【我們為什麼挑選這篇文章】 癌症預防和治療研究的進展一直都備受關心。  Alphabet 投資的液體活檢公司 Freenome,技術很值得期待,他可以透過非侵入式的檢測,監測釋放到血液裡的碎片,使得腫瘤早篩、患者病情動態監測成為可能。

責任編輯:劉庭瑋)

頓雨婷 • 19小時前 • 創投新聞

通過血液中的DNA片段來診斷是否患有癌症。

Google 母公司 Alphabet 旗下的分支機構 Verily 悄悄投資了生命科學初創公司 Freenome,還為後者的臨床團隊建立了一間實驗室,投資金額未明。而在今年3月,Freenome完成了6500萬美元的A輪融資。

Freenome 創辦於2015年,是美國一家新興液體活檢診斷生物技術公司,主營業務是通過對血液(自由細胞)中遺傳物質流的動態收集,來診斷是否患有癌症。它的特色在於將全基因組機器學習應用到癌症液體活檢,並利用深度學習模型分析各種類型的癌症。Freenome 的最終目標是要建立一種醫療標準,得以讓健康人定期檢查是否出現癌症跡象。

液體活檢是一種非侵入性的血液(或其他外分泌液)檢測技術,能監測到腫瘤或轉移灶釋放到血液的循環腫瘤細胞(CTC)和循環腫瘤 DNA(ctDNA)碎片。這項技術曾被MIT technology review 納入「2015年度十大突破技術」,被福布斯評為「未來五大醫療行業顛覆技術」。相比臨床上的穿刺活檢,液體活檢在成本、可操作性以及實時性上都更具優勢。更重要的是,這項技術使得腫瘤早篩、患者病情動態監測成為可能。 

此次投資的 Verily 生命科學部門原是 Google 生命科學團隊,它從 Google X 實驗室獨立出來,成為 Alphabet 旗下獨立公司。目前,Verily 主要進行各項生命科學研究項目,研究與預防、偵測及治療疾病有關的新技術,關注重點領域包括心血管疾病、糖尿病、癌症、神經性疾病及心理健康等。CEO Andy Con 將 Verily 角色定位為「從被動到主動、從介入到預防」。

目前,Freenome 已遷至位於舊金山南校區的實驗室,正在開發用於早期癌症檢測的技術:利用機器學習從人體血液的 DNA 片段中提取出癌症的生物信號,技術難度頗大。

一旦研發成功,這將會為 Verily 帶來巨額收益,Freenome 也可能因此成為 Verily的收購目標。更重要的是,如果這種早期癌症檢測能真正實現,並能以較低的成本展開,這對廣大癌症患者來說絕對是一大福音。不過,目前也不清楚 DNA 是否會出現陽性結果,以及這是否會使已經負擔過重的醫療系統成本雪上加霜。

在做癌症液體活檢的公司中,Freenome不乏強大的競爭對手:致力於癌症早期篩查的Grail由前 Google 高管 Jeff Huber 創立,其融資總額達到10億美元;GuardantHealth 是一家成立4年的加州企業,僅需 2 小瓶血就可以做非侵入式的癌症篩查基因測序,至今已融資 1.9 億美元。

儘管如此, Freenome 對自己的競爭優勢瞭然於胸。CEO GabeOtte 曾公開表示:「我們辨識度在於我們的技術可以解答更多的問題,因為跟蹤的生物指標更多。Freenome 想回答的,不止是『患癌』、『未患癌』這種非黑即白的問題,還有『良性』還是『惡性』,甚至患癌組織的位置。」也就是說 ,Freenome 會檢測血液中所有的基因材料,而非僅跟蹤幾個已確定與癌症相關的基因突變。

(本文經合作夥伴 36  授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈 Google 母公司 Alphabet 投資液體活檢公司 Freenome,並聯合建立實驗室  〉。)

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