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斯里蘭卡在 2009 年結束了一場持續 26 年的血腥戰爭,然後進入了一段強勁的經濟增長期。為了保持這個勢頭,政府正在努力把這個島國建設成科技樞紐。從自動駕駛汽車到無人機,它在爭取讓 Google 和 Facebook 把他們最具膽魄的實驗拿到這裡來測試。而首先登場的是:氣球。

谷歌的 Project Loon 試圖開發一種可將互聯網連接帶到偏遠地區的高空氣球。這項技術已經經過十幾年的測試,但還沒有規模化。這正是由風險投資家帕里哈皮蒂亞(Chamath Palihapitiya)和斯里蘭卡政府控制的半上市公司 Rama 想做的。Google 在 2 月將第一隻 Loon 氣球送上了斯里蘭卡的天空,政府稱正在和該公司合作,再增加 12 個氣球,將整個國家覆蓋。帕里哈皮蒂亞說,Loon 的氣球將在一年內把這個維珍尼亞州大小的印度洋國家變成一個巨大的 Wi-Fi 信號區,讓 Google 第一次真切感受到 Loon 是否具備商業可行性。「政府能夠支持,而且真的在推進,這裡面的意義是極其重大的,」帕里哈皮蒂亞說,這位 Facebook 早期員工現在掌管著矽谷風投機構「社會資本」(Social Capital)。

「如果我們在斯里蘭卡能做到,那就給世界其他地方定了個調。」根據帕里哈皮蒂亞和 Google 的一個協議,Google 將主導 Loon 的投放、開發和維護,而 Rama 負責相關的軟件,控制氣球的互聯網連接,還有處理收費事務。使用者將向本地營運商支付資料費用,營運商再付費給幫助它們傳輸數據的 Rama,具體收費標準尚未公佈。

Loon 的氣球群將是一個比海底線纜更廉價的選擇,後者需要經過新加坡和香港等區域。亞洲和南美的發展中國家的頻寬價格是歐美國家的十倍多。(在洛杉磯或法蘭克福,10Gbps 頻寬的批發價平均值是 1 美元;在孟買是 15 美元。)據聯合國估計,斯里蘭卡的資料使用年增長率是 45%,並且未來十年可能都會保持這種趨勢。

該國總統西里塞納(Maithripala Sirisena)的目標是通過技術讓這個國家步入發達經濟體之列。 據 Akamai 技術公司的估計,該國寬頻用戶的平均網速是 5.1Mbps—比印度(2.5Mbps)或中國(3.7Mbps)快,但跟美國(11.7Mbps)、新加坡(12.5 Mbps)或香港(15.8Mbps)相去甚遠。

Rama 的計劃始於一年多前總統和帕里哈皮蒂亞的一次會面。「我跟他們說,如果把互聯網基礎設施建設看作是對人民的承諾,把上網能力視為人權,那麼他們將是第一個這樣做的國家,」39 歲的風投家回憶道,「我和 Google 的團隊有密切聯繫,因此可以說服他們把 Loon 技術帶到這個國家。」

帕里哈皮蒂亞說,一旦這種 Wi-Fi 信號發射模型證明是成功的,Rama 還可以和 Facebook 的 Wi-Fi 無人機項目或衛星供應商合作。「如果我們可以在斯里蘭卡解決這個問題,那麼在菲律賓、越南也可以。」

技術基礎設施智庫 Lirne Asia 主席、前斯里蘭卡電信監管機構主任薩馬拉吉瓦(Rohan Samarajiva)說,不管天上有多少氣球,斯里蘭卡還是需要用光纜連接來滿足日益增長的互聯網需求。Loon 是個「相當不尋常的解決方案,是有潛力的,」他說,但是它是「一種未經驗證的技術,我們對它要抱著一種合理的、現實的期待。」

作為政府官員的卡納吉則沒那麼多疑慮。「這是世界發展的方向,」他說,「我們必須跟技術一起演進。」—Adi

Narayan、Anusha Ondaatjie;譯 經雷

(本圖文轉自合作媒體〈彭博商業周刊〉,圖片來源:Amy CC Licensed 未經授權不得轉載)