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【我們為什麼挑選這篇文章】我的第一個念頭是,原來登上月球這件事情還需要別人同意啊?對市井小民來說,太空實在是有一點太遙遠了,不過透過這些公司與 NASA 的努力,似乎又往前了一大步。

突然好想重看《宇宙兄弟》。

(責任編輯:Matthew Chen)

美國太平洋時間 8 月 3 日,太空探索初創公司 Moon Express(月球快遞)宣布,其正式獲得了美國聯邦航空管理局(Federal Aviation Administration,簡稱 FAA)的登月許可,這是歷史上第一個私人企業獲允向月球表面發射登月飛行器

那麼我們不禁好奇,這是一家甚麼公司?它能夠做什麼?真的能帶我們見嫦娥姐姐嗎?

  • Moon Express 什麼來頭?

Moon Express 是一個小型初創公司,成立之初的目的是為了贏得谷歌 Lunar X Prize 比賽,短期商業計劃是提供月球機器運輸和數據服務,長期目標是開採月球礦藏資源。

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Moon Express 在 2010 年 8 月由 Naveen Jain、Barney Pell 和 Robert D. Richards 共同成立,現在總部位於弗羅里達州卡納維拉爾角。雖說是初創公司,但其三位創始人的年紀都不小,Jain 56 歲、Pell 48 歲,Richards 也至少有45歲,但是他們都擁有傑出的教育背景和令人矚目的創業經歷。其中的 Robert D. Richards 曾在 2014 年前往中國參加騰訊 WE 大會,而騰訊位列於 Moon Express 的 C 輪融資 3 個投資方之一。此輪融資總金額達 1650 萬美元,騰訊在其中投入多少,目前並不清楚。

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從左至右:Naveen Jain、Barney Pell 和 Robert J. Richards

Naveen Jain 是一名印度裔美國人,之前是 InfoSpace 網站的創立者,這個網站曾一度發展成為美國北部最大的互聯網公司,但隨即在 2000 年互聯網泡沫破滅時失去了立足之地。 Barney Pell 是前 NASA 計算機科學家,奇點大學的聯合創始人,曾經創立過一個叫做 Powerset 的搜索引擎公司,該公司後來在 2008 年被微軟以 1 億美元收購,變成了如今的 Bing 搜索引擎。而 Robert D. Richards 教授是一位太空企業家,在 1987 年在法國成立了一個叫做「國際太空大學」,早年成立過 Odyssey Moon 公司,該公司曾是谷歌 Lunar X Prize 第一位正式的角逐者。

  • 登月器 MX-1

Moon Express 此次的登月器名叫 MX-1,這個圓形的登月器能夠在月球表面進行「跳躍」,這非常與眾不同。

對於大部分參賽者來說,想到的直接解決方法是將一輛月球車送到月球表面,然後讓車行駛比賽要求的距離,躲避一路上碰到的石頭和其他物體。但是 MX-1 不一樣,它的解決方案是在月球軟著陸之後,用攝像頭觀察周圍環境,然後再次起飛,由此落到距離第一個地點至少 500 米的地方,從而完成挑戰。(TO 編注:見一段的解釋即可了解為什麼要跳躍與拍照。)

所以,MX-1 基本上就是一個飛行的燃料箱,其結構就是箱體加上必要的推進器、太陽能電池、攝像頭和其他附加設備。另外,MX-1 不僅能作為登月平台,還可以演變成衛星平台,稍加改裝就能變成太空垃圾的清理衛星,因此是一個通用的探測器平台。

MX-1 通過創業公司 Rocket Lab 製造的試驗性 Electron 火箭發射進入軌道,然後獨自飛行大約 24 萬英里抵達月球,圍繞月球飛行幾圈後才會著陸。

另外,對於此次的登月行動,除了 Moon Express 等一批公司本身的努力,還有另外兩股極其重要的推動力量:谷歌 Lunar X Prize 登月競賽和 NASA 的 Lunar CATALYST 項目。

  • 谷歌 Lunar X Prize 登月競賽

谷歌這個前所未有的 Lunar X Prize 登月競賽,始於 2007 年 ,旨在鼓勵全球私人企業和工程師開發低成本的太空探索方式。如果要贏得比賽,由私人資助的團隊(所有團隊必須證明其登月任務的費用的 90% 由私人來源資助。)必須將機器人送上月球表面,至少行走 500 米,並向地球發回高清照片和視頻。

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首位完成這個任務的隊伍將會獲得 2 千萬美元,第二名隊伍獲得 500 萬美元。而且他們都可憑藉更多的技術和科學成就來贏取額外獎金,例如在月球表面停留一晚或如果到當年達阿波羅號著陸地點。

從 2007 年開始,有超過 30 個隊伍應徵參加,現在還剩 16 個隊伍。起初,這個競賽結束日期計劃是 2012 年,但之後一再延長,現在剩下的 16 支隊伍的任務截至日期是 2017 年 12 月 31 日。

  • Lunar CATALYST 項目

Lunar CATALYST 全稱是「月球物資運輸與軟著陸」項目( Lunar Cargo Transportation and Landing by Soft Touchdown),而 CATALYST 恰好是英文單詞「催化劑」的意思。這個項目由 NASA 發起,旨在鼓勵私人公司太空進行太空商業探索,眾所周知的 SpaceX 也在這個龐大的項目之列。

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看到這裡,就可以發現它和谷歌 Lunar X Prize 不謀而合,只不過其包括了超出月球之外的更廣闊的範圍。

而 Lunar X Prize 與 Lunar CATALYST 有什麼關係呢?

二者的聯繫點就是「太空行動協議」( Space Act Agreement,簡稱 SAA)。谷歌 Lunar X Prize 其中有一項規定就是:在 2016 年 12 月 31 日前,參賽的隊伍必須要拿到 NASA 的 SAA 合同,並提交給主辦方確認。所以說,拿到 SAA 才有資格繼續參加比賽。

SAA 是一種關於航天合同授予方式的法律協議,美國政府將太空領域的任務交到私人企業裡面,就必須要簽訂 SAA。目前,在 Lunar CATALYST 框架下,美國政府已經與 3 家公司簽訂了這個協議,分別是 Astrobotic Technology、Masten Space Systems 和 Moon Express。其中的 Moon Express 就是在 2015 年底拿到的。

SAA 協議有一個特點,那就是 NASA 與協議簽訂方的私人企業不能有資金交易,但 NASA 可以提供技術幫助,或者向其出租一些實驗設備。

預計到今年年底,剩下的 16 支隊伍裡將會有一大批因為未得到 SAA 而失去繼續比賽的資格。

  • Moon Express:星辰大海的商業帝國

如果 Moon Express 率先在月球成功登錄,完成指定任務,那麼就能獲得 2 千萬美元的獎金。但是在獎金之外,Moon Express 期望的更多。其聯合創始人及主席 Naveen Jain 說:「我們選擇月球並不是因為它容易,而是因為它是一樁好生意。我們在地球上拼命爭奪的資源,無論是土地、新鮮的水還是能源,這些在太空裡都無比豐富。」

Jain曾經對《華盛頓郵報》說道:「水就是太陽系的石油」。月球表面的冰層可以被用來生產火箭燃料,這不僅可以提供將礦藏運回地球的燃料,也可以將月球作為一個新的發射基地,踏上小行星帶、火星甚至更遠的太空商業旅程。

Moon Express 團隊時常將 MX-1 比作 iPhone,表明 MX-1 裡蘊含著無法想像的巨大機遇,這就像當年蘋果做出 iPhone 時,它也沒有預見到 APP 市場的大爆發。

但距離 Moon Express 真正登月那一天還有很長一段時間,計劃的時間是在明年。目前,它仍然需要裝配和測試自己的登月器,並且支持它從地球發射的火箭創業公司 Rocket Lab,目前還沒有成功發射過 Electron 火箭。而且,Moon Express 的競爭者也在加緊進程。

  • 艱難的行政審批之路

之前踏足過月球的都是政府級的力量:美國、蘇聯和最近的中國。私人公司踏入這一領域, 是歷史上前所未有的。所以這個登月審批的過程也十分複雜,因為世界範圍內還沒有這中案例,美國國內也沒有一個可用的規章制度,來管理私人航天公司向地球軌道以外發射飛行器。而且,更為棘手的是,49 年前簽訂的《外層空間條約》(Outer Space Treaty)要求美國必須管理好私人公司向其他行星體執行飛行任務,但是具體如何確保私人公司不會違反行星保護規定,並沒有讓人信服的方案。

另外,人們擔心商業登月將會破壞月球表面的構造。但是只有咖啡桌那麼大的 MX-1 不用擔心會造成此類影響。但是,類似於阿波羅著陸點這樣的「古蹟」需要則需要受到保護,尤其是谷歌 Lunar X Prize 其中有一個特別的獎金規定,如果登月器可以到達阿波羅登月地點並將視頻傳輸回地球,會另外獲得 400 萬獎金。但是 NASA 的意願是保護阿波羅登錄地點。 Moon Express 方面表示,自己目前還未決定要進入阿波羅登錄地點,但是會尊重 NASA 的意願。

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對於《外層空間條約》方面,Moon Express 自己十分主動地提出了一個臨時解決方案。今年 4 月,Moon Express 宣布已向美國聯邦航空管理局(FAA)提交了一份有效載荷評估報告,介紹了公司如何讓 MX-1 遵守《外層空間條約》,包括向政府提供特定「自願披露」內容,詳細介紹了飛行任務如何做到遵守《外層空間條約》。這給 FAA 後續批准其登月要求起到了很大的推動作用。

Moon Express 成為首個獲得美國政府批准,向地球軌道之外發射飛行器的私人公司,為未來想要執行類似任務的公司建立先例。比如,美國太空探索技術公司 SpaceX 也有一個 2018 年登陸火星的計劃,到時該公司也需要獲得類似的政府批准,而 Moon Express 給了 SpaceX 一個非常好的可資借鑒的方案。

人類的星辰大海之路,真正拉開序幕了。

(本文經合作夥伴雷鋒網授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為:《歷史上第一個獲允登月的私人飛行器公司Moon Express,究竟什麼來頭?》。圖片來源:Avatar wikia。)

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