【我們為什麼編譯這篇文章】解讀大腦訊號不單純是醫療健康產業的關鍵,同時也是軍事、經濟方面的大重點,未來完全體的物聯網「用大腦控制一切」的野心,也與此習習相關。

但攸關植物人的溝通,不只是科技與醫療的演進,同時還會牽涉到相當的道德議題,需要擁有更全面的意識與了解,方能做出評斷。(責任編輯:林子鈞)

科技讓植物人「說話」

植物人在醫學上被稱為閉鎖綜合症(locked-in patients),通常是由於某些疾患導致患者無法活動、自主說話,但他們意識清醒。

過去植物人的致醒治療都只能靠補充大腦營養對大腦進行刺激活動四肢。這不但成果非常難檢視,而且病人不會喊痛可能對身體造成傷害

但現在或許我們可以得到植物人的「反饋」。

瑞士的WYSS Center日前成功與植物人「對話」。且獲得答案的凖確率是75%!

他們利用一種近似紅外光譜分析技術窺探大腦內部的情況,因大腦細胞的活動可以影響血液中的氧氣水平,由此改變血液的顏色。而後植入電腦,觀察血液顏色的變化,病人可以回答一些諸如是或不是這樣的簡單問題!

研究人員反覆問患者同一個問題,例如「你丈夫是叫Joachim嗎?」,以獲得凖確的答案,答案的準確率也十分令人讚嘆。

有了這種方法後,會給病人的生活質量帶來的巨大的改觀。從完全不能交流,到可以有簡單的交流。醫療作用而言,最大的進展即是病人可以回答是否有疼痛,或是其他針對治療的感受,幫植物人開啟了對外溝通的一扇窗。

讓植物人不只能說「YES OR NO」!

近年亦有類似的實驗不斷進行。美國加州大學柏克萊分校就採用功能性核磁造影技術,直接從病人腦中蒐集電子訊號利用腦波重建病人心中所想的文字,成功猜出植物人腦中思考的文字,協助植物人與外界進行更複雜的溝通。

研究團隊針對腦部的上顳葉回(superior temporal gyrus,STG)進行深入的研究。STG不但是聽覺機制的一部分,更是協助我們了解聲音的語言意義的「上層腦部機制」。

藉由播放朗誦不同文字或語句的錄音帶給受試者聽,同時監測他們的STG腦波。再運用電腦模型破解這些亂成一團的電子訊號,分析不同頻率的聲音播放時,大腦哪些部位以什麼速度釋放訊號。

經由這套電腦模式的協助,當研究團隊把幾個字呈現在病患眼前時,可以猜出病患想的是哪個字,甚至可以根據電腦模型對腦波的解釋,把腦波重新轉換成聲音,從而推究出病患所想的字。

植物人人權該何去何從?

如果植物人能跟外界溝通了,那是一個非常美妙的進展,但同時可能也會出現極大的爭議。

目前為止,國際上關於關閉植物人的生命維持器,結束他們的生命是合法的,但是隨著科技的演進,再再證明植物人雖無法活動,卻是擁有意識的

過去多有無力負擔,或不願看家人受苦的親屬,選擇讓患者解脫。未來這件事病人可能可以自己提出意見。但在這個未來來臨前,既然知道植物人是擁有意識的,我們還能自作主張的幫他們決定生死嗎?

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資料來源:

1.奇蹟!電腦連接大腦「植物人」開口說話(BBC中文網)
2.電腦會讀心術 可助植物人溝通(中時電子報),圖片來源:jeffeaton,CC licensed