重塑微軟:全面人工智能和變酷的新故事
【我們為什麼挑選這篇文章】
微軟終於也要投入人工智慧戰場了,但這麼說好像有點不太正確,其實 20 多年前微軟就投入研究,那為什麼  Google 和  Amazon 卻比為微軟更有名?微軟也發覺戰場改變,現在要投入將智能應用在商品化跟雲端上面了,我想也跟現任 CEO 納德拉上任也關,產品布局、行銷策略跟思維都朝新的方向發展,不再是大家腦袋中的老微軟了,也期待未來會將微軟帶向什麼新紀元。
(責任編輯:謝秉芸)
對微軟來說,主戰場要移位了。關於智能手機的操作系統之爭,它已經不那麼「執著」了。「我們現在與蘋果的關係很好。」一位微軟內部員工,至今使用著一台 Windows 手機,他還有台蘋果手機,但直到現任 CEO 納德拉上台前都不敢帶到公司,因為在強硬的上任 CEO 鮑爾默看來,任何在公司使用 iPhone 的人都是叛徒。微軟與開源鬥爭時期,鮑爾默甚至公開將開源社區 Linux 稱為惡性腫瘤。

最新的動作是,近期在 2017 年 Build 大會上,微軟宣布蘋果 iTunes 進駐Windows Store,此外,微軟此番公佈的一系列新技術的演示,都以蘋果手機為載體。

推廣 Windows 手機操作系統的戰役已經可以宣告結束。來自 NetMarketShare 的數據顯示,今年 3 月,佈局了 6 年的移動端硬體入口 Windows Phone,市場份額縮減至 1.33%。兩個月後,微軟最終決定把 Lumia 系列手機產品從官網下架。一種觀點認為,微軟沒能打通到 to C 的手機硬體,形成完整的生態閉環始終是缺憾。不過從另一面看,暫時關停手機業務,面向其他品牌設備開放軟件,或許能讓微軟收穫更多,畢竟 IOS 系統在美國的市場佔有率接近 40%。

「世界本就是多元的,如今我們的工程師想的,是外面有那麼多不同的設備,我們都可以為他們提供基於 Windows 的工具。」微軟公司全球企業傳播團隊總經理 Tim O’Brien 已經在微軟工作了 14 年,最近幾年他感受到了明顯的變化。

納德拉上台後的三年,著力扭轉微軟固有的驕傲心態,從 Windows、IOS、安卓之間常年的廝殺中抽身而出,轉向合作:讓微軟能跨平台、跨設備提供軟體產品和雲服務。2014 年,上台第三個月時,納德拉宣布了對 Mac 開放 office 365。一年後,他在 9 月的微軟銷售大會上,首次用 IOS 手機演示了所有微軟產品。開放策略為微軟擴寬了商業空間。截至 2017 年 5 月 24 日,微軟股價盤中達到 69.71 美元,42 年來的歷史最高點。

「的確我們在移動互聯網時代落後了,但這都過去了,現在我們全力押注 AI。」這是微軟如今的策略。今年的微軟 Build 大會上,納德拉宣布,微軟的戰略從 2014 年提出的「移動為先,雲為先」,轉變為「智能雲和智能邊緣」。殊途同歸,AI 是今年所有大公司押注的領域,亞馬遜率先作出了標杆性智能音箱Echo,亞馬遜也在藉助雲計算的優勢推廣 AI 業務。加上蘋果和 Facebook,五大技術巨頭又在 AI 的戰場上碰面了。

能否改頭換面成為一家「酷」公司?微軟的下一個十年,全立足於一場對 AI 的豪賭。

變酷的挑戰,和黃埔軍校的尷尬

倫敦女孩 Emma Lawton 在 29 歲時,診斷出帕金森症,手部無法自控地顫抖。作為一名年輕有為的平面設計師,甚至無法用筆劃出一條水平線,更別提畫設計圖。她的生活被顛覆了。

在微軟 2017 Build 大會上,展示了微軟研究院創新總監張海燕設計了一款智能手錶,可以通過干擾 Emma 大腦中的信號,削弱手部顫動的程度,讓她再次拾起畫筆。

類似的前沿實驗室項目,在微軟還有很多。比如,在水下建立一個大型數據中心;以及用機器學習算法,在西雅圖總部的 90 家食堂裡自培蔬菜;通過採集熱帶雨林中蚊子的體液預測傳染病等等。

這些看起來都很酷。但奇怪的是,微軟作為一家公司,並未給人們留下與「酷」沾邊的印象。

追究原因,在於很多優秀的技術從未走到產品化、商業化的那一步。

「微軟的技術實力雄厚,問題在於將前沿技術概念化和產品化時,並未形成完整的體系來運作。」一位公司內部人士如上評價。

20 多年前微軟已經開始對人工智能做前瞻性研究。動手最早,然而產品面世的速度上,Google 和亞馬遜卻更快一步。

某種程度上,微軟的這一特性,也導致了研究人才外流

今年 1 月,陸奇辭去微軟全球執行副總裁,加盟百度,成為李彥宏的二把手。

5 月初,在微軟工作 19 年的俞棟辭去微軟研究院首席研究員一職,加盟騰訊擔任 AI Lab(人工智能實驗室)副主任。他上任後的首個任務,是牽頭組建騰訊西雅圖 AI 實驗室。這座實驗室近鄰微軟西雅圖總部,選址背後,挖角的意圖不言自明。

5 月 19 日,在微軟任職 17 年的前人工智能首席科學家鄧力,加盟美國對沖基金Citadel 擔任首席人工智能官。

沈向洋說,很自豪過去 18 年微軟(亞洲)研究院培養了 5000 個學生,覆蓋了中國幾乎所有 IT 公司的 CTO。但他也給出了一個針見血的回應:「你應該去問問離開的人他們還是不是研究員,他們最近研究了什麼,叫他寫個算法給你看一看。」

的確,見諸報端的微軟高層離職人員進入新東家後,大多從研究員轉向培養年輕人的管理崗位。從個人職業生涯角度,離開微軟進入中國互聯網公司,他們能更快看到應用層面的落地,或者套用矽谷的說法「改變世界」。

微軟也意識到了這個問題。去年 9 月 30 日,微軟重組架構,成立了 5000 人的「微軟人工智能與研究事業部」,由沈向洋掛帥。這個部門吸納了 1000 多位微軟人工智能領域的研究員,以及人工智能語音助手 Cortana 和必應搜索等應用和服務部門的業務人員。這次重組的意義在於,讓科研與產品兩個環節更緊密地結合。

架構重組是否有效、能否做出驚艷產品,尚待觀察,微軟更實際也更重磅的做法,是把所有產品都進行 AI 化改造。

全線產品 AI 化

正在進行 AI 化改造的,包括 Windows 操作系統、必應搜索、Office 和 Xbox 等微軟最歷史悠久、用戶眾多的產品。這即是微軟內部所提的「人工智能重新定義微軟」。

在微軟的規劃當中,人工智能語音助手 Cortana 是一切的核心,她會像橋樑一樣,貫穿在跨平台、跨設備的各個微軟產品中,相當於為每款產品賦予 AI 能力,供用戶調用服務。譬如沈向洋展示了基於 PowerPoint 文檔使用微軟翻譯的場景,就注入了Cortana 的能力。

Cortana 的優勢,還是微軟的已有的用戶量。目前 Cortana 在全球有 1.45 億用戶,覆蓋移動端手機、PC 端筆記本、Invoke 智能音箱(家庭)和車載場景。

對於大部分消費者,最先感受到微軟產品的 AI 化,源自 Windows 10。作為第一個搭載 Cortana 的操作系統版本,它在微軟的轉型中是個關鍵的轉折點。目前Windows 10 的月活躍設備數達到 5 億。

此外,還有另一款老牌產品 Office 365。微軟大中華區開發體驗和平台合作事業部總經理司瑞凱接受 36 氪採訪時稱,微軟 AI 在中國市場與騰訊展開了合作,把 Office 365 的功能與微信相結合,並且加入了微軟對話機器人框架(Microsoft Bot Framework)的智能聊天機器人功能,讓用戶在微信裡實現與 Office 365 的無縫連接。

為了吸引更多開發者,微軟集中放出了 Xamarin Live Player、.NET Standard 2.0 for UWP 和 XAML Standard 等多項針對開發者的工具,降低開發難度,增強跨平台的體驗。納德拉稱,Windows、Microsoft Office 與 Microsoft Azure 將共同創造超過 10 億個機會。

企業市場優先?消費者市場優先?

跟對手相比,微軟對於 to C 硬體似乎沒有那麼上心。

蘋果上週的 WWDC 大會上,亮點就是 HomePod。而早在 5 月,亞馬遜和 Google前後腳發布了新版智能音箱,Google Home 對 Echo 的近身追趕,把智能音箱推成了今年最受關注的硬體。

這背後是對於變現入口的爭奪。Echo 將硬體的銷售與應用商店中的音樂等內容捆綁售賣,最終 Echo 將導流到亞馬遜電商變現。而 Google Home 的盈利落點,將走向幫助 Google 廣告變現。

但微軟與哈曼卡頓聯合推出的智能音箱 Invoke,單看在 Build 大會上分配到的展示時間,風頭遠不及 Hololens 。似乎 Invoke 的戰略地位只是 Cortana 在家庭場景下搭載的硬體。而 Hololens 目前也只針對企業用戶和開發者出售,並未出台消費級版本。

看上去爭奪 to C 的入口並非微軟最大的興趣點,微軟做 Cortana 的商業思路,依舊是一款樸素的工具產品,這也是生產力公司最擅長做的事。

做基於「智能雲和智能邊緣」的生產力平台,才是微軟如今的核心戰略。

微軟演示過一個安全施工場景的案例:當施工工人在工地錯誤使用設備造成了安全隱患,AI 技術能夠通過工地攝像頭監控到的畫面,識別出事故情況,並在管理者的手機端出發警報。

微軟大中華區開發體驗和平台合作事業部總經理司瑞凱說,微軟將人工智能技術融入Windows 和物聯網傳感器等不同設備中,並通過雲端的計算力,用機器學習去發現它們之間的內在關聯和規律。

配合 AI+Azure 智能雲的運作模式,微軟的銷售政策,也是將人工智能技術打包進Azure 雲計算產品,根據使用量對大型企業客戶收取費用,中小型客戶和開發者則免費。

可以說,Azure 是微軟將 AI 技術商業化的出口。 「認知服務 2/3 的技術都是原來微軟研究院做的,很多年我們都不清楚計算機視覺技術怎麼轉化成產品,直到有Azure,很多技術加速產品化了。」沈向洋對 36 氪說。

目前微軟認知服務的 API 接口已經增加到 29 個,包括新增加的必應定制搜索、定制視覺服務、定制決策服務和視頻索引,開發者可以通過微軟的工具,將語音、視覺、語言、知識等功能添加到任何場景。

根據沈向洋提供的數據,自從 2015 年發布以來,全球已經有超過 56.8 萬名開發者使用微軟認知服務。

這種定位在中國市場顯得有些另類——在中國,你幾乎找不到一家 AI 巨頭,不把 to C 產品列為排頭兵。

中國是微軟的第二大市場,2014 年納德拉訪華期間,微軟甚至在「移動為先,雲為先」之後,綴上「中國為先」的口號,以表達對中國市場的看重。

但作為一家跨國公司,微軟在華依舊延續著在美國本土的商業策略和行事風格。這種理念,體滲透在微軟的每一個商業動作中,譬如 AI 公司未來的商業路徑。

微軟對於 Cortana 的定義,始終是一款工具。最受關注的混合現實硬體 Hololens 推出後,迄今為止也只面向 B 端開發者和商業用戶售賣。

再譬如,中國市場,所有與 AI 相關的公司都在絞盡腦汁地攫取數據。政府對於數據隱私權的意識和數據歸屬權的界定還不明朗,因此混沌中的爭奪被看作占得先機的手段。行業內人士透露,在與客戶簽訂合同時,本土雲計算巨頭阿里雲會註明要求獲得客戶數據,但微軟的做法正相反。這項原則源自美國市場對數據安全和個人隱私的看重。

「或許他們能在幾年內跑得很快,但微軟認為隱私永遠是第一位的,最終中國市場也會回歸到這點共識。」一位微軟內部人士評價說。

最近三年,納德拉的跨平台開放策略和智能雲戰略,已經為微軟帶來了切實的收益增長。其中微軟力推的智能雲業務是核心增長點,實現營收 67.63 億美元,比去年同期增長 11%。

這也為納德拉在微軟內部贏得了聲譽。在微軟為激發創新而設立的孵化器「微軟車庫」的一間工作室裡,一張印有納德拉頭像的便簽貼在桌子上,下面有一段手寫留言,「如果是納德拉,會製造些什麼?」

(本文經合作夥伴36氪授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為重塑微軟:全面人工智能和變酷的新故事。)

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