線加速的階段,下一波大轉彎在哪還未可知,不過在這場競賽中,相信名次都還有洗牌的機會。

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(全文提供合作夥伴轉載,參考資料:36 氪雷鋒網量子位科技報橘,圖片來源:YouTube

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