把大多數的蘋果產品翻到背面,你就可以看見熟悉的一行字:「蘋果在加州設計、中國組裝」。( Designed by Apple in California. Assembled in China. )對中國來說,值得驕傲,即便中國的勞動供應商近年來都必須接受審查。

但如果情況翻轉了,美國成為製造業的「組裝」國呢?

與矽谷相隔千里之遙,在非洲有個地方叫做「矽薩凡那」(Silicon Savannah),這裡坐落著以肯亞首都奈洛比為基地的非營利組織「Ushahidi」,他們也是非洲科技爆炸之所以成形的功臣。

Ushahidi 2013 年時在 Kicstarter 上發起了一個叫 “BRCK” 網路備用發電機的群眾募資案,它就像是個網路的備用發電機,如果某連線失效了,它就會利用組合的 SIM 卡自動尋找另一個連線;電池續航力足夠它在電力消失時跑八小時,而堅硬的外殼讓它可以在道路上被搬運,經過城市或更遠的地區都沒問題。

募資案反應熱烈,現在他們終於要著手開發。而且,雖然只是意義上的革命,BRCK 仍仿效光鮮亮麗蘋果產品,在每個產品底部寫道「肯亞製造、美國組裝」

公司計畫要向偏遠地區地創業者提供購買裝置的金錢援助,創業者能夠用 BRCK 自行為村莊建立小規模的網路,甚至提供電腦給沒有上網裝置的人們。透過外加的感應器與小太陽能板,BRCK 同時也開始幫助監控某些物理問題。舉例來說,感應器能夠監控飲水用井,並利用 BRCK 實時回傳設備的任何異常。

「非政府組織估計過,非洲超過三分之一的井已經不能再使用。」 BRCK 的首席營運長 Walton 說,「而會造成這麼大的數字,事實上都是一些小的機械問題。但是如果你沒有低成本又有效的監控方法,你就不能解決那些個別問題。」

Walton 說,在非洲設計 BRCK 是個挑戰。

「我們並不是要成為非洲硬體開發者的先驅,只是沒有其他人做過,結果這比我們所有人想像的都還要難上許多。」

在當地設計提供了持續獲得回饋的機會,當團隊站在第一線經歷新挑戰,他們就能立即在產品中加入新功能。他們找到針對非洲問題的解決方式,當世界上其他地方發生同樣問題時,也能採取當作新的方法。

「我們覺得如果它在非洲能用,那它在任何地方都能用。」 Walton 說道,「我們處理了不少難解的問題。我們有來自基礎設施與環境的挑戰、我們有公共設施的挑戰、我們有來自政治的挑戰。所以我們發現,如果你在非洲的脈絡裡解決了某件事,你也能在其他脈絡裡解決它。」

這是一個就算在美國這種網路遍佈的國家也很實用的產品。「想像看看,一間東非的小小科技公司製造了一個美國人也會買的產品。」 Walton 說。

(資料、圖片來源:FastCompany