圖片來源:Youtube截圖。

不知道大家對於前陣子台灣的福衛五號衛星的事情是否還有印象?當時協助我們發射衛星的公司,是由號稱真實「鋼鐵人」的馬斯克所創辦的火箭公司 SpaceX 進行發射。這間公司的特點就是利用可回收的火箭降低發射成本,並且協助民間發射較為小型的衛星,且該公司也算是史上第一間實際辦到實用可回收火箭的民營航太相關企業。

如今,該公司的歷史上又可以記上一筆「第一」:他們在前幾日的時候成功的與美國空軍合作,又發射了一枚可回收的火箭,但特別的是,這次搭便車的並不是什麼衛星,而是一台飛機。

沒錯,他們讓飛機搭了火箭上空去了。

根據 TechCrunch 報導,這次被「射」上去的飛機是型號 X-37B 的太空飛機。在此之 前, X-37B 已經進行過幾次的飛行測試,成功的達到連續航行約兩年都不必降落的紀錄。

目前並不清楚,這架由美軍主導的實驗性太空飛機的主要目的,官方的說法是「科學研究目的」,實際上也有人猜測可能做為航太武器的一環。

美國 X-37B。圖片來源:WIKIPEDIA

不管如何,對 SpaceX而言,這也算是他們公司的一個里程碑,雖然說本次的發射計畫因為被歸類為機密,因此我們無法看到最終飛機脫離火箭後飛行的模樣,但可以知道的是,經由這次成功的發射飛機、並回收發射用火箭,他們的技術獲得了精進與驗證,也使 SpaceX 成為了美國史上除了公家的美國發射聯盟(the United Launch Alliance)以外,唯一一家成功使用火箭發射飛機的單位,在這點為基礎上,可確保該公司未來能夠更輕易與大量的接獲來自美國國防部門的相關合約。

值得一提的是,截至目前為止,SpaceX 所使用的可回收火箭型號(包含發射台灣福衛五號衛星所使用的),都是由他們自行研發的獵鷹九號可回收火箭,目前的火箭為最新型的全推力型號,在此之前則是普通獵鷹火箭 1.0,而預計在今年十一月即將開始採用上線的,則是由目前全推力型號改良的重型獵鷹火箭,這幾者的差異主要在於推進能力與負載能力,其中重型獵鷹九號的負載能力將會是現行獵鷹九號全推力版本(約22公噸)的近三倍。

參考資料來源:
Youtube:Orbital Test Vehicle 5 (OTV-5) Mission
WIKIPEDIA:X-37試驗機獵鷹9號運載火箭獵鷹重型運載火箭
TechCrunch:SpaceX successfully launches mysterious X-37B spaceplane and recovers first stage
INSIDE:核心三項測試完成!SpaceX 宣布重型獵鷹火箭將於 11 月發射

〈本篇文章供合作夥伴轉載。 〉

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