分佈式數據庫(Distributed Database)的未來是什麼?在《企業區塊鏈:新一代網路科技的承諾、嘗試與運用》(暫譯,原文為 The Business Blockchain: Promise, Practice, and Application of the Next Internet Technology)一書中,作者 William Mougayar 提到了「區塊鏈(Blockchain)」這個科技技術。

原則上來說,區塊鏈紀錄交易的方式將這些互動串成一條具時間鏈,這些紀錄皆永遠不能刪除,只能循序更新,形成一條越來越長久的交易歷史足跡。看似簡單的特性,其實對我們看待進行交易、儲存數據及移動資產的角度有龐大的影響力,且不只如此。

區塊鏈不是一種科技革命,而是海嘯般的風暴,它如同溫水煮青蛙似,默默發展、完善,不知不覺間便在進步的過程中掌控了網路活動。若說網際網路的第一層是所謂的 Web,那區塊鏈就是關鍵的第二層,由於區塊鏈所控制的範圍與信任息息相關,因此也稱作「信任層」。

區塊鏈可以被視為改變組織運作、生活習慣、傳統企業模型、社會與國際組織的強烈催化劑,與其它帶來破壞性創新的服務和概念一樣,區塊鏈所引起的改變之大之廣,遇到一定程度的反對聲浪也不足為奇。它不只推翻我們奉行了幾十年甚至幾世紀的觀念,更會挑戰組織管理制度和中央化管制的交易活動。舉例而言,如果區塊鏈可以自動且精確無誤地整理出你的產權保險資料,我們為什麼又要交由第三方付費服務處理這件事?

區塊鏈和我們的中央組織(銀行、政策制定者、票據交換所、政府與大型企業)不同,它不依靠信用約束。拿中古世紀為例,那個時期的歐洲,知識與書籍印刷被教會和政府壟斷,民眾必須依靠掌權人士的授意取得資訊。這樣的知識集權化壟斷沒有持續太久,很快地,隨著印刷技術被廣泛傳播,知識也能被自由取得與傳遞。我們現今的中央型管理組織便是過去掌握知識的教會,而區塊鏈即是印刷技術,也就是放開信用約束的科技服務。

區塊鏈的支持者認為信用應是免費且自由的,不該被掌權者以權力和金錢手段控制,例如稅金、手續費、許可證、取得權等。他們認為信用應是人與人之間的關係,由能夠保障它的科技來操控。基本上,信用將以加密程式保護,由一個能夠信任的電腦網確保它的安全性,而非由一個組織繞著它創造一層又一層不必要的制度和階層流程。

網際網路的出現即是為了取代一些中介組織,而區塊鏈的設計是為了取代更多中介者,並且創造新的互動媒介。身為一個後端設計,區塊鏈可說是一台究極電腦,一旦被啟動,就不可能出錯。銀行系統可以崩潰,雲端服務也能停擺,區塊鏈卻會一直運作下去。

全世界都在討論、分析、預測區塊鏈的未來,科技人士、創業者與企業都在思考,究竟區塊鏈的設計和發展是福還是禍?可以確定的是,區塊鏈如果成功發展起來,將會變成我們聲中再稀鬆平常不過的新語言;現在我們所討論的是區塊鏈做什麼,未來,區塊鏈將融入到我們生活的每個角落,我們將討論的不再是區塊鏈,而是區塊鏈能讓我們做什麼。

從一九五零年代中期起,資訊科技不斷在創新改變,我們也逐漸接受了各種專有名詞成為我們日常生活的一部份──主機、數據庫、網際網絡(Network)、伺服器、軟體、作業系統、程式語言等。從一九九零年代起,網路(Internet)帶來了新的習慣:瀏覽(網頁)、網站、Java、部落格、TCP/IP 位址、SMTP、HTTP、網址和 HTML。

今天,我們將逐一建造我們自己的知識鏈,了解更多區塊鏈的影響和涵意,並接受這些新的概念:共識算法(Consensus Algorithms)、智慧合約、分佈式分類帳(Distributed Ledgers)、預測、電子錢包和交易區塊。

今天,我們 Google 任何資訊、產品;明天,我們將 Blockchain 紀錄、身分、權責、職務、財產、合約以及所有有價值的資產相關程序。「這有在資料庫裡嗎」將變成「這有在區塊鏈裡嗎」。

區塊鏈絕對比 Web 更複雜,但身為網路發展歷史的一部份,說不定它將把網路應是的樣貌還給廣大的使用者──去中央化、開放化、安全化、個人化、公平化和普遍化。可以確定的是,就像 Web 自從被發明起就一直被持續使用至今,區塊鏈的歷史也將存在很長、很長一段時間,而我們都能參與其中。

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(資料來源:TechCrunch;圖片來源:University of SalfordTechCrunchYuri Samoilov、;CC Licensed)