【自以為耍帥膩?】Google 輕描淡寫宣布自製行動晶片,高通股價嚇歪跌 1%

【我們為什麼挑選這篇文章】

距離 Google 宣布推出 Pixel 2 已經過了半個月,而 就在大家覺得應該沒什麼問題的時候,Google 卻冷不防的放了一槍:One More Thing。

原來,他們祕密的在新推出的手機中放入了早先並未公開的一款由 Google 自行研發的晶片,號稱可以讓手機的部分拍照技術「速度快五倍,耗能只要十分之一」,而且未來更可以應用於 AI 相關!

此消息一出, 高通的股價硬生生被嚇掉了 1 %,可見這個隔了半個月的「One More Thing」背後代表的可不只是小事啊。

(責任編輯:林厚勳)

受到蘋果發佈會的影響,One More Thing 已經成為不少手機廠商的慣用套路;如今 Google 已經打算認真地做手機,也用了這一招。不過不同的是,Google 把 One More Thing 放在了 Pixel 2 發佈會結束半個月之後。

Google Pixel 2 的 One More Thing,就是它機身內置的 Pixel Visual Core。

Google Pixel 2 的秘密武器

10 月 17 日,Google 在官方部落格上發佈文章,宣佈在 Pixel 2 和 Pixel 2 XL 兩款手機內部內置了一個名為 PIxel Visual Core 的模組。Google 表示,Pixel Visual Core 是 Google 旗下首款為消費產品而自主設計的協處理器。

Google 准备了一个秘密武器,让 Pixel 2/XL 的拍照更无敌

據雷鋒網瞭解,Pxiel Visual Core 的核心能力是在硬體層面上輔助 Google 此前開發的 HDR+ 拍照技術,該技術也是 Google 兩代 Pixel 手機的拍照能力獲得巨大提升的助力。目前它在 Pixel 2 手機中處於尚未被啟用的狀態,未來不久 Google 將通過軟體更新將對其啟用,讓更多的應用使用 Pixel 2/XL 的攝影鏡頭來拍攝 HDR+ 照片。

Pixel Visual Core 的核心部分是 Google 自主設計的圖像處理單元(Image Processing Unit,簡稱 IPU),IPU 的特點在於充分可編程性和領域特定性;它是由 Google 從零開始設計,目的在於用最低功耗產生最好效果。

Pixel Visual Core 內置了 8 塊 IPU,每一塊都擁有 512 個算法邏輯單元(Arithmetic Logic Units,簡稱 ALUs);在移動設備上,IPU 可以實現每秒高於 30 億次的運算。而在 Pixel Visual Core 的加持之下,HDR+ 的運行速度 比採用傳統應用處理器的速度增加了 5 倍,而功效卻是後者的十分之一。

IPU 之所以表現這麼好,得益於其在軟硬體方面的緊密結合,而且軟體能夠比傳統處理器控制更多的硬體細節;不過這種結合導致的問題是,開發者難以通過傳統的程式語言來進行編程。為此,IPU 採用特定領域的程式語言來減輕開發者和編譯器的壓力:在圖像處理方面使用 Halide,在機器學習方面使用 TensorFlow;而 Google 開發的編譯器可以為底層硬體提供程式碼優化。

Google 還表示,在未來幾週,Pixel Visual Core 將能夠作為 Android Oreo 8.1 開發者預覽版的開發選項;隨後,它將面向所有使用 Android Camera API 的第三方 App 開放,使其能夠使用到 Pixel 2 的 HDR+ 技術。

值得一提的是,HDR+ 將會是第一個運行在 Pixel Visual Core 上的應用;而且隨著 Google 將更多的機器學習和圖片應用接入到 Pixel Visual Core 上,Pixel 2/XL 的拍照能力將持續得到提升。

Google 在晶片上的佈局

Pixel Visual Core 在 Pixel 2/XL 手機上的出現,並非心血來潮。

在 Google 官方博客上,雷鋒網找到了宣佈 Pixel Visual Core 文章的兩位作者,其中一位名為 Ofer Shacham,他的 Title 是 Google 的資深主任工程師。來自 Ofer Shacham  個人 LinkedIn 頁面的訊息顯示,他在 Google 負責的工作就是晶片設計;而且他在 2013 年 8 月就已經加入了 Google。

Google 准备了一个秘密武器,让 Pixel 2/XL 的拍照更无敌

而在加入 Google 之前,Ofer Shacham 曾經創辦過一家名為 Chip Genesis 的公司並擔任 CEO。Chip Genesis 可以算是史丹佛大學旗下的一個公司,其主要的業務類型就是製造可以進行自定義參數、以便用於各種任務的低功耗晶片。

不過這個公司在當時並不太知名,而 Ofer Shacham 也在 2013 年 8 月不再擔任這家公司的 CEO。結合 Ofer Shacham  加入 Google 的時間,雷鋒網猜測,Google 可能秘密地收購了這家名為 Chip Genesis 的小公司。

從以上訊息可見,Google 最晚在 2013 年 8 月,就已經在引入晶片人才;換句話說,Google 在自研晶片上的佈局實際上早就已經開始了。沒有意外的話,這次的 Pixel Visual Core,應該就是 Ofer Shacham 在 Google 的四年時間裡帶領團隊做出來的產品。

實際上,除了這次的 Pixel Visual Core,Google 已經推出了專門用於 TensorFlow 深度學習應用的處理器 TPU。據瞭解,Google 早在 2013 年就開始秘密研發 TPU,並在 2015 年上半年用於自己的數據中心。

Google 准备了一个秘密武器,让 Pixel 2/XL 的拍照更无敌

當時 Google 的基礎設施副總裁 Urs Holze 表示,使用 TPU 代表了 Google 為其人工智慧服務設計專用硬體邁出的第一步,未來 Google 將設計更多系統層面上的硬體。如今來看,Pixel Visual Core 的出現算是印證了這一說法。

不要忘了,雖然 Pixel Visual Core 的確是為 Pixel 2 手機的 HDR+ 技術而設計的,但又不限於此;Google 已經為它預留了足夠的可編程能力,未來也可以用於機器學習。

從這個意義上來說,實際上,Google 也可以算是繼蘋果之後第二個在智慧型手機中配置 AI 硬體的手機廠商(Google Pixel 2 的發布早於華為 Mate 10);當然二者的解決方案不同,前者是直接將 AI 集成在 A11 處理器中,而後者則是採用了協處理器的方式。

可以說,憑藉 Pixel Visual Core 這個 One More Thing,Google Pixel 2/XL 已經在硬體層面獲得了獨有的差異性。外媒 PC World 認為 Pixel Visual Core 將成為用戶購買 Pixel 2/XL 的原因,換句話說 Pixel 2/XL 的銷量將有可能因為 Pixel Visual Core 的加持而得到提升。

Google 准备了一个秘密武器,让 Pixel 2/XL 的拍照更无敌

那麼問題來了,去年第一代 Pixel/XL 手機銷量不過 100 萬餘台,今年有了這塊晶片的加持,Pixel 2/XL 的銷量究竟能否超越這個數字呢?

(本文經合作夥伴 雷鋒網 授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈  Google 準備了一個秘密武器,讓 Pixel 2/XL 的拍照更無敵 〉。)

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