Bitcoin的支持者常聲稱「以編碼形式存在的虛擬貨幣,將有助於針對貧窮階級提供金融服務」。然而,到目前為止,虛擬貨幣的使用,仍僅限於能夠負擔智慧型手機及網路的族群。不過一個來自南非的 NPO 正準備嘗試打破這項限制。

在未來數個月內,這個組織將會開始針對部分來自貧窮區域的青少女,嘗試性的提供簡訊數位存款的服務。由於手機通話的分鐘數在部分國家被視為與一般通貨相同的準貨幣,這項試驗將會成為在少女們原本使用的手機服務的新增功能,提供儲蓄甚至賺取手機通話時間的服務。

這項計劃主要是建立在一種類似於 Bitcoin 的虛擬貨幣 ,Stellar之上。如同 Bitcoin,Stellar 同樣是種利用加密系統所產生、無法被偽造的數位支付工具。然而,兩者間的不同就在於 Stellar 的功能並不是代替傳統貨幣,因此本身並不具有任何價值,而是成為傳統貨幣與實體資產間的交易媒介,以加速交易的進行。

Stellar 系統主要是由一家名為Stellar Development Foundation的 NPO 研發,並由名為 Stripe 的支付公司贊助 (「Increasing the GDP of the Internet」)。

Vumi,一項由Praekelt Foundation所研發的免費軟體,將支援完全不需要網路,而以簡訊為基礎的互動服務。目前,Vumi 已經被許多人道組織如UNICEFUSAID以及Gates Foundation等用於在非洲等地推動衛生及教育發展計劃。

Praekelt Foundation 的領導人Gustav Praekelt表示,Vumi 將在原有的功能中,新增提供針對貧窮青少女族群設計,以 Stellar 為單位的儲蓄服務。

「對這些少女們而言,這可能是他們人生中第一次得以擁有儲蓄賬戶的機會。希望他們能夠透過這樣的機會,學習到如何明智的規劃自己的所得。」Praekelt 如是說。

這項儲蓄服務將透過贈送小額的通話時數,來鼓勵如傳送簡訊、閱讀資訊以及其他透過社群網路所進行的活動。

由於 Stellar 系統將使企業及其他組織可以以更安全且快速的形式移動資金,Praekelt 認為,Stellar 具備了成為未來金融服務基礎的潛力。例如,政府或人道救援組織可以透過 Stellar 來獎勵特定教育或衛生計劃的參與者。

現在,Praekelt Foundation 仍是唯一一個大量使用 Stellar 的組織。但是 Praekelt 希望,在新的儲蓄服務上路之後,將能夠吸引更多其他企業與 NPO 加入。

然而,截至目前為止,在傳統的金融業中,虛擬貨幣還尚未獲得大多數公司與機構的承認。 Kentaro Toyama,一名專注於科技發展的University of Michigan副教授表示,即使真的能夠為貧窮階級提供一個全新便利的金融平台,Stellar 仍需要來自主管機關的認可

大部分國家的金融法規,對於非銀行業的存匯款業務,往往都有極為嚴格的規定,Toyama 如是說。這對於想要在金融領域內帶來創新的組織而言,將是個很大的障礙。

「就連成功的案例,如肯亞的M-Pesa手機支付系統,也是在電信商 Safaricom得到政府許可之後才真正跨出了最重要的一步。」Toyoma 表示。

(資料來源:《technologyreview.com》;圖片來源:whiteafrican,CC Licensed)