沙場風雲 20 年:身為瀏覽器, IE 曾經美麗但是現在要入土為安了

2016 年 1 月 12 日對於 IE 來說,是一個傷感的日子。微軟公司宣佈於這一天停止對 IE 8/9/10 三個版本的技術支援,用戶將不會再收到任何來自微軟官方的 IE 安全更新,作為替代方案,微軟建議用戶升級到 IE 11 或者改用 Microsoft Edge 瀏覽器。

雖然微軟還專門向相關用戶推送了升級提示通知補丁來提醒用戶升級 IE 11,但也許它更希望人們直接用上專門為 Windows 10 而生的 Edge 瀏覽器。總之,無論是微軟方面的主觀願望,還是用戶使用的客觀情況,已經存在近 20 年的 IE 瀏覽器都已經基本上成為歷史的棄子惹。而 IE 11 更完完全全地成為了一個過渡品。

  • 從一無所有到一統天下

我們無意於從技術角度去探討 IE 誕生以來究竟在多大程度上影響了人類的瀏覽器使用體驗,儘管這種影響是客觀存在的。因為相比而言,IE 的地位更加重要和特殊:它和東家微軟的 Windows 操作系統一起,深度參與並見證了電腦與互聯網走向全世界普通用戶的整個過程,而在很長一段時間裡,IE 幾乎就是互聯網的代名詞。

當第一個版本的 IE 瀏覽器於 1995 年 8 月誕生的時候,這個世界上已經存在著一款備受歡迎的瀏覽器——網景領航員(Netscape Navigator)。而且就在 IE 誕生的前一周,推出網景瀏覽器的同名公司——網景公司已經憑藉自家在瀏覽器市場獨一無二的地位上市並取得巨大成功,該公司的負責人還一度登上時代雜誌的封面。

然而就在網景公司如日中天地主宰著瀏覽器市場甚至網頁標準的時候,作為操作系統巨頭的微軟公司坐不住了。作為應對,微軟匆忙購入了 Spyglass 的瀏覽器相關技術開發出第一代 IE,然後將其封裝到當時的 Windows 95 Plus!操作系統中進行搭售。沒錯,微軟這種將瀏覽器和操作系統打包出售的作法,從 IE 第一代就開始了。

然而 IE 的成功卻不僅僅是因為 Windows 操作系統的外部提攜,更重要的原因在於微軟公司對於 IE 開發的重視以及 IE 自身的優秀。 IE 第一代推出三個月之後,微軟就推出了 IE 2,又過了 9 個月,微軟再次更新了 IE 的版本號:IE 3 誕生,如此迅捷的迭代速度,對於拓荒時期的瀏覽器市場來說,無疑是非常有效的。但這些還不夠,為了引領技術潮流和製定技術標準,IE 3 還率先支援了 CSS 等技術,憑此蓋過了主要競爭對手網景瀏覽器的風頭。

當然,為了盡快地提升 IE 的市場佔有率,微軟當時通過一些看起來並不十分「道德』的商業手段來打壓網景瀏覽器,這些手段包括打包分發、免費提供、通過商業條款迫使合作夥伴默認採用、網頁標準壟斷等。總之,IE 憑藉種種力量逐步站穩腳跟,並開始與網景瀏覽器相抗衡。

1997 年,微軟公司和網景公司相繼推出了自家瀏覽器的第 4 版,但這次 IE 比網景表現得更好。再加上網景公司自身在商業策略上的錯誤,1998 年底,IE 終於擊敗了網景,其後網景公司又被美國在線(AOL)收購。

從此,IE 開始數年之內統領並主宰整個瀏覽器市場。由於 Windows 系統的主宰地位和競爭對手的匱乏,IE 的市場份額節節攀升。根據 OneStat.com 的數據顯示,到 2002 年 4 月份,IE 的市場份額高達 96.6%,當然,那時候已經是 IE 6 的天下了。

  • 被侵蝕的市場份額

2001 年 8 月,IE 6 問世,2005 年 7 月,微軟推出了 IE 7 的第一個預覽版本。中間有四年的時間,雖然微軟為 IE 6 推出了過升級補丁,但是在互聯網飛速發展的時代裡,一款如此重要的網路產品竟然 4 年沒有迭代更新,這似乎就注定了 IE 要在這四年之內達到盛極而衰的狀態。一個簡單的證據是:曾經在 2002 年達到頂峰的 IE,在 2004 年開始出現明顯的市場份額下滑,甚至到 2004 年 11 月,已經跌破了 90%。

究其原因,除了佔據統治地位的 IE 成為眾多惡意攻擊首當其衝的對象之外,IE 自身的安全性也面臨諸多問題,並因此受到人們的質疑。於此同時,基於開源程序並在多方面得到改進的 Firefox 卻開始嶄露頭角,並逐步侵蝕 IE 的市場份額。諷刺的是,Firefox 卻與已經成為歷史的網景有著某種「血緣關係」——Firefox 所基於的開源程序正是從被收購之前的網景公司所開放的程式開發碼發展而來。當然,除了 Firefox,還有 Safari 和 Opera 等瀏覽器的潛在威脅。

2005 年 2 月 15 日,比爾·蓋茨終於宣布將會推出新版本的瀏覽器,並說明原因是 IE 的市場佔有率逐漸被 Firefox 侵蝕。只不過當 2006 年 1 月 IE 7 第一個眾測版本發布的時候,IE 的市場份額已經跌倒了 85.62%,而 Firefox 的市場佔有率已經增長到了 11.23 %。在此消彼長的發展態勢背後,實際上是 IE 作為落後的壟斷者在輿論上的失勢和整個行業對於後進者 Firefox 的鼓勵。

Firefox 對 IE 市場份額的侵蝕一直在持續中,但由於 IE 強大的用​​戶體量和其在網頁標准上的強勢等因素,Firefox 的侵蝕並沒有達到顛覆性的效果。到了 2008 年,IE 的市場佔有率跌破 80%,Firefox 則停留在 15% 到 20% 之間。

然而,無論是 IE 還是 Firefox,它們都沒有預料到自己將會在瀏覽器市場面臨另外一個強大的對手——Google Chrome。

  • 瀏覽器戰場的「三分天下」

起初在 Google 內部,瀏覽器的開發是被當時的 Google CEO 反對的,但他最終聽從了兩位創始人的建議。於是就在 2008 年 9 月,Chrome 瀏覽器開始公測,在 100 多個國家開放下載。

當時,IE 8 Beta 2 版本剛剛發布幾天,Firefox 3.0 也已經發布近 3 個月,而且後者發佈時還在下載量方面獲得了世界紀錄。總之,與二者的體量相比,Chrome 還只是一個嬰兒,它當然有可能長大,但也有可能夭折。

但是,站在今天來看,Chrome 幾乎可以說是重新發明了瀏覽器,當下網頁瀏覽器的許多人性化功能幾乎都來自於 Chrome。比如說標籤欄置頂,將搜尋欄和網址欄合二為一,高度簡約的界面設計,面向開發者的擴展程式商店,書籤可以通過 Google 帳號在雲端同步……這一系列功能的出現劃時代地提升了人們的網頁瀏覽體驗。

而且更為重要的是,在保持數月個更新的迭代速度的同時,Google 還設計出一種極為有效的開發模式,將 Chrome 分為穩定版和開發版,前者用來滿足普通用戶,後者方便開發者進行功能更新和測試,從而滿足不同類型用戶的需求。

因此,在 Google 深厚的互聯網基因和強大的技術背景的支撐下,Chrome 大受歡迎,尤其是對於喜歡追求新技術的開發者而言。 2010 年底,Chrome 在推出兩年多之後奪取了 10% 的市場佔有率。與此同時,IE 的市場佔有率繼續下跌,低於 60%,而 Firefox 則維持在 20% 左右。整個瀏覽器市場初步形成了由 IE、Firefox 和 Chrome「三分天下」的局面。

當然 IE 並非沒有努力,在 IE 8 正式版和 IE 9 的更新中,微軟也的確十分努力地改進瀏覽器的使用體驗,在很多方面也向競爭對手尤其是 Google 的 Chrome 學習,但是 IE 的積弊使其很難在前進的步伐上顯得遲緩而無力,而 Chrome 就像是一個年輕的跑步健將,沒有什麼包袱,只是在快速前行。

至於勝負,用戶才是真正的裁判。

  • 行動大潮下的 IE

從 2010 年底到 2016 年初的 5 年時間裡,IE 和 Chrome 的發展曲線依然延續了之前的情況,IE 的市場份額繼續穩步下降,而 Chrome 則是在原有的基礎之上穩步提升,至於 Firefox,則是在 10% 和 20% 之間徘徊,近來又呈現出下降的趨勢。根據 Net Applications 的數據顯示,在 2015 年 12 月全球瀏覽器市場上,霸主 IE 份額跌至 48.57%,Chrome 佔有率持續上漲,已經達到了 32.33%,而 Firefox 已經下降到了為 12.13%。

很難具體闡明這五年時間裡,移動互聯網大潮究竟在何種程度上影響了網頁瀏覽器市場的發展。但是微軟在這場大潮中的嚴重缺位,卻實實在在地造成了 IE 只能在桌面瀏覽器市場處於孤立無援的被動狀態。與之形成鮮明對比的是,Google 的 Chrome 卻繼續憑藉跨越桌面、平板和智能手機等多終端的統一體驗吸引著更多的用戶。

2013 年發布的 IE 11 也很優秀,但卻是那麼無助,它只能蜷縮於桌面的一角,眼睜睜地看著人們在智能手機上用 Chrome 打開網頁。

另外一點值得反思的是 IE 和 Windows 的關係。當初正是憑藉這種關係,IE 才能夠迅速達到「從 0 到 1」的顛覆性局面,即使中間多次遭到人們的質疑和來自政府機構的反壟斷措施,但都無損於 IE 在早期的統治性地位。但是在最近 5 年內,由於 Windows 在行動互聯網大潮的刺激下的轉型失敗,IE 也隨之而遭到了冷遇;而就當微軟試圖通過 Windows 10 來實現自我變革的時候,它卻已經決定用 Microsoft Edge 來徹底取代 IE。

也就是說,當初與 Windows 之間的「一榮俱榮,一損俱損」的關聯狀態已經一去不復返了,它沒能與 Windows 一起涅槃重生,落寞地淪為微軟的棄子。

也許在微軟那裡,Windows 操作系統才是最最重要的東西,因為目前這世界上沒有任何一個替代者。而顛覆本身只能出現在可被取代的那些事物上,比如說 IE,比如說曾經是手機代名詞的 Nokia。

然而即使失敗,即使被放棄,乃至於即使最終逝去,我們依然可以說:IE 是偉大的。

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