【為什麼我們挑選這篇文章】一看到這則消息,腦中馬上開始響起王力宏的經典情歌「公轉自轉」,一個小行星已經偷偷跟著地球繞著太陽公轉100年了,不知道為什麼聽起來有點浪漫。另外,插播另外一則Nasa新消息,一架太空船Juno即將進入木星的軌道中進行探測,聽起來十分像電影「星際效應」裡面會出現的場景對話吧!(By責任編輯鄒昀倢)

一直以來我們都知道,地球跟月亮在太陽系中有著緊密不分的關係,不過最近夏威夷茂宜島海勒卡拉火山頂的泛星計劃一號原型望遠鏡,在夏威夷大學與NASA資助合作下,於四月二十七日發現了一個偷偷跟隨地球繞行太陽、同時也偷偷繞著地球轉的小行星,並將之命名為2016 HO3。

直徑落在四十至一百公尺之間的2016 HO3,就像一個默默暗戀地球的小女生似的,離地球太遠,無法稱作我們的月球二號或是地球的衛星,但也算是一直徘徊於地球前後的準衛星,更是目前為止觀察到近地球伴侶的最穩定、最佳範例。

「由於2016 HO3繞行我們的星球,又從不脫軌遠離我們,與我們一起繞行太陽,我們稱它為地球的準衛星,」NASA加州噴射推進實驗室近地天體研究中心的主管Paul Chodas舉例說明:「另一個小行星2003 YN107在十年前也照著類似路線運行了一段時間,但最終也脫離了這個軌道,不再滯留於地球附近。」相較之下,現在發現的這個新的小行星與地球綁得更緊,NASA的計算結果顯示,它已經跟地球相伴近整整一個世紀了,而且在未來的幾百年都會持續跟隨這個模式。

2016 HO3每年繞行太陽的軌道與地球有些差異,它有大約半年的時間比地球更靠近太陽,並使它稍稍領先地球一些,而另外半年它會走到地球的外側,更遠離太陽一些,而這加大的軌道距離使它落後地球。它的橢圓形軌道也稍有傾斜,讓它一年會切入又切出地球軌道範圍的內外。簡單來說,這個小行星跟地球就像一對跳著恰恰的情侶,一進一退交錯踏步就是好幾百年。

這個小行星的軌道在這幾十年間,也非常緩慢地前後更動。「它繞行地球的軌道每年都會飄移一些,有時候往前,有時候往後。」Chodas說道,「不過,當它飄移得太遠的時候,地球的地心引力就會將它拉住,永遠不讓它離自己太遠,大概是地月距離的一百倍。地心引力也會在小行星太靠近地球時,將它排斥在地月距離三十八倍的地方。」在地心引力的推拉之下,這個小行星永遠不會撞上地球,也永遠離不開地球的重力範圍。

資料來源:

NASA JPL

Sci News.com Asteroid 2016 HO3 is Earth’s Quasi-Satellite, NASA Astronomers Say

The Verge This is Juno’s last glimpse of Jupiter until it’s in orbit

圖片來源:NASA JPLgiphy;影片來源:NASA JPL