Pebble 創辦人親述:從募資明星到黯然出售,Pebble 的硬體創業路到底做錯了什麼?

Eric Migicovsky / Photo by Steven Levy

【我們為什麼挑選這篇文章】曾風光一時的智慧手錶 Pebble 最近確定出售給 Fitbit。雷鋒網編譯了這篇由 Backchannel 編輯 Steven Levy 採訪 Pebble 創辦人 Eric Migicovsky 的文章,訴說了他從成功創業到失敗告終的心路歷程。(責任編輯:黃筱雯)

即使放在從來不缺故事和情懷的矽谷,Migicovysky 的人生軌跡也算得上傳奇:Pebble 最初是他少年在荷蘭城市 Delft 求學時所創辦的公司,這座城市以盛產陶器而非科技公司聞名。

從 Delft 開始,Pebble 從 YC 裡掙扎的一個孵化企業到 Kickstarter 上的眾籌明星。在 9 年時間內,他建立了一個系統平台,並賣出了超過 200 萬隻智慧手錶。不過他最終還是失敗了,Pebble 一直在賠錢,而且看不到盈利的希望。

12 月 6 日,Migicovsky 將 Pebble 的核心資產,包括知識產權在內,打包出售給了 Fitbit。據報導,Fitbit 只會接收 Pebble 40%的員工,也就是說,Pebble 60%的老員工將面臨失業的風險 。而對於步入而立之年 Migicovsky,他背上了「失敗創業者」的烙印,並且要學會適應不再當 CEO 的日子。好在矽谷,人們對於失敗者並不過分苛責。

上周,當我與這個瘦削、留著絡腮鬍的加拿大人(Migicovsky 將近有 2 米高)共進晚餐的時候,他看起來和當初風光時並無二致,並不興奮,也沒有因此而消沉。

我最初開始接觸和採訪 Migicovsky 時,他還是 Y Combinator 裡單槍匹馬的一名創業者。Migicovsky 的公司屬於 2011 年冬季的那批孵化企業。他的公司名還不叫 Pebble,而是 Alerta,旗下的手錶叫做 InPulse。

2014 年 9 月,在蘋果發布 Apple Watch 的第二天,我去拜訪了 Migicovsky。當時,他認為蘋果進入智慧手錶市場會促進消費者的認知,Pebble 也將因此受益。我看到了非常酷炫的類似於 Swatch,圓形表盤的 Pebble Time Round,而今年早些時候,Pebble 還正在擴充產品線,開發了一款沒有螢幕,能夠掛在鑰匙圈上的智慧硬體。(據說還接入了 Amazon Alexa,可以執行上千種語音控制功能。)

在 Pebble 將被出售的消息披露後,我們安排了這次對話,而正是 Migicovsky 說出了我的想法:我們來談談 Pebble 最後的冒險之旅。

Pebble 到底做錯了什麼?

Pebble 的這一年充滿了風險與波折。一年之前,這家曾經盈利的公司突然陷入赤字 ,在 2015 年的下半年甚至沒有達到預定的銷售目標,盈利的希望也變得渺茫。在今年 3 月份,Migicovsky 將公司 160 名員工裁去了 1/4。

此後的事實證明,不只是 Pebble 一家公司誤判了可穿戴硬體市場的形勢,同樣迷失的還有蘋果。

蘋果把 Apple Watch 定位為手腕上的 iPhone 的這一策略並沒有成功。就目前來看,對手腕上的設備, 熱門應用仍然是健身 。對於熱愛運動的人來說,佩戴智慧手環或者手表的主要目的是測心率以及計步。而蘋果強調時尚,Pebble 側重效率工具和第三方的開發者,都像是交了昂貴的學費。Migicovsky 說,「我們發現的太晚了,就連蘋果也在從中吸取教訓。如果我們在 2014 年的時候就能觀察到, 把智慧手錶定位成健身設備 ,今天的結果可能會不同。」

Pebble 並不是沒有嘗試改變和追趕

今年早些時候,Pebble 發布了第一款非手錶類的可穿戴設備:麻將大小,而且可以掛在鑰匙圈上的 Pebble Core。與此同時,Pebble 還發布了具備心跳檢測功能,且專門為健康應用優化過的新款手錶,並在 Kickstarter 上募集到了超過 1200 萬美元的資金。

然而,這個轉變也無力回天。Pebble Core 甚至沒能發貨,徹底成了一個「幽靈」項目。其在 Kickstarter 上募集到的資金也將被退回到 24000 個預訂用戶的帳戶裡。

今年四月份,Migicovsky 並沒有告訴我,Pebble 之所以重回 Kickstarter,是因為他們已經無力融資了 。處於裁員旋渦中的 Pebble 無法說服投資者。

2016 年的上半年,Migicovsky 一直在想盡一切辦法使公司活下來。然而,隨著 新產品跳票至 2017 年,Pebble 無奈地錯過假日購物季,Migicovsky 的努力也付之東流 。9 月份的時候,Migicovsky 飛到了中國,希望能夠談成一筆固件系統授權的業務。除此之外,他還滿世界尋找投資人,他的搜索範圍甚至擴大到科技圈之外——私募以及家族投資基金。

走投無路時,他甚至一度考慮過股權眾籌。然而,因為 Pebble 在幾次的眾籌裡飽受爭議,這個想法也流產了。一度公司有人提議:將人員裁剪到 10 人,再看能不能活下來。

他將當時的情形與美國大選之夜的情形對比:隨著川普的形式大好,希拉蕊·柯林頓獲得競選勝利的路徑在哪裡?然而事實證明,沒有希望。

今年 10 月份,Migicovsky 終於做出了最後決定:賣掉公司 ,不過要優先考慮 Pebble 的顧客、開發者以及員工的利益。Migicovsky 回憶起,做出這個決定後, 公司反而有了方向和動力。

為什麼會選擇 Fitbit?

正如我們所看到的,Fitbit 成為 Pebble 最後的選擇。Fibit 是智慧健身硬體的領導者 ,也剛剛邁入智慧手錶領域。

之所以最終選擇了 Fibit,Migicovsky 說,是因為 Fitbit 願意接手維護 Pebble 原有的開發者和用戶社區。雖然不清楚,未來 Fitbit 是否會繼續推出基於 Pebble 操作系統的手表。但是 Migicovsky 暗示,Pebble 的開發者的受眾將從 Pebble 的 200 萬用戶擴大到 Fitbit 的 5000 萬。「Fitbit 將會大力支持這些開發者。」Migicovsky 說。

雖然交易的細節沒有公開,但是從 Pebble 和 Fitbit 的聲明來看, 這筆交易涉及到 Pebble 的軟體、硬體、專利,但是卻沒有包含產品庫存,也就是說,Pebble 仍然需要為自己的債務負責 。據悉,Pebble 的一些工程師將加入 Fitbit,而那些被辭退的也將拿到賠償金。

用戶手腕上的 Pebble 手錶依然在運轉,Fibit 收購以後,後者會為前者提供支持,但用戶不再享有保固。不過,第三方開發者仍然能夠在 Pebble 的手錶上繼續銷售 App,而那些在 Kickstarter 上預定 Pebble 產品的人則會獲得退款。

Fitbit 也在遭遇困境 ,上個月他們剛剛調低了對假日銷售額的預估,股價由此降到歷史新低。但可以預見的是,Pebble 的工程師以及過往的創新積累將會幫助改進 Fitbit 的產品。

有意思的是,今年 4 月份,在採訪 Migicovsky 的時候,他認為,Fitbit 是為數不多在早期就認識到,健康將成為可穿戴設備最重要功能的公司之一。他跟我說,「Fitbit 正在將其智慧手錶從主打健康拓展到通用功能,而 Pebble 和 Fitbit 的路徑正好相反。」當時的他應該沒有預料到公司今天的結果。

Fitbit 的 CEO 兼聯合創始人 James Park,在收購之後發表聲明:「隨著可穿戴設備越來越智慧,智慧手錶也基本都具備了健康和健身的功能。Fitbit 可以利用現有優勢,鞏固並拓展在可穿戴市場的領導地位。」

Migicovsky 本人將不會加入 Fitbit,在採訪裡他也沒有否認傳聞中他將在之後為 Y Combinator 工作的消息 。這次交易並沒有給 Migicovsky 帶來豐厚的財務彙報,Migicovsky 這一切都是「為了客戶、員工以及供應商」。

Pebble 的遺憾

「雖然現實沒有計劃中那樣完美,但是世事本來就很難一切如願。我們創造了一種產品,並將它送到了消費者的手中,我們甚至開創了一個市場…… 只是我們沒能走到下一步。」Migicovsky 說。

對於 Migicovsky 來說,將 Pebble 賣給 Fitbit 的主要動機,是希望他親手建立的社區能夠繼續下去。「這不是一個大型的社區,但是這個社區參與者來自世界各地,而且這個數字也很有意義:200 萬」,他說。

盡管最後失敗了,Migicovsky 在 20 歲 – 30 歲的十年裡斬獲頗豐。Pebble 是一家富有創新精神的公司,不僅為用戶提供了價值,而且建立起了一個廣受贊譽的開發者社區。對於剛滿 30 歲的 Migicovsky 來說,未來時間裡還有更多的榮耀。

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(本文經合作夥伴雷鋒網授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈Pebble 創始人 Eric Migicovsky 親述:眾籌明星隕落的最後一年 〉。)


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