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【我們為什麼挑選這篇文章】Uber旗下的公司Otto剛完成了首次無人駕駛卡車的貨運任務,這代表著貨運產業將有革命性變化。

LIVEhouse.in創辦人程世嘉就表示《據經濟學人》報導無人車普及後,一年可為美國額外帶來5070億美金的生產力提升。然而美國現在有 350 萬名專業的卡車駕駛,整個貨車運輸業的雇員人數大約是 870 萬,等於每 15 個美國就業人口,就有 1 個人是屬於這個行業。程世嘉認為,無人車節省了駕駛人力成本,讓通勤時間也能拿來工作增加產值,但美國職業卡車駕駛可能因此面對嚴重的失業衝擊。(責任編輯:黃筱雯)

Walt Martin跪著雙腿蜷曲,屁股壓在腳踝上。他說:「我得練習瑜伽了,」顯然他是在開玩笑。請別介意,我們正坐在18輪的大卡車上,以55英哩的時速定速續航穿行於科羅拉多,至於Martin,直到剛才那家伙還在開著車呢。

也許他有點自信滿滿。畢竟這輛配備了Otto價值3萬美元軟硬體的卡車,在開始全球首次無人卡車送貨之前才試車過幾小時。你可能會認為如此重大的時刻要送的貨應該要比5萬罐百威啤酒更有魅力一點才對,但事實上他們送的就是這個。

這次駕駛跟拖車裡面的啤酒一樣普通。中午12點半,在離開柯林斯堡的啤酒廠彙入25號州際公路之後,一位Otto司機就捶了一下一個標記著 “Engage” 的開關,一旦確定卡車的確進入自動駕駛模式之後,他就從座位上爬了出來。扣緊身後的安全帶,以免卡車驅車前往120英裡以南的科泉市途中響起的(請系好安全帶的)告警聲令他發狂。

別擔心。Uber去年夏天以將近6.8億美元收購的Otto並不想讓Martin或者誰失業。

它的技術還只是能用在高速公路上,因為在高速公路上不需要處理棘手的變量,比如不遵守交通規則的行人,四向停車,或者留意小孩或自行車。它會保持著安全距離,只有在絕對必要的情況下才會變更車道。

而且Otto的系統跟Tesla的Autopilot也不一樣,前者是真正的 “L4” 級自動駕駛(不過正如作者盧姿伊在Tesla Autopilot 2.0的介紹那樣,新版的Autopilot實現完全自動駕駛所需的硬件已經全部到位)。一旦車上了州際公路之後,它就可以完全接手駕駛員的工作,讓人處理文書,翻翻手機,甚至打個盹都可以。

Otto聯合創始人Lior Ron介紹說:「技術已經准備好,可開始這些商用駕駛了,未來幾年,我們還會繼續研發技術,為應對各種路況做好准備。」

要是可以做到這個的話,Ron說他就可以讓開卡車的工作變成當地職業(消滅長途司機)。他說:「你可以想像這樣一個未來,那些卡車基本上就是行駛在軟體鐵路上,在高速公路上的虛擬火車。」他展望,有朝一日,那些卡車會在州際公路完成行程後,停靠在指定的倉庫,而人類司機就會接管過來開完最後幾公裡到鎮上。司機實際上就變成了港口引航員,把船開進港口。

Otto的硬件可適用於任何具備自動換擋功能的的卡車,而且改裝量似乎也不大。車頭跟拖車共安裝3個雷射雷達探測單元,保險桿那裡配備了一個雷達,擋風玻璃頂部再裝一個高精度的攝影鏡頭。

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在內部,一個無人未來的若干提示包括:2個紅色的50美分硬幣大小的按鈕,用來關閉自動駕駛系統(一個裝在方向盤附近,一個在座位後方的臥鋪位置);以及標記為 “Engage” 的開關。一堆計算機把所有這些數據轉化為行車路線指引,而一位 Uber工程師會密切關注這一切。

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無人車很性感,但無人卡車更實用。幾乎可以肯定無人卡車要比無人汽車更快到來,因為業界對此已經引頸期盼。卡車業的運量占到了美國的70%,每年運輸量大約有105億噸,而司機根本不夠用。美國卡車運輸協會(American Trucking Association)稱現在的司機缺口為48000人,而到2024年這個數字會變成175000。

除了消除招聘之需外,自動駕駛技術還可以讓道路更加安全。據美國聯邦政府統計數據,每年大概要發生 40 萬起卡車碰撞事故,致死人數達 4000 人左右。幾乎每一種情況下,事故原因都要歸咎於人。James Sembrot 在安海斯布希公司負責物流的工作,今年 10 月他配合了 Otto 的試車工作。對於這一點,他表示說:「我們認為無人車技術可以改善安全,減少排放,並且改進我們的運輸效率。」

美國卡車運輸協會的發言人 Sean McNally 也承認,自動駕駛技術可以改善安全和效率,但是他質疑把 40 噸重的大家伙交給電腦操作是否明智。而且美國聯邦政府還沒有摻和進來。

儘管如此,Otto 還是動作很快。公司今年 1 月才成立,很快就買下了自己的第一輛卡車。到今年 5 月,一輛工作原型就出來了。由 6 輛卡車組成的車隊開始在灣區的 101和 280 號州際公路上到處逛。工程師每周都要對軟件進行調優,每個月左右都要進行一次重大升級。

現在,他們關注的是基礎方面——加速和剎車的平滑性,改進車道控制之類的東西。更長期目標包括預測其他司機的可能行為,在建築區的導航,以及應對突發惡劣天氣等危險情況。

其終極目標是去任何地方,做任何事情。但這需要處置復雜許多的城市環境,還有像泊車之類的事情。Ron 說:「這是相當大的躍進。」

在可預見的未來內,司機仍然是這個系統必不可少的一部分。但有了 Otto,他們就可以做一些應對駕駛壓力以外的事情了。比如說練習瑜伽。

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(本文經合作夥伴36氪授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為〈50000罐啤酒,120英裡:Uber完成全球首次無人卡車送貨〉。)