【我們為什麼挑選這篇文章】美國川普上任之後,對於太空商業化表示支持。Space X、Blue Origin和Virgin Galactic維珍銀河在「太空旅遊」的開發計畫中皆蠢蠢欲動,預告2018就可以平安送旅客到太空玩。目前維珍銀河開價一趟25萬美元 ( 相當750萬台幣 ) ,已有700人付費報名,沒有意外的話,2018就可以正式上線,勢必成為富豪們的旅遊首選。〈責任編輯:陳思寧〉

三年前,維珍銀河(Virgin Galactic)的載人飛船項目曾遇到了一次重大打擊。

在一次「太空船2(SpaceShipTwo)」的測試飛行中,由於駕駛員過早調節飛船尾翼,造成尾翼損壞,引擎發生爆炸,飛船從5 萬英尺高空墜落至加州沙漠,造成1 死1 傷。

(事發現場,圖自The Verge

那次事故,帶來的打擊無疑是慘痛的,但維珍銀河並未因此終止研究,並在2016年發布了新版的太空飛機VSS Unity ,且在同一年裡完成了兩次成功的試飛。

(Unity以及由維珍和時尚品牌Y-3合作的太空裝,圖自  Mashable

而在最近的採訪中,維珍集團創始人Richard Branson更是表示,過往多次的滑翔試飛都很順利,Unity已經準備好要開始進行點燃引擎的試飛了,接下來將每3週試飛一次,併計劃於今年的11或12月將飛機駛至太空。

(維珍銀河試飛計劃,圖自維珍銀河

維珍銀河的航行法和傳統使用火箭搭載升空的方法不同,他們會用一架母機將承載著乘客的子機帶上一定高度,然後子機將脫離母機,啟動自身火箭動力引擎進行太空飛行。

(維珍銀河母機WhiteKnightTwo,圖自GQ

返回時,子機在通過大氣層的時候會展開特殊的尾翼,讓機身像羽毛球一樣旋轉,緩慢地進行自由落體下降,避免機身和空氣摩擦過熱。當下降到一定高度後,子機就可以開始自行滑翔回到地面跑道上。

(可變形的機翼,圖自  The Verge

如一切測試進行順利,Richard Branson 將會在2018 年作為第一位「乘客」乘坐Unity 體驗維珍銀河的亞軌道旅行,而到了年底則可正式為那些付了25 萬美元買一張票的顧客提供太空旅行服務。

(Richard Branson,圖自GQ

那這25 萬美元,約合170 萬人民幣的船票又能買到一種怎樣的太空體驗?

維珍銀河的太空旅行走的是亞軌道路線,子飛機將在太空中進行一個拋物線運動。乘客將在飛機上升期間享受4-6分鐘的失重狀態體驗,並可從漆黑的太空中俯瞰地球,隨之就會開始進行下落階段。

雖然只是一次很短暫的體驗,但能「踏入」深邃的宇宙,還是很吸引人的,因此也難怪已經有超過700人付費報名了。

維珍銀河還計劃在瑞典的基律納航天發射場發射,因為那裡接近北極圈,可以欣賞到極光。

下一個最熱旅遊目的地:太空?

「我們永遠都沒法建造足夠的太空船,(太空旅行)需求量實在太大了。需求量絕對足以讓我們三家企業分享。」Branson在昨天的採訪中說道,而他口中所指的其它兩家企業,則是Elon Musk的SpaceX和Jeff Bezos的Blue Origin,這三家公司都在以不同的方式嘗試實現太空旅行。

我們可以在24 小時知會後進行起飛,帶上幾個衛星然後就回來了。而地面火箭的等待時間就比較久。但Elon 的火箭比較大,這又是他的優勢。

維珍銀河的Unity可承載6名遊客,而SpaceX那輛以後計劃用來把人送到火星的星際飛船(Interplanetary Spaceship)則可承載100人,並將可能增容至200-300人。

(SpaceX 的火箭們)

不過,如果只談太空旅行,Musk還是準備先在2018年第二季度將兩位普通公民送上太空,進行繞月旅行。

據悉,SpaceX 的這次太空旅行將持續大約一周,乘客將乘坐太空船掠過月球表面,然後向更深處的太空進發,最後返回地球,整個飛行里程約為30 萬至40 萬英里(約合48.3萬至64.4 萬公里)。

聽起來體驗好像比維珍銀河那個更好玩,但價格並沒有公開明細,只有一句「這兩位公民已支付了大量的資金來進行這次月球任務。」

而Bezos也在今年3月拍心口承諾,Blue Origin將在2018年提供商業旅行服務,而今年年底將先把兩位宇航員送上太空。

除了這3家私人公司外,另一個值得關注的也許是美國政府。因為在6月30日,川普正式「復興」了「國家太空委員會」,說了是得為美國搶回太空領域發展的領先地位。而商人出身的川普也支持太空旅行商業化。

在今年給NASA審批經費的時候,川普甚至還提出了一個前提要求,那就是NASA必須得研究2033年將人送去火星的可行性。

作為沒錢買票上太空的我,只能說:這場新太空競賽還是很有看頭的!

(本文經合作夥愛范兒授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈走出“炸機”陰影,維珍銀河明年開始送旅客上太空玩耍 〉。首圖來源: 維基百科

延伸閱讀

Space X 省夭壽貴成本!不必砍掉重練的太空艙再創航太高峰
一根從外太空插進地球的光纖:軟銀投資的 OneWeb 要用「衛星」讓每個人都連上網路!
人類生存危機!霍金:500 年內必須在太空找到新家,否則我們將滅亡
美國的「阿波羅計畫」贏了太空競爭,而百度的「阿波羅計畫」將稱霸無人車領域