台灣政府別再慢半拍,美國已經趕著無人機修法搶佔商機了

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《TO》導讀:最近《BBC》才報導墨西哥警察抓到有人在美墨邊界運用無人機偷渡毒品,而且這已經不是第一次了。從這些報導中可以發現無人機出現以來,儘管各國政府同樣持以保守的態度(傾向禁止),但是相關非法/合法的應用早已蓬勃發展。

以台灣來說,電影拍攝、新聞紀實(像去年太陽花學運時)等都有無人機的身影;可以說無人機已經充分的融入許多產業運用之中了。接下來我們就來看看美國創投怎麼看無人機的發展?而他們又如何看待美國政府政策?

原文作者為 Bilal Zuberi,他是一名創投家;本文以第一人稱編譯。

2014 年是無人機的一個重要的里程碑,很多新創公司出現,kickstarter 上面也有各式各樣成功的故事,還有許多公司提供相關的服務,建造了這個新興產業完整的生態圈。

我幾年前以投資人的角色進入這個產業,當時無人機還是非法的東西;很可惜現在他們依然不合法的,因為 FAA(美國聯邦航空總署)依然沒有開放商業用的無人機,但是值得高興的是娛樂用的已經 ok 了

而為什麼要在現在談無人機呢?

因為 2014 年是無人機的一年,原因就是我們從排斥無人機(drones kill)到轉變為開始討論隱私權問題(drones affect privacy),而現在希望 2015 年今年大家可以開始發現它所能夠帶來的好處(drones do good)。

也因此,我相信 2015 年將會是最令人興奮的一年,無人機將會帶動以下 10 種產業:

1.硬體、軟體、數據和服務

市場上大家其實還有點不確定真正的獲利來源在哪裡。而這個問題也代表著大家都很期待新的技術將會改變整個價值鏈。

硬體廠商公開平台,吸引更多軟體開發者和公司投入,而軟體公司則利用軟體鎖住硬體廠商。數據家試圖領導市場,但卻不是開放資料,也沒有任何硬體設備、軟體服務輔佐。目前的狀況根本一蹋糊塗。

我很喜歡無人機團隊 CyPhy Works 的創辦人兼 CEO Helen Greiner 的觀點「客戶不會買硬體、軟體、數據,或是服務,他們要的是一個能幫他們解決問題的方法。」

2.完整的生態圈

我很期待有更多令人驚豔的廠商加入無人機生態圈。

我期望 2015 年這個產業將會有更多的數據分析師(專攻包括地圖、視覺化等功能)、相機廠商(提供高解析度、3D、紅外線、多光譜)以及提供相關服務的公司加入。

3.光學防手震/數位計算

多數的無人機開發的目的都是攝影。

2015 應該可以出現針對無人機所設計的數位計算圖片。從機具上的計算系統到穩定機具本身的平衡,及時剪輯這些圖像和影像,其實 BrightSky Labs 就正在做這件事。

4.精準的導航

雖然每台無人機都有配備 GPS,但是精準度仍跟理想有段距離。

還有很多地方無法使用 GPS,像是,太靠近建築物、橋下、受到電磁干擾的地方、室內等等。我們期待是否有新的技術可以克服這些問題,把 RTK(即時動態定位技術)、SLAM(同步定位與建圖)帶進商業用途,在某些時候取代 GPS。

比較麻煩的是這些複雜的感知器必須夠便宜,且不能靠近雷達或是其他光學造影系統。

5.更簡單的系統

DJI 預計可以賺進 5 億元,而其他廠商像是 Parrot3DR,我認為他們仍然需要做一些改變,讓操作更容易,外型更親民。他們大多現在看起來就像 pro 級玩家的玩具,擁有生硬的外型和複雜的系統。

而很多無人機仍然採用外裝鏡頭(比如說 GoPro),不過也有一些廠商開始把鏡頭內建在機器哩,有傳言說 GoPro 自己也打算出一台無人機。

2015 年,我們或許有機會能看到足以放在口袋的無人機,它們可愛、友善並且操作容易,它們可以在迪士尼樂園裡面幫助我們自拍或是指引道路。

現在市場上仍期待著有一台像是 iPod 一樣精美的無人機,可以給我六歲的女兒玩,甚至還可以丟進游泳池的那種。

6.結合虛擬實境

虛擬實境也是現在當紅的技術之一,完全不輸給無人機。我個人非常期望兩者在未來能夠結合。

想想看,如果無人機可以飛越煙火來那該有多好,你可以自己操控並感受這一切。我們已經看到 Oculus 的 demo 了,我很期待有更多實境技術可以被應用在無人機上面,讓我們可以從不同的角度觀看這些美麗的場景。

7.不同功能的無人機

很多廠商會告訴你,無人機就是無人機,這種觀念根本大錯特錯,我相信當技術稍微成熟之後,一定會出現很多特殊功能的無人機。

比如在自拍無人機上面,你可以放上手機來拍攝,但是對遠端監測的機器來說,他需要要的是即時影像處理。

我們也開始看到了一些電量限制的問題,SkyCatch 就採用更換電池的方式,而 CyPhy Works 則採用微絲(microfilament)的方式,持續供應能量來源。現在已經有很多種裝置,商業用途、娛樂用途、農業用途、軍事用途各有不同的功能,誰說無人機就只是飛行器。

8.管理無人機團隊

目前,消費者可能只會賣一台或兩台來玩玩,但是當無人機的應用價值被發現之後,就會面臨到管理的問題,就像汽車、卡車,我們不只需要軟體的輔助(各式各樣的感應器和避免相撞的技術),還有維修、保養、保險、專業飛行員(在無人機可以完全自主飛行之前)。

9.價錢和維修

一個消費性無人機大約是 500~1000 美元,而商用無人機的價值則從一萬到十萬都有。要降低成本還需要很長一段路,還必須要找到無人機被廣泛使用的原因,建立商業模式。

我理想中是希望消費性無人機的價錢可以低於 500 美(包含零售生的利潤後)。從商業的角度來看,我們需要更多服務性質的公司,而不是單純購買、維修、照顧自己的機器。

10.美國無人機產業的國際化

3D 列印的技術把製造又拉回了美國本土,FAA 應該放寬管制,採用無為而治的態度應對,讓這個幼小的產業可以找到最適合的市場、夥伴、投資人,不受限於美國地區。澳洲、日本、法國、杜拜等等都會是很好的投資者。

我現在已經看到一些國外公司派投資人到美國的新創公司查看,我相信他們能夠為美國帶進額外的海外收入。律師事務所的商業部門、國際武器貿易條例的管制都將受益。除非 FAA 可以盡速建立政策來管理無人機的使用,不然我們就只能眼睜睜的看著美國的人才、技術、領先的位置被人奪走了

我個人非常看好無人機的發展,因為機器可以把事情更快速、低成本、精準地完成。我們已經看到一些經典的案例,像是機器人吸塵器 Roomba,或是商用機器人 Kiva,甚至是醫院開到機器人(Intuitive Surgical’s Da Vinci)。

身為一個投資機構,我們很期待明年可以有更多機會投資在無人機的產業。

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(資料來源:《BZNotes》;圖片來源:Don McCullough,CC Licensed)