【矽谷史記】以小搏大打趴了 IBM,這間小電腦公司卻因錯誤策略輸掉 PC 時代

大型計算機(靠牆的一排記起)和 DEC的小型計算機(右側黑色架子上)
大型電腦(靠牆的一排記起)和 DEC 的電腦(右側黑色架子上)

【為什麼我們要挑選這篇文章】瞭解硬體廠商的歷史,就可以從中找出一些規律、原則出來。當年 IBM X86 崛起後,開啟了一代盛事,但為何 X86 會崛起,則是有另外一個故事。本文首發於公眾號微鏈創江湖(welianapp),微鏈 ,一個專注創業的社交平台、優秀的創業者與投資人都在用。(責任編輯鄒昀倢)

互聯網浪潮中,劃時代產物從誕生到成熟往往可以分為「新技術出現、定義形態的產品誕生、公司百花齊放、巨頭成熟」四個階段。正是這樣一波又一波的潮流迭代,才能不斷推動產品和技術的革新。

不難發現,潮流的迭代,都有個共同特徵—— 某段特定時期,同時存在著舊潮流的壟斷者,以及新潮流的定義者 兩股勢力的鬥爭,往往會讓原本平穩發展的行業有突破性進展。直到有一方成為新的巨頭,這場激戰才會告一段落。

如果將這之中淬煉出的巨頭比作「英雄」,那 DEC 公司(美國數據設備公司),無疑是最具悲劇色彩的那一個。

作為小型電腦鼻祖的 DEC,曾經差點把 IBM 拉下行業巔峰。DEC 開創的諸多技術也一直沿用到了今天,比如 win7、Intel 的安騰處理器、甲骨文的數據庫,其中都有它的身影。

可惜的是,DEC 創始人奧爾森那句「一定要在 IBM 擅長領域裡打敗他們」豪言猶在耳畔,這家本可以引領電腦新時代的巨頭公司,卻已消散在了快速更迭的浪潮裡。

大型電腦時代,一台電腦動輒十幾萬美元,只有國家或大企業才用得起。那時候,IBM 就一直靠賣機器、軟體和服務獨霸大型電腦的江山。

奧爾森一直很討厭 IBM。他覺得,IBM 作為巨頭公司,對待自家電腦就像「醫生、護士對待病人一樣」,又排外又保密技術。正因如此,他打算研發一款更小、更方便的電腦,來超越 IBM。

於是,DEC 做出了小型電腦。這種電腦的體積非常小,也不需要像放在恆溫防塵的機房裡。最具有顛覆性意義的,是它能用鍵盤和顯示器「對話」,重新定義了新一代電腦應該具備的操作方式。

1965 年,DEC 公司的小型電腦「PDP-8」誕生,可以放在書桌上,比當時所有同類產品便宜,終於成了真正可以顛覆電腦的明星產品。僅第一年,PDP-8 的銷售額就達到 3900 萬美元,第二年直接推動了 DEC 上市,奠定公司成為行業「小巨人」的基礎。

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不僅如此,PDP-8 引來了一大波跟風者。到 70 年代初,美國已有 70 家製造、銷售小型電腦的公司。大型電腦的市場也被 DEC 入侵,許多公司拋棄了 IBM,選擇用性價比超高的 DEC 產品。

彼時 IBM 正在研發 System 360 操作系統,但眼看大型電腦市場一點一點被 DEC 蠶食,IBM 慌不擇路地推出小型機 Series1。可是,整個小型電腦市場差不多被 DEC 壟斷了。

IBM 和 DEC 的正面對抗戰拉開了序幕。

被奪走地盤的 IBM 自然不善罷甘休,一邊用 System 360 迭代大型計算機市場,一邊投入大量人員跟進 Series1 的研發。而 DEC 公司內部,大家的鬥氣也遠沒有結束。

1987 年的一天,在簡陋的工作室裡,天才工程師貝爾突然一針見血戳中了 IBM 的巨大隱患:

「IBM 為垂直市場提供各種功能單一的電腦,這些電腦底層結構完全不同,用途也只有一個。所以,這些機器無法『自由交談』,軟體更沒法通用。」

貝爾所言,正是當年各大電腦公司為謀求高利潤的普遍做法。舉個例子,如果航空公司需要一台用來錄入客戶訊息的電腦,電腦就只能用於錄入訊息,不能用來控制飛機飛行系統。而且,兩種電腦從晶片到軟體都無法通用。

IBM 財力實力兼備,這麼幹既可以在各個領域形成壟斷,獲得高額利潤,又能申請到大量專利,繼續保持壟斷地位。這是他們賺錢的手段,也是攻破他們防線的好辦法。於是,DEC 公司立即制定了一個「VAX 戰略」,意圖幹掉 IBM。

VAX 戰略中,最重要是做出通用和兼容的 VAX 機。當時所有電腦都不具備這樣的功能,而在 VAX 機上不管是幾萬美元還是幾十萬美元電腦上用的軟體,都可以很好地運行。除此之外,DEC 與施樂、英特爾共同推出了局域網,實現 VAX 機之間文件管理、應用軟體共享、印表機 共享,更讓通用功能豐富了一大截。

DEC 公司或許根本沒有想過,VAX 機成了洞穿電腦市場的一枚導彈。1987 年 9 月,當 VAX 機上線,秒殺了市面上所有單一功能的電腦。但凡沒跟上 DEC 腳步的公司,都被瞬間淘汰出局。

DEC開始大肆宣傳VAX機
DEC 開始大肆宣傳 VAX 機

奧爾森也一改往日沈默低調的姿態,他邀請近 50000 名參觀者來參觀 VAX 機的展覽,且在展覽中高調宣布,VAX 戰略已經為 DEC 帶來 20 億美元的訂單,馬上會生產出 10 萬台 VAX 機鋪向市場。

實際情況大大超乎奧爾森的預料。1987 年,DEC 的年收入超過了 100 億美元,員工激增至 12 萬,一舉成為電腦市場上打破陳規的英雄。與此同時,DEC 的電腦遍及學校、工廠和中小型企業,銷量也飆至了世界第一,妥妥成為電腦領域的巨頭公司。

成為巨頭的 DEC 公司,卻以更快的速度倒在了浪潮之中。

在「牛郎星」和第二代蘋果電腦相繼推出後,個人電腦(PC)開始在電腦中嶄露頭角。DEC 的工程師也抓到了這一個機會,研製出帶有顯示器、印表機和存儲磁盤的 PC。可是,奧爾森還沉浸在 VAX 機的繁榮之中,根本不相信會有比它更好的產品出現。

老冤家 IBM 嗅到了這個機會。這回,輪到 IBM 放出「傷人一千,自損八百」的狠招了: 開放 x86 架構系統的授權 這相當於,IBM 自願公開做電腦的所有基礎技術,且招呼大家來免費使用。

一時間,PC 市場成了最熱的紅海,不管原來是軟體還是硬體出身的公司,都生怕和錯過小型機時代那樣,一股腦衝進 PC 市場,抱住 IBM 的大腿分上一杯羹。

IBM當時的PC廣告
IBM 當時的 PC 廣告

要知道,Intel、微軟和康柏的崛起,正是此時藉了 IBM 的東風;我們常見的雜牌山寨機、組裝機,也是由那時發展而來。開放生態帶來的,還有整個 PC 市場的高速發展。隨著 PC 性能越來越好,通用軟體越來越多,小型電腦就被眾人拋棄了。

把 IBM 視為對手的 DEC,這才意識到 PC 的重要性。但 IBM 開放授權製造了數不清的「水軍」,讓 DEC 根本沒辦法在市場上和他們較量。購買 DEC 電腦的用戶只是一些購買過小型機的回頭客。花費數 10 億美元,DEC 依舊還是被 PC 市場排除在外。

DEC 開始節節潰敗,從虧損 6 億美元到欠下 28 億美元債務,它只用了 1 年時間1992 年,奧爾森下崗,緊接著,大量製造工廠倒閉,幾萬人規模的裁員…… DEC 最終走向了不歸路。

最讓人遺憾的,還是那些 DEC 還沒完全突破就被迫中斷的新技術。如果 DEC 能在成為巨頭的那一刻,保持製造小型電腦時的謙虛謹慎,或許我們今天看到的互聯網世界,就是另一番開放的競爭模樣。

(本文經原作者微鏈創江湖授權轉載,並同意 TechOrange 編寫導讀與修訂標題,原文標題為 〈打破 IBM 壟斷的小型計算機之王,又因壟斷錯過整個 PC 時代 〉。)

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