來自工程師的第一線建議:別用 AI ,用 SQL 就好!

【我們為什麼挑選這篇文章】AI 發展當道,各行各業都紛紛舉著 AI 大旗,什麼都想要智慧化,但是這樣的「唯人工智慧論」發展真的好嗎?

最近在國外論壇火紅的一篇文章就有不同見解,文中的電商工程師表示,他只用了簡單的 SQL 就解決了公司原本打算建立 AI 來解決的問題,引發了大眾對於 AI 的重新討論,大家在閱讀完後不妨也可以發表意見一起討論看看,這位工程師的說法到底有沒有道理。(責任編輯:林厚勳)

本文由航通社(微信 ID:lifeissohappy | 微信搜尋:航通社 | 微博:@lishuhang)授權發佈
未經許可請勿轉載或引用

7 月 1 日,在 Hacker News 上面有一篇文章火起來了。作者是尼日利亞的軟件工程師 Celestine Omin,至於題目嘛……足夠驚悚:《要啥機器學習/人工智慧,用 SQL 就夠了》(No, you don’t need ML/AI. You need SQL)。

Omin 曾經就職於奈及利亞最大的電商網站之一 Konga。在為他們優化購物流程,提升復購率的過程當中,他使用 SQL 解決了一些問題,而這些問題是人工智能和機器學習業界反覆宣傳的應用場景。

Omin 說,現在人們需要那麼複雜的 AI 來改造一切,不過有的時候,他們只是需要一項 1970 年代就已經被發明出來的技術。

文章在 Hacker News 上面的評論區還真是挺火爆的,而該文也因此 被譯介到中國

當人工智能已經成為一門顯學的時候,如果你不跟進,也許會冒著成為「新世紀的老古董」的風險。此時怎麼也入不了門的我們,可能非常需要一篇反潮流的文章來潑盆冷水,順便給自己吃顆定心丸。而 Omin 的文章就承擔了這樣的角色。

這會是一個有理有據的「段子」嗎

Omin 說他在供職於 Konga 時,只是跑了一遍數據庫,就篩選出所有 3 個月沒有登錄過網站的用戶,給他們重新推了優惠券。另外,還跑了一遍用戶購物車的商品清單,從而決定該怎樣根據這些熱門商品,決定推薦什麼相關聯的商品。

而這兩個例子——對老用戶精準營銷和個性化推薦,都是機器學習 AI 最為常用的領域之一。 雖然 SQL 做出來的用戶畫像和結果遠不如 AI 訓練後精準,但似乎已經完全夠用了。

Omin 說用 SQL 查詢潛在回頭客的方法「比用 AI 和 ML 算法的效果厲害得多」;而基於 SQL 的個性化推薦,大多數營銷郵件的打開率在 7%~10% 之,做得好時打開率接近 25%~30%,是行業平均打開率的三倍。

有鑑於採用 AI/ML 的投入要高很多,而且是持續性的租用投入,兩相比較,讓航通社想到兩個傳了很久的中國段子,就是「電風扇吹香皂盒」和「太空人用鉛筆」。

為了方便沒聽說過的同學,簡單複述一下:段子說,某香皂廠要挑出沒裝香皂的空盒子,花大價錢做了鷹眼什麼的機器,然後中國的一個小工花幾十塊錢買了電風扇,把紙盒子吹跑了。

段子還說,NASA 投入巨資開發了在失重條件下也能使用的太空自來水筆,而俄國人沒用這個研發經費,只是用鉛筆寫字就解決了問題。

很顯然,用小聰明的「0 成本」方案,絕對不可能是十全十美的。對這些段子的「闢謠」指出,電風扇吹紙盒會造成生產線上盒子亂飛,而鉛筆會導致石墨碎屑飛到空中。

相信段子的人,可能並沒有親身體驗過超級工廠或太空嚴苛環境,或者沒受到過相應的教育;而恰好段子提出的方案,針對小本經營的個體戶非常實用,可以在大家心中產生共鳴。

與段子不同的是,說 AI/ML 不如 SQL 的 Omin 並非信口開河,而是基於自己的實踐經驗總結的。而他所服務過的,又是一國最大的電商網站。這是否意味著事情會有什麼不一樣呢?

爆文背後,奈及利亞電商現狀幾何

對大多數從事 AI/ML 的人們來說,尼日利亞是很陌生的一個市場,自身並沒有切身的體會。如果貿然挑戰 Omin,是否會成為另一個維度上的「井底之蛙」呢?

要想看 Omin 所說的情況到底是不是成立,還是得根據奈及利亞的實際情況,結合他的語境去具體分析。

奈及利亞的電信基礎設施和互聯網業界狀態,有點像 2004~2008 年的中國。 絕大多數有意上網銷售的賣家,都會自己購買域名和空間,建立有自己購物車的獨立網店,但這類個體戶的生存土壤正在消失。

隨著本土作戰的 Konga,和由著名孵化器 Rocket Internet 扶持的 Jumia 成為 奈及利亞電商平台兩強 ,以往的小電商個體戶紛紛進駐,似乎正形成一個類似淘寶和京東的競爭局面。

Rocket Internet 希望通過 Jumia,在非洲複製其在東南亞的成功經驗,誕生下一個 Zalora、Lamudi。

Omin 所供職的 Konga 擁有本土和先發優勢,該網站始建於 2012 年,已經有了一萬個左右的入駐商戶,同時在全國擁有 300 多個線下的取貨點,還擁有自己的支付平台。

然而,就是這樣的一個「五臟俱全」的電商綜合體,在今年 3 月份因為經營不善,嚴重虧損被……賣掉了。

去年 11 月,Konga 裁掉了近 60% 的員工,今年 2 月 被當地移動通信運營商 Zinox 收購 ,隨後原 CEO Shola Adekoya 辭職。

Zinox 旗下擁有一個自營電商網站 Yudala,現在和 Konga 合併,並採用更響亮的 Konga 品牌 (不禁讓人想起京東和拍拍網)

這……可能就很尷尬了。

Omin 作為一個技術人員就職於 Konga 網站,假如這位大哥先做完優化,Konga 才被賣,那就說明他所做的這些優化,也沒有起多大作用;而如果是在今年 3 月合併之後才進行,那只能說明這個「尼日利亞最大電商網站」的基礎太差,底子太薄。

在初始狀態是一窮二白的情況之下,隨便進行一點優化,都可能會帶來非常之大的業績提升,確實是不管走什麼路,走出去了就是勝利。

實際情況可能更接近後一種。2016 年 Konga 的活躍客戶是 18.4 萬,不足尼日利亞人口的 1%。

Konga 花大力氣自己建立起物流配送系統和支付系統,但仍受制於奈及利亞道路基建的落後,以及網速網費的不靠譜,甚至是地方通信地址系統的標準不一……

由此導致的投入越多, 虧損越大的惡性循環才是拖垮 Konga 的主要原因,而 SQL 或者 AI / ML 都不會起到決定性的作用。

AI 是錘子,但世間萬物不都是釘子

Hacker News 對 Omin 文章設置的評論區中,可以看到相當多的人對他吐槽 AI / ML 的暗諷語氣有意見,爭著指出 AI 的特殊用途,或者作者可能的思維誤區。

大家認為,這樣「取巧」的做法肯定只是適用於從 0 到 1 的小本經營,做一個 MVP(最小可用產品)來驗證商業模式。然而如果從 1 到 100 的過程當中,事情肯定就沒這麼簡單了。

一種說法是,跟 SQL 簡單粗暴的運算規則相比,AI 的模糊和混沌可以更精緻,更細膩,更潤物無聲,讓用戶察覺不到。

例如一個可能被中國消費者注意到的問題:如果你已經買過了一台汽車,你再給他推廣同類型的汽車,這廣告可能是他們最不想看到的。他們想看到的可能是汽車零配件。

再比如優惠券的問題。Omin 給那些沉寂了一段時間的客戶,推送的都是統一面額的優惠券。那麼對於有些人來說,有可能你不用給他們推一個 7 折的優惠券,而是只推一個 95 折的優惠券,他們就會回來購買了——所以統一推送等於浪費錢財。

另一種說法涉及用戶規模問題。就像任何人都可以根據初步知識和簡單編程,搭建一個支持最多 5 到 10 個人同時在群裡聊天的軟件。但是如果你把這個用戶量擴大到 10 億,那麼全世界恐怕只有微信和 Facebook 才能做到。

只有瞭解了 Konga 的背景,我們才能知道 SQL 確實可以適用於這個僅有數十萬註冊用戶的電商網站。

實際上,這篇文章最大的作用,在於它批判了一種「唯人工智慧論」或者說「人工智慧萬能論」。

航通社在《賭球 2018:有了 AI 又怎樣》中認為:

「任何算法的背後,都是設計者意志的體現。只要 AI 完成了人們交給它的任務,就算是符合預期。AI 可以將以往需要大量人力做的統計,數學運算,概率計算等等工作,濃縮在 1 秒內完成,這就是它的價值。」

把 AI 替換成 SQL,這種描述其實也是完全適用的。SQL 也可以將查詢數據庫和返回結果的過程縮短在很短時間內。而且用來形容 Access,甚至 Excel 都是可以的。這幾種從上到下的「消費降級」自然是可以滿足不同層級數據量相應需求的最佳方案。

如果一家大公司已經到了大規模應用 AI / ML 的程度,但公司因為多年積累,也同時有一些傳統的「電風扇吹香皂盒」式土味解決方案(不只是 SQL),那麼從今後的維護友好度來講,全面升級或重構舊系統,將一切問題都交給 AI 處理是理所當然的。

但對於一家在奈及利亞的規模較小的電商公司來說,如果他花大價錢去遷移到 AI,那麼這等於去擁抱一種該國都沒有多少人瞭解的技術,而高造價和一定的風險,都讓切換到新系統的成本大大提升,也就是費力不討好了。

我們當然有理由假設任何一家採用 SQL 的公司,都有實力成長為不得不用 AI 的大型企業。但至少在此之前,AI 可能並不適合所有情況。

所以一些布道者們把 AI 視為一把錘子,然後覺得這個世界上的每一個問題長得都像釘子,這樣的思維確實應該調整。

─ ─

(本文經 航通社 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈 不要人工智能,用 SQL 就夠了? 〉。)

其他不容錯過的好文章

亞洲質感網購風正夯!跨境電商 citiesocial 不靠價格戰,年交易達 5.7 億元台幣
中國經驗看台灣電商:不管蝦皮還是 PCHome,都不是淘寶的對手
PChome 跟亞馬遜的思維差距:光用補貼搶市佔就能賺錢嗎?
【試算蝦皮的機歪指數】一支分手影片,每句台詞都把 PChome 往死裡打

華為秘密發展自造 AI 晶片「達文西計畫」,一切只為擺脫對 NVIDIA 的依賴
世上第一個被開除的人工智慧,AI 員工 Amelia 被瑞典銀行開除因為她「業績太差」
2018 世足賽最大輸家:高盛, 賠上名聲害慘無數賭徒的 AI 冥燈


《TO》品牌活動「CONNECT」深度專題重磅更新! 

本周主打「精準醫療」專題,看企業、醫院如何導入科技,開創嶄新的醫療服務,找出台灣下波隱形機會! 馬上報名 獲取最新深度報導。

點關鍵字看更多相關文章: